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著者名:島崎藤村 

家(上巻)島崎藤村     一 橋本の家の台所では昼飯(ひる)の仕度に忙しかった。平素(ふだん)ですら男の奉公人だけでも、大番頭から小僧まで入れて、都合六人のものが口を預けている。そこへ東京からの客がある。家族を合せると、十三人の食う物は作らねばならぬ。三度々々この仕度をするのは、主婦のお種に取って、一仕事であった。とはいえ、こういう生活に慣れて来たお種は、娘や下婢(おんな)を相手にして、まめまめしく働いた。 炉辺(ろばた)は広かった。その一部分は艶々(つやつや)と光る戸棚(とだな)や、清潔な板の間で、流許(ながしもと)で用意したものは直にそれを炉の方へ運ぶことが出来た。暗い屋根裏からは、煤(すす)けた竹筒の自在鍵(じざいかぎ)が釣るしてあって、その下で夏でも火が燃えた。この大きな、古風な、どこか厳(いかめ)しい屋造(やづくり)の内へ静かな光線を導くものは、高い明窓(あかりまど)で、その小障子の開いたところから青く透き徹(とお)るような空が見える。「カルサン」という労働の袴(はかま)を着けた百姓が、裏の井戸から冷い水を汲(く)んで、流許へ担(かつ)いで来た。お種はこの隠居にも食わせることを忘れてはいなかった。 お種は夫と一緒に都会の生活を送ったことも有り――娘のお仙が生れたのは丁度その東京時代であったが、こうして地方にも最早(もう)長いこと暮しているので、話す言葉が種々(いろいろ)に混って出て来る。「お春や」とお種は下婢の名を呼んで尋ねてみた。「正太はどうしたろう」「若旦那(だんな)様かなし。あの山瀬へお出(いで)たぞなし」 こう十七ばかりに成るお春が答えたが、その娘らしい頬(ほお)は何の意味もなく紅(あか)く成った。「また御友達のところで話し込んでると見える」とお種は考え深い眼付をして、やがて娘のお仙の方を見て、「山瀬へ行くと、いつでも長いから、昼飯(ひる)には帰るまい――兄さんのお膳(ぜん)は別にして置けや」 お仙は母の言うなりに従順(すなお)に動いた。最早処女(おとめ)の盛りを思わせる年頃で、背は母よりも高い位であるが、子供の時分に一度煩(わずら)ったことがあって、それから精神(こころ)の発育が遅れた。自然と親の側(そば)を離れることの出来ないものに成っている。お種は絶えず娘の保護を怠らないという風で、物を言付けるにも、なるべく静かな、解(わか)り易(やす)い調子で言って、無邪気な頭脳(あたま)の内部(なか)を混雑させまいとした。お種は又、娘の友達にもと思って、普通の下婢のようにはお春を取扱っていなかった。髪もお仙の結う度(たび)に結わせ、夜はお仙と同じ部屋に寝かしてやった。 主人(あるじ)や客をはじめ、奉公人の膳が各自(めいめい)の順でそこへ並べられた。心の好いお仙は自分より年少(としした)の下婢の機嫌(きげん)をも損(そこ)ねまいとする風である。 仕度の出来た頃、母はお春と一緒に働いている娘の有様を人形のように眺(なが)めながら、「お仙や、仕度が出来ましたからね、御客様にそう言っていらっしゃい」 と言われて、お仙はそれを告げに奥の部屋の方へ行った。 東京からの客というは、お種が一番末の弟にあたる三吉と、ある知人(しりびと)の子息(むすこ)とであった。この子息の方は直樹と言って、中学へ通っている青年で、三吉のことを「兄さん、兄さん」と呼んでいる。都会で成長した直樹は、初めて旅らしい旅をして、初めて父母の故郷を見たと言っている。二人は橋本の家で一夏を送ろうとして来たのであった。「御客様は炉辺がめずらしいそうですから、ここで一緒に頂きましょう」 とお種はそこへ来て膳に就(つ)いた夫の達雄に言った。三吉、直樹の二人もその傍に古風な膳を控えた。「正太は?」 と達雄は、そこに自分の子息が見えないのを物足らなく思うという風で、お種に聞いてみる。「山瀬へ行ったそうですから、復(ま)た御呼ばれでしょう」 こうお種は答えた。 蠅(はえ)は多かった。やがてお春の給仕で、一同食事を始めた。御家大事と勤め顔な大番頭の嘉助親子、年若な幸作、その他手代小僧なども、旦那や御新造(ごしんぞ)の背後(うしろ)を通って、各自(めいめい)定まった席に着いた。奉公人の中には、二代、三代も前からこうして通って来るのも有る。この人達は、普通に雇い雇われる者とは違って、寧(むし)ろ主従の関係に近かった。 裏の畠(はたけ)で働く百姓の隠居も、その時手拭(てぬぐい)で足を拭(ふ)いて、板の間のところにカシコマった。「さあ、やっとくれや」 と達雄は慰労(ねぎら)うように言った。隠居は幾度か御辞儀をして、「頂戴(ちょうだい)」と山盛の飯を押頂いて、それから皆なと一緒に食い始めた。「三吉」とお種は弟の方を見て、「田舎(いなか)へ来て物を食べると、子供の時のことを思出すでしょう。直樹さんやお前さんに色々食べさせたい物が有るが、追々と御馳走(ごちそう)しますよ。お前さんが子供の時には、ソラ、赤い芋茎(ずいき)の御漬物(おつけもの)などが大好きで……今に吾家(うち)でも食べさせるぞや」 こんなことを言出したので、主人も客も楽しく笑いながら食った。 お種がここへ嫁(かたづ)いて来た頃は、三吉も郷里の方に居て、まだ極く幼少(おさな)かった。その頃は両親とも生きていて、老祖母(おばあ)さんまでも壮健(たっしゃ)で、古い大きな生家(さと)の建築物(たてもの)が焼けずに形を存していた。次第に弟達は東京の方へ引移って行った。こうして地方に残って居るものは、姉弟中でお種一人である。「お春、お前は知るまいが」とお種は久し振で弟と一緒に成ったことを、下婢(おんな)にまで話さずにはいられなかった。「彼(あれ)が修業に出た時分は、旦那さんも私もやはり東京に居た頃で、丁度一年ばかり一緒に暮したが……あの頃は、お前、まだ彼が鼻洟(はな)を垂らしていたよ。どうだい、それがあんな男に成って訪ねて来た――えらいもんじゃないか」 お春は団扇(うちわ)で蠅を追いながら、皆なの顔を見比べて、娘らしく笑った。 旧(むかし)からの習慣として、あだかも茶席へでも行ったように、主人から奉公人まで自分々々の膳の上の仕末をした。食べ終ったものから順に茶碗(ちゃわん)や箸(はし)を拭いて、布巾(ふきん)をその上に掩(かぶ)せて、それから席を離れた。 この橋本の家は街道に近い町はずれの岡の上にあった。昼飯(ひる)の後、中学生の直樹は谷の向側にある親戚を訪ねようとして、勾配(こうばい)の急な崖(がけ)について、折れ曲った石段を降りて行った。 三吉は姉のお種に連れられて、めずらしそうに家の内部(なか)を見て廻った。「三吉、ここへ来て見よや。これは私がお嫁に来る時に出来た部屋だ」 こう言ってお種が案内したは、奥座敷の横に建増した納戸(なんど)で、箪笥(たんす)だの、鏡台だの、その他種々(いろいろ)な道具が置並べてある。襖(ふすま)には、亡(な)くなった橋本の老祖母さんの里方の縁続きにあたる歌人の短冊(たんざく)などが張付けてある。「私が橋本へ来るに就いて、髪を結う部屋が無くては都合が悪かろうと言って、ここの老祖母さんが心配して造って下すった――老祖母さんはナカナカ届いた人でしたからね」とお種は説き聞かせた。「へえ、その時分は姉さんも若かったんでしょうネ」と三吉が笑った。「そりゃそうサ、お前さん――」と言いかけて、お種も笑って、「考えて御覧な――私がお嫁に来たのは、今のお仙より若い時なんですもの」 薬研(やげん)で物を刻(おろ)す音が壁に響いて来る。部屋の障子の開いたところから、斜(はす)に中の間の一部が見られる。そこには番頭や手代が集って、先祖からこの家に伝わった製薬の仕事を励んでいる。時々盛んな笑声も起る……「何かまた嘉助が笑わしていると見えるわい」 と言いながら、お種は弟を導いて、奥座敷の暗い入口から炉辺の方へ出た。大きな看板の置いてある店の横を通り過ぎると、坪庭に向いた二間ばかりの表座敷がその隣にある。 三吉は眺め廻して、「心地(こころもち)の好い部屋だ――どうしても田舎の普請は違いますナア」「ここをお前さん達に貸すわい」と姉が言った。「書籍(ほん)を読もうと、寝転(ねころ)ぼうと、どうなりと御勝手だ」「姉さん、東京からこういうところへ来ると、夏のような気はしませんね」「平素(ふだん)はこの部屋は空(あ)いてる。お客でもするとか、馬市でも立つとか、何か特別の場合でなければ使用(つか)わない。お前さんと、直樹さんと、正太と、三人ここに寝かそう」「ア――木曾川の音がよく聞える」 三吉は耳を澄まして聞いた。 間もなくお種は弟を連れて、店先の庭の方へ降りた。正太が余暇に造ったという養鶏所だの、桑畠だのを見て、一廻りして裏口のところへ出ると、傾斜は幾層かの畠に成っている。そこから小山の上の方の耕された地所までも見上げることが出来る。 二人は石段を上った。掩(おお)い冠さったような葡萄棚(ぶどうだな)の下には、清水が溢(あふ)れ流れている。その横にある高い土蔵の壁は日をうけて白く光っている。百合(ゆり)の花の香(におい)もして来る。 姉は夏梨の棚の下に立って、弟の方を顧みながら、「この節は毎朝早く起きて、こうして畠の上の方まで見て廻る。一頃とは大違いで、床に就くようなことは無くなった――私も強くなったぞや」「姉さんは何処(どこ)か悪かったんですか」と三吉は不審(いぶかし)そうに。「ええ、持病で寝たり起きたりしてサ……」「持病とは?」 姉は返事に窮(こま)って、急に思い付いたように歩き出した。「まあ、病気の話なぞは止そう。それよりか私が丹精した畠でもお前さんに見て貰おう。御蔭で今年は野菜も好く出来ましたよ」 野菜畠を見せたいというお種の後に随(つ)いて、弟も一緒に傾斜を上った。坂の途中を横に折れると、百合、豆などの種類が好く整理して植付けてある。青い暗い南瓜(かぼちゃ)棚の下を通って、二人は百姓の隠居の働いているところへ出た。 石垣(いしがき)に近く、花園を歩むような楽しい小径(こみち)もあった。そこから谷底の町の一部を下瞰(みおろ)すことが出来る。 お種は眺め入りながら、「私も、橋本へ来てからこの歳に成るまで、町へ出たことが無いと言っても可(い)い位……真実(ほんとう)に家(うち)の内(なか)にばかり引込みきりなんですよ……用が有る時はどうするなんて、三吉なぞは不思議に思うかも知れないが、買物には小僧も居れば、下婢(おんな)も居る。嘉助始め皆なで外の用を好く達(た)してくれる。ですから、私は家を出ないものとしていますよ……女というものは、お前さん、こうしたものですからね」 こんな話を弟にして聞かせて、それから直樹が訪ねて行った親戚の家々を指して見せた。いずれも風雪を凌(しの)ぐ為に石を載せた板屋根で、深い木曾山中の空気に好く調和して見える。「母親(おっか)さん、沢田さんがお出(いで)た」 とそこへお仙が客のあることを知らせに来た。三人は一緒に母屋(もや)の方へ降りて行った。 物置蔵の側(わき)を帰りかけた頃、お種は娘と並んで歩きながら、「お仙や、お前は三吉叔父さん、三吉叔父さんと、毎日言い暮していたッけが――どうだね、三吉叔父さんが被入(いら)しって嬉しいかね」 と母に言われて、お仙はどう思うことを言い表して可いか解らないという風であった。この無邪気な娘は、唯、「ええ、ええ」と力を入れて言っていた。 庭伝いに奥座敷へ上ってから、お種は沢田という老人を三吉に紹介した。この老人は、直樹の叔父にあたる非常な神経家で、潔癖が嵩(こう)じて一種の痼疾(こしつ)のように成っていたが、平素(ふだん)癇(かん)の起らない時は口の利(き)きようなども至極丁寧にする人である。 老人は三吉に向って、よく直樹を東京から連れて来てくれたと言って、先(ま)ずその礼を述べた。「三吉」と姉は引取って、「この沢田さんは、やはりお前さんの父親(おとっ)さんのように、国学や神道の御話が好きで……父親さんが生きてる時分には、よく沢田さんの御宅へ伺っては、歌なぞを咏(よ)んだものだぞや」 こうお種が言出したので、老人も思出したように、「ええ……左様(さよう)だ……貴方がたの父親さんは、こう大きな懐(ふところ)をして、一ぱい書籍(ほん)を捩込(ねじこ)んでは歩かっせる人で……」 思わず三吉は、この姉の家で、父の旧友の一人に逢(あ)った。背の低い、瘠(やせ)ぎすな、武士らしい威厳を帯びた、憂鬱と老年とで震えているような人を見た。三吉も狂死した父のことを考える年頃である。 主人の達雄は高い心の調子でいる時であった。中の間にある古い柱の下が日々の業務を執るところで、番頭や手代と机を並べて、朝は八時頃から日の暮れるまで倦(う)むことを知らずに働いた。沈香(じんこう)、麝香(じゃこう)、人参(にんじん)、熊(くま)の胆(い)、金箔(きんぱく)などの仕入、遠国から来る薬の注文、小包の発送、その他達雄が監督すべきことは数々あった。包紙の印刷は何程(どれほど)用意してあるか、秋の行商の準備(したく)は何程出来たか、と達雄は気を配って、時には帳簿の整理のかたわら、自分でも包紙を折ったり、印紙を貼(は)ったりして、店の奉公人を助け励ました。 そればかりでは無い。達雄は地方の紳士として、外部(そと)から持込んで来る相談にも預り、種々(いろいろ)土地の為に尽さなければ成らない事も多かった。尤(もっと)も、政党の争闘(あらそい)などはなるべく避けている方で、祖先から伝わった業務の方に主(おも)に身を入れた。達雄の奮発と勉強とは東京から来た三吉を驚かした位である。 三吉が着いて三日目にあたる頃、連(つれ)の直樹は親戚の家へ遊びに行った。その日は午後から達雄も仕事を休んで、奥座敷の方に居た。そこは家のものの居間にしてあるところで、襖(ふすま)一つ隔てて娘達の寐(ね)る部屋に続いている。「お仙や」とお種は茶戸棚の前に坐りながら呼んだ。お仙は次の新座敷に小机を控えて、余念もなく薬の包紙を折っていたが、その時面長な笑顔を出した。「お前さんも御休みなさい。皆なで御茶を頂きましょう」 とお種に言われて、お仙は母の側へ来て、近過ぎるほど顔を寄せた。母の許を得たということがこの娘に取って何よりも嬉しかった。 三吉も入って来た。「貴方」とお種は夫の方を見て、「ちょっとまあ見てやって下さい。三吉がそこへ来て坐った様子は、どうしても父親(おとっ)さんですよ……手付(てつき)なぞは兄弟中で彼(あれ)が一番克(よ)く似てますよ」「阿爺(おやじ)もこんな不恰好(ぶかっこう)な手でしたかね」と三吉は笑いながら自分の手を眺める。 お種も笑って、「父親さんが言うには、三吉は一番学問の好きな奴だで、彼奴(あいつ)だけには俺(おれ)の事業(しごと)を継がせにゃならん……何卒(どうか)して彼奴だけは俺の子にしたいもんだなんて、よくそう言い言いしたよ」 三吉は姉の顔を眺めた。「あの可畏(こわ)い阿爺が生きていて、私達の為(し)てることを見ようものなら、それこそ大変です。弓の折かなんかで打(ぶ)たれるような目に逢います」「しかし、お前さん達の仕事は何処(どこ)へでも持って行かれて都合が好いね」とお種が笑った。 達雄は胡坐(あぐら)にした膝(ひざ)を癖のように動(ゆす)ぶりながら、「近頃の若い人には、大分種々な物を書く人が出来ましたネ。文学――それも面白いが、定(きま)った収入が無いのは一番困りましょう」「言わば、お前さん達のは、道楽商売」とお種も相槌(あいづち)を打つ。 三吉は答えなかった。「正太もね、お前さん達の書いた物は好きで、よく読む」とお種は言葉を続けて、「やっぱり若い者は若い者同志で、何処か似たような処も有ろうから、なるべく彼(あれ)にも読ませるようにしていますよ……ええええ、そりゃあもう今の若い者が私達のような昔者の気では駄目です――そんなことを言ったって、三吉、これでも若い者には負けない気だぞや――こうまあ私は思うから、なるべく正太の気分が開けて行くように……何かまたそういう物でも読ませたら、彼の為に成るだろうと思って……」「為に成るようなことは、先ずありません」 こう三吉が言ったので、お種は夫と顔を見合せて、苦笑(にがわらい)した。「お仙、兄さんにも、御茶が入りましたからッて、そう言っていらッしゃい」 こうお種は娘に言付けて、表座敷の方に居る正太を呼びにやった。 正太と三吉とは、年齢(とし)が三つしか違わない。背は正太の方が隆(たか)い。そこへ来て三吉の傍に坐ると、叔父甥(おい)というよりか兄弟のように見える。 正太が入って来ると同時に、急に達雄は厳格に成った。そして、黙って了(しま)った。 正太もあまり口数を利かないで、何となく不満な、焦々(いらいら)した、とはいえ若々しい眼付をしながら、周囲(あたり)を眺め廻した。 古い床の間の壁には、先祖の書いた物が幅広な軸に成って掛っている。それは竹翁(ちくおう)と言って、橋本の薬を創(はじ)めた先祖で、毎年の忌日には必ず好物の栗飯を供え祭るほど大切な人に思われている。その竹翁の精神が、何時(いつ)までも書いた筆に遺(のこ)って、こうして子孫に臨んでいるかのようにも見える。 この室内の空気は若い正太に何の興味をも起させなかった。彼の眼には、すべてが窮屈で、陰気で、物憂(ものう)いほど単調であった。彼は親の側に静止(じっと)していられないという風で、母が注(つ)いで出した茶を飲んで、やがてまたぷいと部屋を出て行って了った。 達雄は嘆息して、「三吉さん、お前さんの着いた日から私は聞いてみたい聞いてみたいと思って、まだ言わずにいることが有るんですが……お前さんが持っているその時計ですね……」「これですか」と三吉は兵児帯(へこおび)の間から銀側時計を取出して、それを大きな卓(つくえ)の上に置いた。「極く古い時計でサ、裏にこんな彫のしてある――」「実はその時計のことで……」と達雄は言淀(よど)んで、「正太を東京へ修業に出しました時に、私が特に注意して、金時計を一つくれてやったんです――まあ、そういう物でも持たしてやれば、普通の書生とも見られまいかと思いまして――ネ。ところが一夏、彼(あれ)が帰って来た時に、他の時計をサゲてる。金時計はどうしたと私が聞きましたら、友達から是非貸してくれと言われて置いて来ました、そのかわり友達のを持って来ました、こう言うじゃありませんか。どうでしょう、その友達の時計が今度来たお前さんの帯の間に挾(はさ)まってる……」 三吉は笑出した。「一体これは宗(そう)さんの時計です。近頃私が宗さんから貰ったんです。多分正太さんも宗さんから借りて来たんでしょう」 達雄はお種と顔を見合せた。宗さんとは三吉が直ぐ上の兄にあたる宗蔵のことである。「どうも不思議だ、不思議だと思った」と達雄が言った。「三吉の方が正直なと見えるテ」とお種も考深い眼付をする。 金側の時計が銀側の時計に変ったということは、三吉にはさ程(ほど)不思議でもなかった。「正直なと見えるテ」と言われる三吉にすら、それ位のことは若いものに有勝(ありがち)だと思われた。達雄はそうは思わなかった。「どういう人に成って行くかサ」とお種は更に吾子(わがこ)のことを言出して、長い羅宇(らう)の煙管(きせる)で煙草(たばこ)を吸付けた。「一体彼(あれ)は妙な気分の奴で、まだ私にも好く解らないが――為(す)る事がどうも危(あぶな)くて危くて――」「正太さんですか」と三吉も巻煙草を燻(ふか)しながら、「なにしろ、まだ若いんですもの。話をして見ると心地(こころもち)の好い人ですがねえ。どうかするとこう物凄(ものすご)いような感じのすることが有る。あそこは、僕は面白いところじゃないかと思いますよ」「実は、私も、そうも思って見てる」 こう達雄が言った。「何卒(どうか)まあウマくやって貰わないと――橋本の家に取っては大事な人だで」とお種は三吉の方を見て、「兄さんもこの節は彼のことばかり心配してますよ。吾家(うち)でも、御蔭で、大分商法が盛んに成って、一頃から見ると倍も薬が売れる。この調子で行きさえすれば内輪(うちわ)は楽なものなんですよ。他に何も心配は無い。唯、彼が……」と言いかけて、声を低くして、「近頃懇意にする娘が有るだテ」「有りそうなことだ」と三吉は正太を弁護するように言う。「お前さんは直にそうだ」とお種は叱って見せて、「若いものの肩ばかり持つもんじゃ有りませんよ」「やはりこの町の人ですか」と三吉が聞いた。「ええ、そうですよ」とお種は受けて、「兄さんにしろ、私にしろ、どうもそこが気に入らん」 こういう話をして居る間、お仙は手持無沙汰(てもちぶさた)に起(た)ったり坐ったりして、時には親達の話の中で解ったと思うことが有る度に、独(ひと)り微笑(ほほえ)んだりしていたが、つと母の傍へ寄った。「お仙ちゃん、御話が解りますかネ」とお種は母らしい調子で言った。「ええ、解る」とお仙は両親の顔を見比べながら。「解るは、よかった」達雄は笑った。 お種は三吉の方を見て、「すこし込入った話に成ると、お仙には好く解らない風だ。そのかわり、奇麗な気分のものだぞや」「真実(ほんと)に、好い姉さんに成りましたネ」と三吉が言う。「彼女(あれ)も最早(もう)女ですよ。その事は私がよく言って聞かせて、誰にでも普通(あたりまえ)に有ることだからッて教えて置いたもんですから、ちゃんと承知してる。こうして大きく成って、可惜(おし)いようなものだが、仕方が無い。行く行くは一軒別にでもして、彼女が独りで静かに暮せるようだったら、それが何よりですよ」「そんなことをしないたッて、お婿さんを貰ってやるが可い」と三吉は戯れるように言った。「叔父さんはああいうことを言う……」 とお仙は呆(あき)れて、笑い転げるように新座敷へ逃出した。 風呂が沸いたと言って、下婢(おんな)のお春が告げに来た頃、先ず達雄は連日の疲労を忘れに行った。「お仙、ちゃっと髪を結って了(しま)わまいかや」とお種は、炉辺へ来て待っている髪結を呼んで、古風な鏡台だの櫛箱(くしばこ)だのを新座敷の方へ取出した。「三吉。すこし御免なさいよ」とお種は鏡の前に坐りながら言った。「私は花が好きだで、今年も丹精して造りましたに見て下さい――夏菊がよく咲きましたでしょう」 三吉は庭に出て、大きな石と石の間を歩いたが、不図(ふと)姉の後に立つ女髪結を見つけて不思議そうに眺めていた。髪結は種々な手真似(てまね)をしてお種に見せた。お種は笑いながら、庭に居る弟の方を見て、「この髪結さんは手真似で何でも話す。今東京から御客さんが来たそうだが、と言って私に話して聞かせるところだ――唖(おし)だが、悧好(りこう)なものだぞい」こう言い聞かせた。 深い屋根の下にばかり日を送っているお種は、この唖の髪結を通して、女でなければ穿鑿(せんさく)して来ないような町の出来事を知り得るのである。髪結は又、人の気の付かないことまで見て来て、それを不自由な手真似で表わして見せる。その日も、親指を出したり、小指を出したり、終(しまい)に額のところへ角を生(はや)す真似をしたりして、世間話を伝えながら笑った。 日暮に近い頃から、達雄、三吉の二人は涼しい風の来る縁先へ煙草盆を持出した。大番頭の嘉助も談話(はなし)の仲間に加わった。そこへお仙やお春が台所の方から膳(ぜん)を運んで来た。 お種は嘉助の前にも膳を据えて、「今日は旦那も骨休めだと仰(おっしゃ)るし、三吉も来ているし、何物(なんに)も無いが河魚で一杯出すで、お前もそこで御相伴(ごしょうばん)しよや」 こう言われて、嘉助は癖のように禿頭(はげあたま)を押えた。「さ、御酌致しましょう」 と嘉助は遠慮深い膝を進めた。この人は前垂を〆(し)めてはいるが、武術の心得も有るらしい体格で、大きな律義(りちぎ)そうな手を出して、旦那や客に酒を勧めた。 何時(いつ)の間にか話も若旦那のことに落ちて行った。お種は台所の方にも気を配りながら、時々部屋を出て行くかと思うと、復(ま)た入って来て、皆なと一緒に息子のことを心配した。「いッそのこと、その娘を貰ってやったら可いじゃ有りませんか」三吉は書生流儀に言出した。「そんな馬鹿なことが出来るもんですかね」とお種は嘲(あざけ)るように言って、「お前さんは何事(なんに)も知らないからそんなことを言うけれど」「それに、お前さま」と嘉助は引取って、紅(あか)く充血した眼で客の方を見て、「娘の親というものが気に入りません……これは、まあ、私の邪推かも知(しれ)ませんが、どうも親が背後(うしろ)に居て、娘の指図(さしず)をするらしい……」 お種は何か思出したように、物に襲われるような眼付をしたが、それを口に出そうとはしなかった。「よしんば、そうでないと致したところで」と嘉助は言葉を継いで、「家の格が違います。どうして、お前さま、あんな家から橋本へ貰えるものかなし……」 暮れかかって来た。屋根を越して来る山の影が、庭にもあり、一段高く斜に見える蔵の白壁にもあり、更に高い石垣の上に咲く夕顔南瓜(かぼちゃ)などの棚(たな)にもあった。この家の先代が砲術の指南をした頃に用いた場所は、まだ耕地として残っていたが、その辺から小山の頂へかけて、夕日が映(あた)っていた。 百姓の隠居も鍬(くわ)を肩に掛けて、上の畠(はたけ)の方から降りて来た。 夕飯時を報(しら)せる寺の鐘が谷間に響き渡った。達雄は、縁先から、自分の家に附いた果樹の多い傾斜を眺めて、一杯は客の為に酌(く)み、一杯はよく働いてくれる大番頭の為に酌み、一杯は自分の健康の為に酌んだ。「何卒(どうか)して、まあ、若旦那にも好いお嫁さんを……」と嘉助は旦那から差された盃(さかずき)を前に置いて、「早く好いところから貰って上げて、一同安心いたしまするように……これが何よりも御家の堅めで御座いまするで」「そのお嫁さんだテ」とお種も力を入れる。「どうもこの町には無いナア」と達雄は眉(まゆ)を動かして、快濶(かいかつ)らしく笑った。 その時、お種は指を折って、心当りの娘を数えてみた。年頃に成る子は多勢あっても、いざ町から貰うと成ると、適当な候補者は見当らなかった。「飯田の方の話よなし」とお種は嘉助の方を見て、「あれを一つお前に聞いて貰うぞい」「ええ、あれは引受けた」と嘉助が言った。 三吉は聞咎(ききとが)めて、「飯田の方に候補者でも有るんですか」「ナニ、まだそうハッキリした話では無いんですがね、すこしばかり心当りが有って」と達雄は膝を動かす。「聞き込んだ筋が好いもんですから」とお種も三吉に言い聞かせた。「今年の秋は、嘉助も彼地(あっち)へ行商に出掛けるで、序(ついで)に精(くわ)しく様子を探って貰うわい――吾家(うち)でお嫁さを貰うなんて、お前さん、それこそ大仕事なんですよ」 この人達は、子と子の結婚を考える前に、先ず家と家の結婚を考えなければ成らなかった。 何時の間にかお仙も母の傍へ来て、皆なの話に耳を傾けていた。やがて母が気が付いた頃は、お仙の姿が見えなかった。お種は起って行って、何気なく次の部屋を覗(のぞ)いて見た。「お仙、そんなところで何をしてるや……」 娘は答えなかった。「この娘(こ)は、まあ、妙な娘だぞい。お嫁さんの話を聞いて哀(かな)しく成るような者が何処(どこ)にあらず」とお種は娘を慰撫(なだ)めるように。「お仙ちゃん、どうしました」こう三吉が縁側のところから聞いた。 お種は三吉の方を振返って見て、「お仙はこれで極く涙脆(なみだもろ)いぞや。兄さんに何か言われても直に涙が出る……」 その晩、三吉は少量(すこし)ばかりの酒に酔ったと言って、表座敷の方へ横に成りに行き、嘉助も風呂を貰って入りに裏口の方へ廻った。奥座敷には達雄夫婦二人ぎりと成った。まだ正太は町から帰って来なかった。 お種は立ちがけに、一寸(ちょっと)夫の顔を眺めて、「正太もあれで三吉叔父さんとは仲が好いぞなし――叔父さんには何でも話す様子だ」「そうだろうナア。年齢(とし)から言っても、丁度好い友達だからナア」と達雄が答える。「貴方はどう思わっせるか知らんが……私は三吉の今度来たのが彼の子の為めにも好からずと思って……」「俺も、まあそう思ってる」 この様な言葉を交換(とりかわ)した。不図、お種は洋燈(ランプ)の置いてある方へ寄って、白い、神経質らしい手を腕の辺まで捲(まく)って見て、蚤(のみ)でも逃がしたように坐っていたところを捜す。「痒(かゆ)い痒いと思ったら、こんなに食いからかいて」とお種は単衣(ひとえ)の裾(すそ)の方を掲(から)げながら捜してみた。「そうどうも苦にしちゃ、えらい」と達雄は笑った。「一匹居ても、私は身体中ゾクゾクして来る」 こうお種は言って、若い時のような忍耐(こらえしょう)は無くなったという風で、やがて笑いながら台所の方へ出て行った。 三吉が東京から訪ねて来たことは、達雄に取っても嬉しかった。彼は親身(しんみ)の兄弟というものが無い人で、日頃お種の弟達を実の兄弟のように頼もしく思っている。三吉が来た為に、種々(いろいろ)話が出る。話が出れば出るほど、種々な心地(こころもち)が引出される。子に対する達雄の心配も一層深く引出された形である。 平素潜んでいたようなことまで達雄の胸に浮んで来た。先代が亡くなったのは、彼がまだ若かった時のことで。その頃は嘉助同格の支配人が三人も詰切って、それを薬方(くすりかた)と称(とな)えて、先祖から伝わった仕事は言うに及ばず、経済から、交際まで、一切そういう人達でこの橋本の家を堅めていた。彼もまた、青年の時代には、家の為に束縛されることを潔(いさぎよ)しとしなかったので、志を抱(いだ)いて国を出たものである。白髪の老母や妻子を車に載せて、再びこの山の中へ帰って来るまでには、何程の波瀾を経たろう。長い間かかって地盤を築き上げた先祖の事業(しごと)は彼が半生の努力よりも根深かった。先祖は失意の人の為に好い「隠れ家」を造って置いてくれた。彼は家附の支配人の手から、退屈な事業を受取ってみて、はじめて先祖の畏敬(いけい)すべきことを知ったのである。「丁度正太が自分の若い時だ」と達雄は自分で自分に言った。「いや、自分以上の空想を抱いて、この家を壊(こわ)しかけているのだ」と思った。彼は、自分の子が自分の自由に成らないことを考えて、その晩は定時(いつも)より早く、可慨(なげかわ)しそうに寐床(ねどこ)へ入った。家のものが皆な寝た頃、お種は雪洞(ぼんぼり)を点(とも)して表座敷の方へ見に行った。三吉と直樹とは最早(もう)枕を並べて眠っていたが、まだ正太は帰らなかった。お種は表庭から門のところへ出て、押せば潜(くぐ)り戸(ど)の開くようにして置いた。厳(きび)しい表庭の戸締も掛金だけ掛けずに置いたは、可愛い子の為であった。     二 大森林に連続(つづ)いた谷間(たにあい)の町でも、さすがに暑い日は有った。三吉は橋本の表座敷に籠(こも)って、一夏かかって若い思想(かんがえ)を纏(まと)めようとしていた。姉は仕事に疲れた弟を慰めようとして、暇のある時は、この家に伝わる陶器、漆器、香具(こうぐ)の類(たぐい)などを出して来て見せた。ある日、お種は大きな鍵(かぎ)を手にしながら、裏の土蔵の方へ弟を導いて行った。 高い白壁の隣には、丁度物置蔵と反対の位置に、屋根の低い味噌蔵(みそぐら)がある。姉はその前に立って、大きな味噌桶(おけ)を弟に覗(のぞ)かせて、毎日食膳に上る手製の醤油(たまり)はその中で造られることなどを話して、それから厳重な金網張の戸の閉った土蔵の内部(なか)へ三吉を案内した。 二階は広く薄暗かった。一方の窓から射し込む光線は沢山(たくさん)積んである本箱や古びた道具の類を照らして見せた。姉は今一つの窓をも開けて、そこにあるのは祖母(おばあ)さんが嫁に来た時の長持、ここにあるのは自分の長持、と弟に指して話し聞かせた。三吉は自由に橋本の蔵書を猟(あさ)ることを許された。 姉は出て行った。三吉は本箱の前を彼方是方(あちこち)と見て廻った。その時、彼は未だ自分の生れた家の焼けない前に一度帰省して阿爺(おやじ)の蔵書を見たことを思出して、それをこの家のに比べてみた。ここのはそれ程豊富では無かった。三吉の阿爺が心酔したような本居(もとおり)派の学説に関する著述だの、万葉や古事記の研究だの、和漢の史類だの、詩歌の集だの、そういうものは少なかったが、そのかわり橋本の家に特有な武術、武道などのことを書いた写本が沢山ある。経書(けいしょ)、子類(しるい)もある。誰が集めたものか漢訳の旧約全書などもある。見て行くと、三吉の興味を引くような書目は少なかった。窓に寄せて、大きな柳行李(やなぎごうり)の蓋(ふた)が取ってあって、その中に達雄の筆で表題を書いたものが幾冊か取散してある。旧(ふる)い日記だ。何気なく三吉はその一冊を取上げて見た。 直樹の父親の名なぞが出て来た。それは三吉が姉と一緒に東京で暮した頃の事実(こと)で、ところどころ拾って読んで行くうちに、少年時代の記憶が浮び揚(あが)った。その頃は姉の住居(すまい)でもよく酒宴を催したものだった。直樹の父親が来て、「木曾のナカノリサン」などを歌い出せば、達雄は又、清(すず)しい、恍惚(ほれぼれ)とするような声で、時の流行唄(はやりうた)を聞かせたものだった。直樹の父親もよく細(こまか)い日記をつけた。これはそう細いという方でもないが、何処(どこ)か成島柳北(なるしまりゅうほく)の感化を思わせる心の持方で、放肆(ほしいまま)な男女(おとこおんな)の臭気(におい)を嗅(か)ぐような気のすることまで、包まず掩(おお)わずに記しつけてある。思いあたる事実(こと)もある。 静かな蔵の窓の外には、熱い明るい空気を通して庭の草木も蒸されるように見える。三吉はその窓のところへ行って、誰がこの柳行李の蓋を取て置いたかと想像した。あるいは正太がこの隠れた場処で、父の耽溺(たんでき)の歴史を読みかけて置いたものではなかろうか、と想(おも)ってみた。 重い戸を閉めて置いて、三吉は蔵の石階(いしだん)を下りた。前には葡萄棚(ぶどうだな)や井戸の屋根が冷(すず)しそうな蔭を成している。横にある高い石垣の側からは清水も落ちている。心臓形をした雪下(ゆきのした)の葉もその周囲(まわり)に蔓延(はびこ)っている。 この場所を択(えら)んで、お仙は盥(たらい)を前に控えながら、何か濯(すす)ぎ物を始めていた。下婢(おんな)のお春も井戸端に立って、水を汲(く)んでいた。お春は、ちょっと見たところこう気むずかしそうな娘で、平常(しょっちゅう)店の若い番頭や手代の顔を睨(にら)み付けるような眼付をしていたが、しかしそれは彼女が普通の下女奉公と同じに見られまいとする矜持(ほこり)からであった。こうして、お仙相手に立話をしている時なぞは、最早(もう)年頃の娘らしさが隠されずにある。彼女とても、濃情な土地の女の血を分けた一人である。 三吉はお仙に言葉を掛けて、暫時(しばらく)そこに立っていた。丁度正太が、植木いじりでもしたという風で、土塗(つちまみ)れの手を洗いに来た。お春は言付けられて、釣瓶(つるべ)から直(じか)に若旦那の手へ水を掛けて、すこし紅くなった。お仙も無心に眺めていた。 手を洗った後、正太は三吉叔父と一緒に成った。二人は話し話し母屋の方へ帰って行った。 手桶を担(かつ)いだお春は威勢よく二人の側を通った。百姓の隠居も会釈して通った。隠居の眼は正太に向って特別な意味を語った。「若旦那様――お前さまは唯の若いものの気でいると違うぞなし……お前さまを頼りにする者が多勢あるぞなし……行く行くはお前様の厄介に成ろうと思って、こうして働けるだけ働いている老人(としより)もここに一人居るぞなし……」とその無智な眼が言った。 正太は一種の矜持(ほこり)を感じた。同時に、この隠居にまで拝むような眼で見られる自分の身を煩(うるさ)く思った。 漠然(ばくぜん)とした反抗の心は絶えず彼の胸にあった。「どうしてこう家のものは皆な世話を焼きたがるだろう、どうしてこうヤイヤイ言うだろう――もうすこし自分の自由にさせて置いて貰いたい」これが彼の願っていることで、一々自分のすることを監視するような重苦しい空気には堪えられなかった。 田舎(いなか)風の屋造(やづくり)のことで、裏口から狭い庭を通って、表の方へ抜けられる。表座敷へ通う店頭(みせさき)の庭のところで、三吉、正太の二人は沢田老人の訪ねて来るのに逢(あ)った。「沢田さんですか。やはり吾家(うち)の内職をしています――薬の紙を折ってます」 こう正太は三吉に話した。 直樹の叔父にあたるこの神経質な老人の眼は、又、こんなことを言った。「正太様――お前さまの祖母様(おばあさま)や母上様(おっかさま)は皆な立派な旧家から来ておいでる……大旦那は学問を為(し)過ぎたで、それで不経済なことを為(さ)っせえたが、お前さまは算盤(そろばん)の方も好くやらんと不可(いかん)ぞなし……お前さまの責任は重いぞなし……」 正太はこういう人々の眼から遁(のが)れたかった。 表座敷へ戻って、向の山の傾斜がよく見えるようにと、三吉はすっかり障子を開け展(ひろ)げた。正太も広い部屋の真中へ大きな一閑張(いっかんばり)の机を持出した。こうして、二人ぎりで、楽しい雑談に耽(ふけ)るにつけても、正太はこの叔父の何時(いつ)までも書生でいられるのを羨(うらや)ましく思った。叔父がここへ来て何を為ようと、何を考えようと、誰一人気を揉(も)む者も無い。それに引きかえて、正太は折角(せっかく)思い立った東京の遊学すら、中途で空(むな)しく引戻されて了った。やれ大旦那が失敗したから、若旦那には学問は無用だことの、やれ単独(ひとり)で都会に置くのは危いことの、種々な故障が薬方の衆から出た。「家なぞはどうでもいい」と思うことは屡々(しばしば)有ったのである。 この座敷から谷底の方に聞える木曾川(きそがわ)の音も、正太には何の新しい感じを起させなかった。彼は森林の憂鬱にも飽き果てた。「こうして――一生――山の中に埋れて了(しま)うのかナア」それを考えてみたばかりでも、彼には堪え難かった。どうかすると、彼は話の途中で耳を澄ました。そして、引入れられるような眼付をして、熟(じっ)と渓流の音に聞き入って。 お種が入って来た。「ネブ茶を香ばしく入れましたから、持って来ました」とお種は款待顔(もてなしがお)に言て、吾子(わがこ)と弟の顔を見比べて、「正太や、叔父さんにも注(つ)いで進(あ)げとくれ」 この「ネブ茶」はある灌木(かんぼく)の葉から製したもので、三吉も子供の時分には克(よ)く飲み慣れた飲料である。「どうでした、吾家(うち)の蔵には三吉の見るような書物(ほん)が有りましたか」とお種が聞いた。「ええ……有りました」と三吉は気の無い返事をする。 お種は、二人が睦(むつ)まじそうに語る様子を眺めて、やがて出て行った。 若いもの同志の話は木曾少女(おとめ)の美しいことに落ちて行った。その時、三吉は姉から聞いた娘のことを言出して、正太の意中を叩(たた)いてみた。正太は、唯、あわれに思うというだけのことを泄(も)らした。彼の心では、そんな話を聞いて貰う前に、何故(なぜ)に自分の恋が穢(けが)れて行くかを語りたかったのである。 暫時(しばらく)二人は無言でいた。「しかし、叔父さん――この町にも種々(いろいろ)な青年が有りますがね、どうも家にばかり居るような人は面白味が有りません……やっぱり働きもすれば遊びもする、そういう人の方が話せるようですね」こう正太が言出した。 香ばしい「ネブ茶」を飲み、巻煙草(まきたばこ)を燻(ふか)しながら、叔父甥(おい)は話し続けた。正太の方は実業に志し、東京へ出た時は主に塗物染物のことを調べ、傍(かたわ)ら絵画の知識をも得ようとしたものであったが、性来物を感受(うけい)れる力に富むところから、三吉などの向いて行こうとする方面にも興味を感じている。その日も、三吉の書きかけた草稿を机の上に展(ひろ)げて、清(すず)しい、力のある父の達雄に克(よ)く似た声で読聞かせた。 東京で送った二年――殊(こと)にその間の冬休を三吉叔父と一緒に仙台で暮したことは、正太に取って忘れられなかった。東京から押掛けて行くと、丁度叔父は旅舎(やどや)の裏二階に下宿していて、相携えて人を訪ねたり、松島の方まで遊びに行ったりした。あの時も、仙台で、叔父の書いたものを見せて貰って、寂しい旅舎の洋燈(ランプ)の下でその草稿を読み聞かせながら、一緒に長い冬の夜を送ったことが有った。それを正太は言出さずにいられなかった。「そうそう」と三吉も思出したように、「丁度岩沼の基督降誕祭(クリスマス)に招ばれて行った後へ、君が訪ねて来て……あんな田舎らしい基督降誕祭に遭遇(であ)ったことは僕も始めてでしたよ……信者が五目飯なぞを煮(た)いて御馳走(ごちそう)してくれましたッけ。あの晩は長老の呉服屋さんの家に泊って、翌朝(あくるあさ)阿武隈川(あぶくまがわ)を見に行って、それから汽車で仙台へ帰てみると、君が来ていた……」「そうでしたね……あの二階から海の音なぞも聞えましたね」と正太は若々しい眼付をして言った。「仙台は好かったよ。葡萄畠(ばたけ)はある、梨畠はある……読みたいと思う書籍(ほん)は何程(いくら)でも借りて来られる……彼処(あすこ)へ行って僕も夜が明けたような気がしたサ……あれまでというものは、君、死んでいたようなものだったからね」と言って、三吉は深い溜息(ためいき)を吐(つ)いて、「考えてみると、僕のような人間がよく今まで生きて来たようなものだ」 正太は叔父の顔を眺めた。 三吉は言葉を継いで、「彼処へ着いた晩から、僕は最早(もう)別の人だった。種々な物が活(い)きて見えて来た。書く気も起った……」「あの時叔父さんの書いたものは、吾家(うち)に蔵(しま)ってあります」「しかし正太さん、お互にこれからですネ。僕なぞも未だ若いんですから、これから一つ歩き出してみようと思いますよ……」 こんな話をしているところへ直樹が入って来た。直樹は中学に入ったばかりの青年で、折取った野の花を提げて、草臥(くたぶ)れたような顔付をしながら屋外(そと)から帰って来た。「直樹さん、何処(どちら)へ?」と三吉が聞いてみた。「ええ――ずっと河の岸を廻って来ました」と直樹は答える。 その時、正太は床の間にある花瓶(かびん)を持出して、直樹が持って来た百合だの撫子(なでしこ)だのの花で机の上を飾った。「兄さん、山脇(やまわき)の姉さんがチト御遊びに被入(いら)っしゃいッて――真実(ほんとう)に兄さんは遠慮深い人だって」 こう直樹が自分の親戚からの言伝(ことづて)を三吉に告げた。三吉はあまり町の人を訪問する気が無かった。 活気のある鈴の音が谷底の方で起った。急に正太は輝くような眼付をして、その音のする方を見た。「ア――御岳(おんたけ)参りが着いたとみえるナ」 と正太は独語(ひとりごと)のように言った。高山の頂を極(きわ)めようとする人達が、威勢よく腰の鈴をチリンチリンチリンチリン言わせて、宿屋に着くことを楽みにして来る様子は、活気が外部(そと)からこの谷間(たにあい)へ流れ込むように聞える。正太は聞耳を立てた。その音こそ彼が聞こうと思うものである。彼は縁側にまで出て聞いた。 祭の日は橋本でも一同仕事を休んだ。薬の看板を掛け、防火用の黒い異様な大団扇(おおうちわ)を具(そな)え付けてある表門のところには、時ならぬ紅白の花が掛かった。小僧達も新しい仕着(しきせ)に着更えて、晴々しい顔付をして、提灯(ちょうちん)のかげを出たり入ったりした。 お種は表座敷へ来て、「三吉、お前さんは羽織が有るまいがナ」 と弟の顔を眺めた。三吉もサッパリとした単衣(ひとえ)に着更えていた。「羽織なんか要(い)りません。これで沢山です」と三吉が言った。「正太の紋付を貸すで――今に吾家(うち)の前を御輿(みこし)が通るから、そうしたら兄さん達と一緒に出て見よや」「借着をして祭を見るのも変なものですナア」「何が変なものか。旅では、お前さん、それが普通(あたりまえ)だ」「私はどうでも可(よ)う御座んすが、姉さんが着た方が可いと思うなら、借りましょう――」 旅で祭に遇(あ)った直樹は、方々の親類から招(よ)ばれて、出て行った。正太を始め、薬方の若衆も皆な遊びに出た。町の方が賑(にぎや)かなだけ、家の内は寂しい。「姉さん」と三吉は、姉が羽織を出しに行く序(ついで)に、物を頼むという風で、「この節私は夢を見て困りますが、身体(からだ)の故(せい)じゃないかと思うんです……サフランでも有るなら、すこし私に飲ましてくれませんか」「そんなことは造作ない。吾家(うち)にあるから、くれる」「母親(おっか)さんが生きてる時分には、時々私に飲ましてくれましたッけ――女の薬だが、飲めッて」「ええ、男子(おとこ)にも血が起るということは有るで」 こう言って、お種は出て行った。やがて橋本の紋の付いた夏羽織と、薬草の袋と、水とを持って来た。紅いサフランの花弁(はなびら)は、この家で薬の客に出す為に特に焼かした茶椀の中へ浸して、それを弟に勧める。「どんな夢を見るよ」と姉が聞いた。「私の夢ですか」と三吉は顔に苦痛を帯びて、「友達の中には、景色の夢を見るなんて言う人も有りますがね、私は景色なぞを一度も見たことが無い。夢と言えば女が出て来る」「馬鹿らしい!」と姉は嘲(あざけ)るように。「いえ、姉さん、私は正直なところを話してるんです。だからこんな薬なぞを貰って飲むんです」「お前さんの知ってる人かい」「ところが、それが誰だか解らない。どう後で考えても、記憶(おぼえ)の無いような人が出て来るんです――多くは、素足で――火傷(やけど)でもしそうな、恐しい勢で。昨夜なぞは、林檎畠(りんごばたけ)のようなところへ追詰められて、樹と樹の間へ私の身体が挾(はさま)って、どうにも逃げ場を失って了った……もうすこしで其奴(そいつ)に捕まるかしらん……と思ったら目が覚(さ)めました。汗はビッショリ……」「お前さん達の見る夢は、どうせそんなものだ」 と姉は復(ま)た嘲るように笑った。 御輿の近づいたことを、お仙が報(しら)せに来た。女連(おんなれん)は門の外まで出た。そこから家々の屋根、町の中央を流れる木曾川が下瞰(みおろ)される。三吉は長過ぎるような羽織を借りて着て、達雄と一緒に崖(がけ)の下へ降りた。 御輿の通り過ぎた後、お種は娘に下婢(おんな)を付けて祭を見せにやり、自分は門の内へ引返した。店口の玄関のところには、手代の幸作が大きな薬の看板に凭(もた)れながら、尺八を吹いて遊んでいたが、何時(いつ)の間にかこれも出て行った。広い家の内にはお種一人残った。 急に周囲(そこいら)が闃寂(しんかん)として来た。寺院(おてら)のように人気(ひとけ)が無かった。お種は炉辺(ろばた)に坐って独(ひと)りで静かに留守居をした。この祭には、近在の若い男女(おとこおんな)は言うに及ばず、遠い村々の旦那(だんな)衆まで集って、町は人で埋められるのが例で、その熱狂した群集の気勢ばかりでも、静止(じっと)していられないような思をさせる。こういう時にも、お種は家を守るものと定(き)めて、それを自分の務めのように心得ていた。 実家の父――小泉忠寛の名は、時につけ事に触れ、お種の胸に浮んだ。お種や三吉の生れた小泉の家は、橋本の家とは十里ほど離れて、丁度この谿谷(たに)の尽きようとするところに在(あ)った。その家でお種は娘の時代を送った。父の忠寛は体格の大きな、足袋(たび)も図無(ずな)しを穿(は)いた程の人で、よく肩が凝ると言っては、庭先に牡丹(ぼたん)の植えてある書院へ呼ばれて、そこでお種が叩かせられたもので、その間に父の教えたこと、話したことは、お種に取って長く忘れられないものと成った。そればかりではない、父は娘が手習の手本にまで、貞操の美しいことや、献身の女の徳であることや、隣の人までも愛せよということや、それから勤勉、克己、倹約、誠実、篤行などの訓誨(くんかい)を書いて、それをお種に習わせたものであった。 こういう阿爺(おやじ)を持って嫁(かたづ)いて来た人の腹(おなか)に正太が出来た。お種は又、夫の達雄が心配するとは別の方で、自分の子が自分の自由にも成らないことを可嘆(なげかわ)しく思った。彼女は、炉辺で、正太のことばかり案じていた。「宗助――幸助――宗助――幸助」 と御輿を担いで通る人々の掛声を真似(まね)ながら、一人の小僧が庭口へ入って来た。この小僧は、祭の為に逆上(のぼ)せて了(しま)ったような眼付をして、隠居が汲(く)んで置いた水を柄杓(ひしゃく)でガブガブ飲んだ。 三吉も帰って来た。お種は祝の強飯(こわめし)だの煮染(にしめ)だのを出して、それを炉辺で振舞っていると、そこへ正太が気息(いき)をはずませて入って来た。「母親(おっか)さん、何か飲む物を頂戴(ちょうだい)。咽喉(のど)が乾いて仕様が無い」と正太は若々しい眼付をして、「今ネ、御輿の飾りを取って了ったところだ。鳳凰(ほうおう)も下した。これからが祭礼(まつり)だ。ウンと一つ今年は暴(あば)れ廻ってくれるぞ」「まあ、騒ぎですネ。正太、お前も強飯(おこわ)を食えや」とお種が言った。「叔父さん、御覧でしたか」と正太は三吉の方を見て、「どうです、田舎の祭は。変ってましょう。殊(こと)に是処(ここ)のは荒神様(あらがみさま)で通っていますから、あの大きな御輿を町中転(ころ)がして歩くんです。終(しまい)に、神社の立木へ持ってッて、輿を担(かつ)ぐ棒までヘシ折って了う。その為に毎年白木で新調するんです――エライことをやりますよ。髭(ひげ)の生(はえ)た人まで頬冠で揉(も)みに出るんですからネ」 乾いた咽喉を霑(うるお)した後、復た正太は出て行った。「宗助――幸助――宗助――幸助」 と小僧が手拭(てぬぐい)を首に巻付けて出て行くのを見ると、三吉も姉の傍に静止(じっと)していられないような気がした。 夜に入って、谷底の町は歓楽の世界と化した。花やかに光る提灯の影には、祭を見ようとする男女の群が集って、狭い通を潮のように往来した。押しつ押されつする御輿の地を打つ響、争い叫ぶ若者の声なぞは、人々の胸を波打つようにさせる。王滝川の岸に添うて二里も三里もある道を歌いながら通って来る幾組かの娘達は、いずれも連に離(はぐ)れまいとし、人に踏まれまいとして、この群集の中を互に手を引合って歩いた。中には雑踏(ひとごみ)に紛れて知らない男を罵(ののし)るものも有った。慾に目の無い町の商人は、簪(かんざし)を押付け、飲食(のみくい)する物を売り、多くの労働の報酬(むくい)を一晩に擲(なげう)たせる算段をした。町の中央にある広い暗い場処では踊も始まった。 祭の光景(ありさま)を見て廻った後、一しきりは三吉も御輿に取付いて、跣足(はだし)に尻端折(しりはしょり)で、人と同じように「宗助――幸助」と叫びながら押してみたが、やがて額に流れる汗を拭(ふ)きつつ橋本の家の方へ帰って来た。足を洗って、三吉は涼しい風の来る表座敷へ行った。そこで畳の上に毛脛(けずね)を投出した。「三吉帰ったかい」 こう言いながら、お種も団扇(うちわ)を持って入って来た。「私も横に成るわい。今夜は二人で話さまいかや」 と復たお種が言って、弟の側に寝転(ねころ)んだ。東京にある小泉の家のことは自然と姉の話に上った。相続人(あととり)の実も今度はよくやってくれればいいがということ、次の森彦からも暫時(しばらく)便(たよ)りが無いこと、宗蔵の病気もどうかということ、それからそれへと姉の話は弟達の噂(うわさ)に移って、結局吾子のことに落ちて行った。お種は三吉の考えないようなことまで考えて、種々(いろいろ)と正太の為に取越苦労をしていた。「若いもののことですもの、お前さん、どんな間違がないとも限りませんよ――もし、子供でも出来たら。それを私は心配してやる」 こうお種は言って、土地の風俗を蔑視(さげす)むような眼付をした。楽しそうな御輿の響は大切な若い子息(むすこ)を放縦(ほしいまま)な世界の方へと誘うように聞える……お種は正太のことを思ってみた。誰と一緒に、何処を歩いている、と思ってみた。そして、何の思慮も無い甘い私語(ささやき)には、これ程心配している親の力ですら敵(かな)わないか、と考えた。「私が彼(あれ)に言って聞かせて、父親(おとっ)さんも女のことでは度々失敗(しくじり)が有ったから、それをお前は見習わないように、世間から後指(うしろゆび)を差されないようにッて――ネ、種々(いろいろ)彼に言うんだけれど……ええええ、彼はもう父親さんのワルいことを何もかも知ってますよ」 三吉は黙って姉の言うことを聞いていた。お種は更に嘆息して、「旦那もね、お前さんの知ってる通り、好い人物(ひと)なんですよ。気分は温厚(すなお)ですし、奉公人にまで優しくて……それにお前さん、この節は非常な勉強で、人望はますます集って来ましたサ。唯、親としてのシメシがつかない。真実(ほんとう)に吾子の前では一言もないようなことばかり仕出来(しでか)したんですからね。旦那も今ではすっかり後悔なすって、ああして何事(なんに)も言わずに働いてる。旦那の心地(こころもち)は私によく解る。真実に、その方の失敗(しくじり)さえなかったら、旦那にせよ、正太にせよ……私は惜しいと思いますよ」 お種は、気の置けない弟の前ですら、夫の噂(うわさ)することを羞(は)ずるという風であった。夫から受けた深い苦痛――その心を他人に訴えるということは、父の教訓(おしえ)が許さなかった。「代々橋本家の病気だから仕方ない」 とお種は独語(ひとりごと)のように言って、それぎり、夫の噂はしなかった。 ゴットン、ゴットンという御輿の転(ころが)される音は、遅くまで谷底の方で、地響のように聞えていた。 直樹は一月ほどしか逗留(とうりゅう)しなかった。植物の好きなこの中学生は、東京への土産(みやげ)にと言って、石斛(せっこく)、うるい、鷺草(さぎそう)、その他深い山の中でなければ見られないような珍しい草だの、香のある花だのの見本を集めて、盆前に橋本の家を発(た)って行った。三吉は自分の仕事の纏(まと)まるまで残った。 旧暦の盆が来た。橋本では、先代からの例として、仏式でなく家の「御霊(みたま)」を祭った。お種は序(ついで)に小泉の母の二年をも記念する積りであった。年を経(と)るにつれて、余計に彼女はこういうことを大切にするように成った。 墓参りの為に、お種は三吉を案内して、めずらしく家を出た。お仙は母に言付けられた総菜(そうざい)の仕度をしようとして、台所の板の間に俎板(まないた)を控えて、夕顔の皮を剥(む)いた。干瓢(かんぴょう)に造っても可(い)い程の青い大きなのが最早(もう)裏の畠には沢山生(な)っていた。「お春、お前の髪は好く似合う」 とお仙は、流許(ながしもと)に立って働いている下婢(おんな)の方を見て、話しかけた。「そうかなし」とお春は振向いて、嬉しそうな微笑(えみ)を見せた。「貴方(あんた)の島田も恰好(かっこう)が好く出来た」 お仙も嬉しそうに笑って、やがて夕顔を適当の厚さに切ろうと試みた。幾度か庖丁(ほうちょう)を宛行(あてが)って、当惑したという顔付で、終(しまい)には口を「ホウ、ホウ」言わせた。復た、お仙は庖丁を取直した。 何程の厚さに切れば、大略(おおよそ)同じ程に揃(そろ)えられるか、その見当がお仙には付きかねた。薄く切ってみたり、厚く切ってみたりした。彼女の手は震えて来た。 お春はそれとも気付かずに、何となく沈着(おちつ)かないという様子をして、別なことを考えながら働いていた。何もかもこの娘には楽しかった。新しい着物に新しい前垂を掛けて働くということも楽しかった。晩には暇が出て、叔母の家へ遊びに行かれるということも楽しかった。 墓参りに行った人達が帰って来た。お種は直に娘の様子を看(み)て取った。お仙の指からはすこし血が流れていた。「大方こんなことだらずと思った」とお種は言った。「お仙ちゃん、母親(おっか)さんが御手伝しますよ――お前さんに御手本を置いて行かなかったのは、私が悪かった」 お仙は途方に暮れたという顔付をしている。「これ、袂糞(たもとぐそ)でも付けさんしょ」とお種は気を揉(も)んで、「折角(せっかく)今日は髪まで結って、皆な面白く遊ぼうという日だに、指なぞを切っては大事(おおごと)だぞや」 お春はお仙の傍へ寄った。お種は三吉の方を見て、「ええええ、これだから眼が離されない……真実(ほんとう)にこういうところは極(ごく)子供だ……そう言えば、お前さん、今年の春もね、正太のお友達が寄って吾家(うち)で歌留多(かるた)をしたことが有った。山瀬さんも来た。あの人は正太とは仲好だから、お仙を側(そば)へ呼んで、貴方(あなた)もお仲間で御取りなさいなッて――ネ。山瀬さんがそう言って下すった。するとお仙が山瀬さんの膝(ひざ)に凭(もた)れて……まあ、無邪気なと言って無邪気な……兄さんだから好いの、お友達だから悪いの、そんな区別はすこしも無いようだ。罪の無い者だぞや」こう話し聞かせた。 その晩は、若いものに取って、一年のうちの最も楽しい時の一つであった。夕方から橋本の家でも皆な盆踊を見に行くことを許された。涼しい夏の夜の空気は祭の夜以上の楽しさを思わせる。暗いが、星はある。恋しい風の吹く寺の境内の方へ自然と人の足は向いて行った。 叔母の家に帰ることを許されたお春も、人に誘われて、この光景(ありさま)を見に行った。大きな輪を作って、足拍子揃(そろ)えて、歌いながら廻って歩く男女(おとこおんな)の群。他処(よそ)から来ている工女達は多くその中に混って踊った。頬冠りした若者は又、幾人(いくたり)かお春の左右を通り過ぎた。彼女は言うに言われぬ恐怖(おそれ)を感じた。丁度そこに若旦那も来ていた。お春は若旦那に手を引いて貰って、漸(ようや)くこの混雑(ひとごみ)から遁(のが)れた。 九月に入って、三吉は一夏かかった仕事を終った。お種から言えば二番目の弟にあたる森彦の貰われて行った家――この養家も姓はやはり小泉で、姉弟(きょうだい)の生れた家から見ると二里ほど手前にある――そこの老人から橋本へ便りがあった。「三吉も最早東京へ帰るそうなが、わざわざ是方(こちら)へ廻るには及ばん、直に帰れ、その方が両為(りょうだめ)だ」こんなことが書いてあった。「両為とは、老人も書いてくれた」 こう達雄は、三吉にその手紙を見せて、笑った。この老人の倹約なことは、封筒や巻紙を見ても知れた。 いよいよ三吉の発って行くべき日が近づいた。復た何時(いつ)来られるものやら解らないから、と言って、達雄は酷(ひど)く名残(なごり)を惜んだ。三吉が表座敷で書いた物をも声を出して通読してみた。薬の方の多忙(いそが)しいところを見て貰ったのが、何より東京への土産だ、とも話した。「三吉さん、来て御覧なさい。君に御馳走(ごちそう)しようと思って頼んで置いた物が、漸く手に入りましたから」 と達雄は炉辺へ三吉を呼んで言った。三吉も帰る仕度やら、土地の人の訪問を受けるやらで、心はあわただしかった。「三吉」と姉も名残を惜むという風で、「お前さんに食べさせてもやりたいし、持たせてもやりたいと思って、今三人掛りで、この蜂(はち)の子を抜くところだ。見よや、これが巣だ。えらい大きな巣を作ったもんじゃないか」 五層ばかりある地蜂の巣は、漆の柱を取離して、そこに置いてあった。お種はお仙やお春と一緒に、子は子、親に成りかけた蜂は蜂で、一々巣の穴から抜取っていた。この地蜂は、蜜蜂などに比べるとずっと小さく、土地の者の珍重する食料である。三吉も少年の時代には、よく人に随(つ)いて、この巣を探しに歩いたものである。「母親さん、写真屋が来ましたから、着物を着更えて下さい」 こう正太がそこへ来て呼んだ。「写真屋が来た? それは大多忙(おおいそがし)だ。お仙――蜂の子はこうして置いて、ちゃっと着更えまいかや。お春、お前も仕度するが可い」とお種は言った。「嘉助――皆な写すで来いよ」達雄は店の方を見て呼んだ。 記念の為、奥座敷に面した庭で、一同写真を撮(と)ることに成った。大番頭から小僧に至るまで、思い思いの場処に集った。達雄は、先祖の竹翁が植えたという満天星(どうだん)の樹を後にして立った。「女衆は前へ出るが可い」 と達雄に言われて、お種、お仙、お春の三人は腰掛けた。「叔父さん、貴方は御客様ですから、もうすこし中央(まんなか)へ出て下さい」 こう正太が三吉の方を見て言った。三吉は野菊の花の咲いた大きな石の側へ動いた。 白い、熱を帯びた山雲のちぎれが、皆なの頭の上を通り過ぎた。どうかすると日光が烈(はげ)しく落ちて来て、撮影を妨げる。急に嘉助は空を仰いで、何か思い付いたように自分の場処を離れた。「嘉助、何処へ行くなし」とお種は腰掛けたままで聞いた。「そこを動かない方がいいよ――今、大きな雲がやって来た。あの影に成ったところで、早速撮って貰おう」と正太も注意する。「いえ――ナニ――私はすこし注文が有るで」 と言って、嘉助は皆なの見ている前を通って、一番日影に成りそうな場処を択んだ。丁度旦那と大番頭とは並んだ。待設(まちもう)けた雲が来た。若い手代の幸作、同じく嘉助の忰(せがれ)の市太郎、皆な撮(うつ)った。 三吉が出発の日は、達雄夫婦を始め、正太、お仙まで、朝のうちに奥座敷へ集った。三吉も夏服に着更えて、最早(もう)秋海棠(しゅうかいどう)などの咲出した裏庭を皆なと一緒に眺めながら、旅の脚絆(きゃはん)を当てた。ここへ来がけに酷(ひど)く馬車で揺られたと言って、彼は背中のある部分だけ薄く削取(けずりと)られたような上着を着ていた。 三吉がこの山の中で書いたものは――達雄夫婦の賜物(たまもの)のように――手荷物の中に納めてあった。彼の心は暗い悲惨な過去の追想から離れかけていた。その若い思想(かんがえ)を、彼は静かなところで纏(まと)めてみたに過ぎなかった。 通いで来る嘉助親子も、東京の客が発つというので、その朝は定時(いつも)より早く橋を渡って来た。 朝飯の後、一同炉辺で別離(わかれ)の茶を飲だ。姉は名残が尽きないという風で、「でも、よく来てくれた。何時でも来られそうなものだが、なかなか思うようにはいきません」「どうして、それどこじゃない」と嘉助も引取って、「三吉様はこれで何度郷里(くに)へ帰らッせるなし」「僕ですか、ずっと前に老祖母(おばあ)さんの死んだ時に一度、母親(おっか)さんの葬式の時に一度――今度で三度目です」と三吉が言う。「彼(あれ)は八歳(やっつ)の時分に郷里(くに)を出たッきりよなし」とお種は嘉助の方を見て。「これで、旧(むかし)の家でも焼けずに在ると、帰る機会が多いんだがナア」と達雄も快濶(かいかつ)らしく笑った。 前の晩のうちに頼んで置いた乗合馬車の馬丁(べっとう)が、その時、庭口へ声を掛けに来た。「叔父さん、馬車が来ました」と正太が言って、叔父の手荷物を提(さ)げながら、一歩(ひとあし)先(さき)へ出て行った。「では、私はここで御免蒙りますから――」とお種は炉辺で弟に別離(わかれ)を告げた。「皆さんに宜敷(よろしく)――実にも御無沙汰(ごぶさた)するがッて、宜敷言っておくれや――お前さんもまあ折角(せっかく)御無事で――」 挨拶(あいさつ)もそこそこに、三吉はお仙やお春などにも別れて、橋本の家を出た。達雄はそこまで見送ると言って、三吉と一緒に石段を降りた。 崖下(がけした)には乗合馬車が待っていた。車の中には二三の客もあった。この車はお六櫛(ぐし)を売る宿(しゅく)あたりまでしか乗せないので、遠く行こうとする旅人は其処(そこ)で一つ山を越えて、更に他の車へ乗替えなければ成らなかった。「直樹さんと来た時は沓掛(くつかけ)から歩きましたが、途中で虻(あぶ)に付かれて困りましたッけ」「ええ、蠅(はえ)だの、蚋(ぶよ)だの……そういうものは木曾路(きそじ)の名物です。産馬地(うまどこ)の故(せい)でしょうね」 こんな言葉を、三吉と正太とは車の上と下とで取換(とりかわ)した。 ノンキな田舎のことで、馬車は容易に出なかった。三吉は車の周囲(まわり)に立って見送っている達雄や嘉助や若い手代達にも話しかける時はあった。待っても待っても他に乗合客が見えそうもないので、馬丁(べっとう)はちょっと口笛を吹いて、それから手綱(たづな)を執った。車は崖について、朝日の映(あた)った道路を滑(すべ)り始めた。二月ばかり一緒にいた人達の顔は次第に三吉から遠く成った。     三 弟の三吉が帰るという報知(しらせ)を、実は東京の住居(すまい)の方で受取った。小泉の実と橋本の達雄とは、義理ある兄弟の中でも殊(こと)に相許している仲で、旧(ふる)い家を相続したことも似ているし、地方の「旦那衆」として知られたことも似ているし、年齢(とし)から言ってもそう沢山違っていなかった。 実は、達雄のように武士として、又薬の家の主人(あるじ)としての阿爺(おやじ)を持たなかったが、そのかわりに、一村の父として、大地主としての阿爺を持った。父の忠寛は一生を煩悶(はんもん)に終ったような人で、思い余っては故郷を飛出して行って国事の為に奔走するという風であったから、実が十七の年には最早家を任せられる程の境涯にあった。彼は少壮(としわか)な孝子で、又可傷(いたま)しい犠牲者であった。父の亡くなる頃は、彼も地方に居て、郡会議員、県会議員などに選ばれ、多くの尊敬を払われたものであったが、その後都会へ出て種々な事業に携(たずさわ)るように成ってから、失敗の生涯ばかり続いた。製氷を手始めとして、後から後から大きな穴が開いた。 不図(ふと)した身の蹉跌(つまずき)から、彼も入獄の苦痛を嘗(な)めて来た人である。赤煉瓦(れんが)の大きな門の前には、弟の宗蔵や三吉が迎えに来ていて、久し振で娑婆(しゃば)の空気を呼吸した時の心地(こころもち)は、未だ忘れられずにある。日光の渇(かわき)……楽しい朝露……思わず嬉しさのあまりに、白い足袋跣足(たびはだし)で草の中を飛び廻った。三吉がくれた巻煙草(まきたばこ)も一息に吸い尽した。千円くれると言ったら、誰かそれでも暗い処へ一日来る気は有るか、この評定(ひょうじょう)が囚人の間で始まった時、一人として御免を蒙(こうむ)ると答えない者はなかった。その娑婆で、彼は新しい事業を経営しつつあるのである。 直樹の父親もまた同郷から出て来た事業家であった。この人と実兄弟とは、長い間、親戚のように往(い)ったり来たりした。直樹の父親の旦那(だんな)は、伝馬町(てんまちょう)の「大将」と言って、紺暖簾(こんのれん)の影で采配(さいはい)を振るような人であったが、その「大将」が自然と実の旦那でもあった。旦那は、実の開けた穴を埋めさせようとして、更に大きく注込(つぎこ)んでいた。 格子戸の填(はま)った、玄関のところに小泉商店とした看板の掛けてある家の奥で、実は狭い庭の盆栽に水をくれた。以前の失敗に懲りて、いかなる場合にも着物は木綿で通すという主義であった。彼の胸には種々なことがある。故郷の広い屋敷跡――山――畠――田――林――すべてそういう人手に渡って了(しま)ったものは、是非とも回復せねばならぬ。祖先に対しても、又自分の名誉の為にも。それから嵩(かさ)なり嵩なった多くの負債の仕末をせねば成らぬ。 新しく起って来た三吉が結婚の話――それも良縁と思われるから、弟に勧めて、なるべく纏(まと)まるように運ばねばならぬ。こう思い耽(ふけ)っているところへ、弟が旅から帰って来た。「只今(ただいま)」 と三吉は玄関のところから日に焼けた顔を出した。 もし正太に適当な嫁でも有ったら、こんなことまで頼まれて帰って来た三吉の眼には、いかにも都の町中(まちなか)の住居(すまい)が窮屈に映った。玄関の次の部屋には、病気でブラブラしている宗蔵兄がいる。片隅(かたすみ)へ寄せて乳呑児(ちのみご)が寝かしてある。縁側のところには、姪(めい)のお俊が遊んでいる。その次の長火鉢(ながひばち)の置いてある部屋は勝手に続いて、そこには嫂(あによめ)のお倉と二十(はたち)ばかりに成る下女とが出たり入ったりして働いている。突当りの窓の外は直ぐ細い路地で、簾越(すだれご)しに隣の家の側面も見える。 夕飯時に近かった。実は長火鉢の側に膳(ぜん)を控えて、先ずオシキセをやりながら、三吉から橋本の家の様子を簡単に聴取(ききと)った。「木曾の姉さんからの御土産(おみやげ)です」 とお倉はオズオズとした調子で言って、三吉が持って来た蜂の子の煎付(いりつ)けたのを皿に載せて出した。 実が家長としての威厳は何時(いつ)までも変らなかった。彼は、家の外では極(きわ)めて円滑な人として通っていたが、家の者に対(むか)っては厳格過ぎる位。丁度往時(むかし)故郷の広い楽しい炉辺(ろばた)で、ややもすると嫌味(いやみ)なことを言う老祖母(おばあ)さんを前に置いて、碌々(ろくろく)口も利(き)かずに食った若夫婦の時代と同じように、何時まで経ってもそう打解けた様子を妻に見せなかった。「お種さんも御変りは御座いませんか」 こうお倉は三吉に尋ねながら、弟や娘の為にも膳を用意した。 宗蔵は三吉と相対(さしむかい)に胡坐(あぐら)にやった。「どうも胡坐をかかないと、食ったような気がしないネ――へえ、久し振で田舎(いなか)の御馳走(ごちそう)に成るかナ」 こんなことを言って、細く瘠(や)せた左の手で肉叉(ホオク)や匙(さじ)を持添えながら食った。宗蔵は箸(はし)が持てなかった。で、こういうものを買って宛行(あてが)われている。「宗さん、不相変(あいかわらず)いけますね」と三吉が戯れて言った。「不相変いけますねとは、失敬な」と宗蔵は叱るように。「ええええ、いけるどころじゃない」とお倉は引取って、「病人のくせに、宗さんの食べるには驚いちまう」 宗蔵は兄の前をも憚(はばか)らないという風で、食客同様の人とも見えなかった。それがまた実には小癪(こしゃく)に触(さわ)るかして、病人なら病人らしくしろという眼付をしたが、口に出して何も言おうとはしなかった。平素(ふだん)から実は宗蔵とあまり言葉も交さなかった。唯――「一家の団欒(だんらん)、一家の団欒」この声が絶ず実の心の底に響いていた。 食後に、三吉は番茶を飲みながら、旅の話を始めた。実は娘の方を見て、「俊、お前の習った画を三吉叔父さんにお目に懸けないか」 こう言われて、お俊は奥座敷の方から画手本だの画草紙だのを持って来た。「お蔭様で、彼女(あれ)も先生の御宅へ通うように成りましたよ。日曜々々にネ」とお倉が横から。「へえ、蘭から習わせるネ」と三吉も開けてみて、「西洋画とは大分方法(やりかた)が違うナ――お俊ちゃんは好(すき)だから、必(きっ)と描けるように成りましょう」「娘には反(かえ)ってこの方が好い」と宗蔵も言った。「なにも、女の画家(えかき)に成らなくたっても可(い)いんだから」 実は娘の習った画を嬉しそうに眺めて、やがて町を散歩して来ると言って独(ひと)りで出て行った。彼は弟からシミジミ旅の話などを聞こうとしなかった。弟は話せないものと成っていた。 夫の前では言おうと思うことも言い得ないでいるお倉は、実が散歩に出て行った後、宗蔵や三吉の談話(はなし)の仲間に加わった。この三人は、実が長く家を留守にした間、互に艱難(かんなん)を嘗(な)め尽したという心の結合(むすびつき)が有る。弱いお倉、病身の宗蔵は、僅(わず)かに三吉を力にして、生命(いのち)を継(つな)いで来たようなものだった。「姉さんも白く成りましたね」 と三吉は嫂(あによめ)の額を眺(なが)めた。お倉は髪を染めてはいるが、生際(はえぎわ)のあたりはすこし褪(さ)めて、灰色に凋落(ちょうらく)して行くさまが最早隠されずにある。「吾夫(やど)もね、染めるのも可いが、俺(おれ)の見ないところで染めてくれ――なんて」と言って、お倉は笑って、「今からこんなお婆(ばあ)さんに成っては、真実(ほんと)に心細い……私はまだお嫁さんに来た時の気分でいるのに……」「いや、全く姉さんはお嫁に来た時の気分だ――感心だ」と宗蔵が眼で笑いながら。「人を馬鹿にしなさんな」 とお倉はいくらか国訛(くになまり)の残った調子で言った。この嫂は酷(ひど)く宗蔵を忌嫌(いみきら)っていたが、でも話相手には成る。「それはそうと、三吉さん」と宗蔵は無感覚に成った右の手を左で癖のように揉(も)みながら、「君の留守に大芝居サ。八王子の方の豪家という触込(ふれこみ)で、取巻が多勢随(つ)いて、兄さんの事業(しごと)を見に来た男がある。なにしろ、君、触込が触込だから、是方(こっち)でも、朝晩のように宿舎(やどや)へ詰めて、話は料理屋でする、見物には案内する、酒だ、芸妓(げいしゃ)だ――そりゃあもう御機嫌(ごきげん)の取るだけ取ったと思い給え。ところが、それが豪家の旦那でも何でもない。散々御取持をさせて置いて、ぷいと引揚げて行って了(しま)った。兄さんも不覚だったネ。稲垣(いながき)まで付いていてサ。加(おまけ)に、君、その旦那を紹介した男が、旅費が無くなったと言って、吾家(うち)へ転(ころ)がり込んで来る……その男は可哀想(かわいそう)だとしたところで、旅費まで持たして、発(た)たして遣るなんて……ツ……御話にも何も成りゃしないやね」「真実(ほんとう)に、あんな馬鹿々々しい目に遇(あ)ったことは無い――考えたばかりでも業(ごう)が煎(い)れる」と嫂も言った。「僕は、君、悪(にく)まれ口(ぐち)を利くのも厭(いや)だと思うから、黙って見ていたがネ」と宗蔵は病身らしい不安な眼付をして、「この調子で進んで行ったら、小泉の家は今にどうなるだろうと思うよ」「例の車の方はどんな具合ですか」こう三吉が聞いた。「なんでも、未だ工場で試験中だということですが、事業が大き過ぎるんですもの」と嫂が言う。「借財が大きいから自然こういうことに成って来る」と宗蔵も考えて、「なにしろまあ、ウマクやって貰わないことには……僕は兄さんの為に心配する……復(ま)た同じ事を繰返すように成る……留守居は、君、散々仕飽(しあ)きたからね」 宗蔵は噛返(かみかえ)しというを為(す)るのが癖で、一度食った物を復た口の中へ戻して、何やら甘(うま)そうに口を動かしながら話した。 では、どうすれば可いか、ということに成ると、事業家でない宗蔵や商売(あきない)一つしたことの無いお倉には、何とも言ってみようが無かった。で、宗蔵は復た物事が贅沢(ぜいたく)に流れて来たの、道具を並べ過ぎるの、ああいう火鉢は余計な物だの、と細(こまか)いことを数え立てた。嫂は嫂で、どうもこの節下女がすこしメカシ過ぎるというようなことまで心配して三吉に話した。「三吉さん、貴方(あなた)からよく兄さんに話して下さい」とお倉は言った。「私が何を聞いたッて、まるで相手にしないんですもの――事業の方のことなんか、何事(なんに)も話して聞かせないんですもの」「道具だってもそうだ」と宗蔵は思出したように、「奥の床の間を見給え、文晁(ぶんちょう)のイカモノが掛かってる。僕ならば友達の書いた物でも可いからホンモノを掛けて楽むネ」こう言って、何もかも不平で堪(た)えられないような、病人らしい、可傷(いたま)しい眼付をした。「僕に言わせると、ここの家の遣方(やりかた)は丁度あの文晁だ……皆な虚偽(うそ)だ……虚偽の生活(くらし)だ……」 あまり宗蔵が無遠慮な悪口をつき始めたので、お倉は夫の重荷を憐(あわれ)むような口調に成って行った。「そう宗さんのように坊さんみたようなこと言ったって……何も交際(つきあい)の道具ですもの……もともと有って始めた事業じゃないんですもの……贅沢だ、贅沢だと言う人から、すこし考えてくれなくちゃ――こんな御菜(おかず)じゃ食われないの、何のッて」と言ってお倉は三吉の方を見て、「ねえ三吉さん、兄さんにお刺身を取ったって、家の者に附けない時は有りまさあね」「食わないのは、損だから……」 こう宗蔵は捨鉢(すてばち)の本性を顕(あら)わして、左の手で巻煙草を吸付けた。 その時、「三吉さん、御帰りだそうですね」と声を掛けながら、格子戸を開けて入って来た人があった。この人は稲垣と言って、近くに家を借りて、実の事業を助けている。「今ね、家へ帰って、飯を一ぱいやってそれから出て来ました」と稲垣は煙草入を取出した。「三吉さんが御帰りなすったと言うから、それじあ一つ見て来ようと思いまして――今日は工場へ行く、銀行を廻るネ、大多忙(おおいそがし)」「どうも毎日御苦労様で御座います」とお倉が言う。「いえ、姉さんの前ですけれど」と稲垣は元気よく、「これで車が一つガタリと動いて御覧なさい、それこそ大変な話ですぜ――万や二万の話じゃ有りませんぜ。私なぞは、どうお金を使用(つか)おうかと思って、今からそれを心配してる」「真実(ほんと)に稲垣さんは御話がウマイから」とお倉は笑った。「まあ、君なぞはそんな夢を見ていたまえ」と宗蔵も笑って、「時に、稲垣君、この頃はエライ芝居を打ったネ」「え……八王子の……あの話は最早(もう)しッこなし」と稲垣は手を振る。「実は、今、あの話を三吉さんにしましたところですよ」とお倉は力を入れて、「何卒(どうぞ)まあ事業(しごと)の方も好い具合にまいりますと……」「姉さん、そんな御心配は……決して……実兄さんという人がちゃんと付いてます」 この稲垣の調子は、何処(どこ)までも実に信頼しているように聞えた。それにお倉は稍々(やや)力を得た。 娘のお俊は奥座敷の方へ行って独(ひと)りで何かしていたが、その時母の傍へ来た。この娘は、髪も未だそう黒くならない年頃で、鬢(びん)のあたりは殊(こと)に薄かった。毎朝美男葛(びなんかずら)で梳付(ときつ)けて貰って、それから学校へ行き行きしていた。「お俊ちゃん、毎晩画を御習いですか」と稲垣はお俊の方を見て、「此頃(こないだ)習ったのを見て、驚いちまいました。どうしてああウマく描けるんでしょう」「可笑(おか)しいんですよ」とお倉も娘の顔を眺めながら、「田舎娘だなんて言われるのが、どの位厭だか知れません――それを言われようものなら、プリプリ怒って了います」「よくッてよ」とお俊は母の身体を動(ゆす)ぶるようにする。「私の許(とこ)の娘もね」と稲垣はそれを言出さずにいられなかった。「お俊ちゃんが画をお習いなさるというから、西洋音楽でも習わせようかと思いまして……ピアノでも……ええ、三味線(しゃみせん)や踊を仕込むよりもその方が何となく高尚ですから……」 稲垣の話は毎時(いつでも)自分の娘のことに落ちて行った。それがこの人の癖であった。「どれ程稲垣は娘が可愛いか知れない」と宗蔵は稲垣の出て行った後で言った。「あの男の御世辞と来たら、堪(こた)えられないようなことを言うが……しかし、正直な男サ」 宗蔵と三吉との年齢(とし)の相違(ちがい)は、三吉と正太との相違であった。この兄弟の生涯は、喧嘩(けんか)と、食物(くいもの)の奪合と、山の中の荒い遊戯(あそび)とで始まったようなもので。実に引連れられて東京へ遊学に出た頃は、未だ互に小学校へ通う程の少年であった。丁度それは二番目の兄の森彦が山林事件の総代として始めて上京して、当時流行(はや)った猟虎(らっこ)の帽子を冠りながら奔走した頃のことで。その後、宗蔵の方は学校からある紙問屋へ移った。そこに勤めている間、よく三吉も洗濯物を抱(かか)えて訪ねて行くと、盲目縞(めくらじま)の前垂を掛けた宗蔵がニコニコして出て来て、莚包(こもづつみ)の荷物の置いてある店の横で、互に蔵の壁に倚凭(よりかか)りながら、少年らしい言葉を取換(とりかわ)した。「宗様、宗様」と村中の者に言われて育って来た奉公人の眼中には、大店(おおだな)の番頭もあったものではなかった。何か気に喰(く)わぬことを言われた口惜(くやし)まぎれに、十露盤(そろばん)で番頭の頭をブン擲(なぐ)ったのは、宗蔵が年季奉公の最後の日であった。流浪はそれから始まった。横浜あたりで逢(あ)ったある少婦(おんな)から今の病気を受けたという彼の血気壮(さか)んな時代――その頃から、不自由な手足を提げて再び身内の懐(ふところ)へ帰って来るまで、その間どういう暗い生涯を送ったかということは、兄弟ですらよく知らない。母がまだ壮健(たっしゃ)でいる時、「宗蔵の身体には梅の花が咲いた」などと戯れて、何卒(どうか)して宗蔵の面倒を見て死にたい、と言いとおした。彼も今では、「三吉さん」とか、「オイ、君」とか話しかけて、弟より外に心を訴えるものの無い人である。 三吉が帰った翌日(あくるひ)、宗蔵は一夏の間の病苦を聞いて貰おうと思って、先ず弟の旅の獲物(えもの)から尋ねた。三吉は橋本の表座敷で木曾川の音を聞きながら書いた物を出して、宗蔵に見せた。一くさり、宗蔵は声を出して読んでみた。そして、「兄弟中で文学の解るものは、君と僕だけだよ」という心地(こころもち)を眼で言わせて、やがて部屋の片隅(かたすみ)に置いてある本箱の方へ骨と皮ばかりのような足を運んだ。 床の間には、父忠寛と同時代の人で、しかも同村に生れた画家(えかき)の遺(のこ)した筆が古風な軸に成って掛っている。鳥を飼う支那風の人物の画である。その質素な色彩(いろどり)といかにも余念なく餌をくれている人物の容子(ようす)とは、田舎にあった小泉の家に適(ふさ)わしいものである。 宗蔵は三吉が留守の間に書溜(かきた)めた和歌の草稿を取出して、それを弟の前に展(ひろ)げた。「三吉さんとはすこし時代が違うが、僕はまた一夏かかって、こういうものを作りましたよ。一つ批評して貰おう。君は木曾のような涼しい処に居たから好いサ――僕のことを考えてみ給え、こんな蒸暑い座敷で、汗をダラダラ流して……今年の夏は苦しかったからね」 こう言って、自分の書いた歌を弟に読み聞かせた。三吉は、この兄の歌そのものより、箸(はし)も持てないような手で筆を持添えて、それを口に銜(くわ)えて、ぶるぶる震えてまでも猶(なお)腹(おなか)の中にあることを言表わそうとしたその労苦を思いやった。廃残の生涯とは言いながら、何か為(せ)ずには宗蔵もいられなかった。彼は病人に似合わない精力を有(も)っていた。手足は最早枯れかかって来ても、胴のあたりは大木の幹のように強かった。病気しても人一倍食うという宗蔵の憂愁(うれい)を遣るものは、僅かにこの和歌である。読み聞かせているうちに、痛憤とも、悔悟とも、冷笑とも、名の付けようの無い光を帯びた彼の眼から――ワンと口を開いたような大きな眼から、絶間(とめど)もなく涙が流れて来た。「つくづく君の留守に考えたよ」と宗蔵は手拭(てぬぐい)を取出して、汗でも出たように顔中拭廻(ふきまわ)した。「今年の夏ほど僕も種々(いろいろ)なことを思ったことはないよ。アア」「そんなに苦しかったんですかネ」と三吉も宗蔵の顔を眺(なが)めた。「木曾に居ても随分暑い日は有りました――東京から見ると朝晩は大変な相違(ちがい)でしたが」「いや、暑いにも何にも。加(おまけ)に風通しは悪いと来てる。僕なぞはあの窓のところに横に成ってサ、こう熟(じっ)と身体を動かさずにいたこともあった。そうすると、君、阿爺(おやじ)のことが胸に浮んで来る……母親(おっか)さんのことも出て来る……」 冷い壁の下の方へ寄せて、隅(すみ)のところに小窓が切ってある。その小窓の側が宗蔵の病躯(びょうく)を横える場処である。 宗蔵は言葉を継いだ。「阿爺と言えば、阿爺の書いた物を大分君の留守に調べたよ。それから僕の持ってる書籍(ほん)で、君の参考に成るだろうと思うようなものも、可成(かなり)有るよ。ああいうものはいずれ君の方へ遣ろう。君に見て貰おう」 部屋の前は、山茶花(さざんか)などの植えてある狭い庭で、明けても暮れても宗蔵の眺める世界はこれより外は無かった。以前には稲垣あたりへよく話しに出掛けたものだが、それすら煩(うる)さく思うように成った。彼の許(ところ)へと言って別に訪ねて来る人も無かった。世間との交りは全く絶え果てた形である。 町の響が聞える…… 宗蔵は聞入って、「三吉さん、君だからこんな話をするんだが、僕だって、君、そう皆なから厄介者に思われて、ここの家に居たく無い。ことしの夏は僕もつくづく考えた……三四日ばかり何物(なんに)も食わずにいてみたことも有った……しかし人間は妙なものさね、死のうと思ったッて時が来なければ容易に死ねる訳のものでは無いね……」 こんなことを、さもさも尋常(あたりまえ)の話のように宗蔵が言出した。まるで茶でも飲み飯でも食うと同じように。「どうかすると、『宗さんは御変りも御座いませんか』なんて、いかにも親切らしく言ってくれる人がある。あれは君、『へえ未だ生きてますか』というと同じことだ。僕の兄弟は、皆な――僕が早く死ねば可(い)いと思って待ってる。ははははは。食わしてくれれば食うし、食わしてくれなければそれまでサ」 復(ま)た例の調子が始まった、と三吉は思った。 この小泉の家の内の空気は、三吉に取って堪えがたく思われた。格子戸(こうしど)を開けて、空を見に出ると、ついそこが町の角にあたる。本郷から湯島へ通う可成(かなり)広い道路が左右に展(ひら)けている。 橋本から写真の着いた日は、実は用達(ようたし)に出て家にいなかったが、その他のものは宗蔵の部屋に集まって眺めた。稲垣の細君は亭主と言合ったとかで、平素(いつも)に似合わない元気の無い顔をして来ていた。めずらしい写真が来た為に、何時(いつ)の間にかこの細君も其方へ釣込まれた。「まあ、それでも、橋本の姉さんは父親(おとっ)さんに克(よ)く肖(に)て来ましたこと」とお倉が思わず言出した。 宗蔵も眺め入って、「成程(なるほど)、阿爺にソックリだ」「姉さんはそんなコワい顔じゃ有りませんがね――こうして見ると、阿爺が出て来たようです」と三吉も言った。 お種の写真顔は、沈鬱(ちんうつ)な、厳粛な忠寛の容貌(おもばせ)をそのまま見るように撮(と)れた。三吉の眼にも、木曾で毎日一緒に居た姉の笑顔を見るような気がしなかった。「達雄さんもフケましたね」と復たお倉が言った。「おばさん、御覧なさい」とお倉は稲垣の細君に指して見せて、「達雄さんと姉さんとは同年齢(おないどし)の夫婦なんですよ」「へえ、木曾の姉さんはこういう方ですか」と細君も横から。「正太さんはすこし下を向き過ぎましたね。お仙ちゃんが一番よく撮れました」とお倉が言う。「どうしても、無心だで」こう宗蔵は附添(つけた)した。 三吉は、達雄の傍にいる大番頭が特に日蔭の場所を択(えら)んだことを言って笑った。嘉助の禿頭(はげあたま)は余計に光って撮れた。大きな石の多い庭、横手に高く見える蔵の白壁、日の映(あた)った傾斜の一部――この写真に入った光景(ありさま)だけでも、田園生活の静かさを思わせる。「こういう処で暮したら、さぞ暢気(のんき)で宜(よ)う御座んしょうね――お金でも有って」と稲垣の細君が言った。「何卒(どうか)、まあ皆さんに早く儲(もう)けて頂いて……」「真実(ほんと)に、今のような生活(くらし)じゃ仕様が有りません……まるで浮いてるんですもの……」 こうお倉も嘆息した。 故郷(ふるさと)にあった小泉の家――その焼けない前のことは、何時までもお倉に取って忘れられなかった。橋本の写真を見るにつけても、彼女はそれを言出さずにいられなかった。三吉は又(ま)たこの嫂の話を聞いて、旧(ふる)い旧い記憶を引出されるような気がした。門の内には古い椿(つばき)の樹が有って、よくその実で油を絞ったものだ。大名を泊める為に設けたとかいう玄関の次には、母や嫂(あによめ)の機(はた)を織る場所に使用(つか)った板の間もあった。広い部屋がいくつか有って、そこから美濃(みの)の平野が遠く絵のように眺められた。阿爺(おやじ)の書院の前には松、牡丹(ぼたん)なども有った。寒くなると、毎朝家のものが集って、土地の習慣として焼たての芋焼餅(いもやきもち)に大根おろしを添えて、その息の出るやつをフウフウ言って食い、夜に成れば顔の熱(ほて)るような火を焚(た)いて、百姓の爺(じじ)が草履(ぞうり)を作りながら、奥山で狐火(きつねび)の燃える話などをした、そういう楽しい炉辺もあった。 小泉の家の昔を説出した嫂は、更にずっと旧いことまで覚えていて、それを弟達に話し聞かせた。嫂に言わせると、幾百年の前、故郷の山村を開拓したものは兄弟の先祖で、その昔は小泉の家と、問屋と、峠のお頭(かしら)と、この三軒しかなかった。谷を耕地に宛(あ)てたこと、山の傾斜を村落に択んだこと、村民の為に寺や薬師堂を建立(こんりゅう)したこと、すべて先祖の設計に成ったものであった。土地の大半は殆(ほと)んど小泉の所有と言っても可い位で、それを住む人に割(さ)き与えて、次第に山村の形を成した。お倉が嫁(かたづ)いて来た頃ですら、村の者が来て、「旦那、小屋を作るで、林の木をすこしおくんなんしょや」と言えば、「オオ、持って行けや」とこの調子で、毎年の元旦には村民一同小泉の門前に集って先ず年始を言入れたものであった。その時は、祝の餅、酒を振舞った。この餅を搗(つく)だけにも、小泉では二晩も三晩もかかって、出入りの者がその度に集って来た。「アイ、目出度いのい」――それが元日村の衆への挨拶(あいさつ)で、お倉は胸を突出しながら、その時の父や夫の鷹揚(おうよう)な態度を真似(まね)て見せた。 この「アイ、目出度いのい」は弟達を笑わせた。「真実(ほんと)に、有る物は皆な分けてくれて了ったようなものですよ」とお倉は思出したように、「それが旧(むかし)からの習慣で……小泉の家はそういうものと成っていましたから……吾夫(やど)もね、それも未だ少壮(わか)い時に、どうでもこうでも小泉の旦那に出て貰わんければ、村が治まらないなんて言われて、村長にまで引張り出されたことが有りましたよ。あの時だって、村の為に自分の物まで持出してサ……父親(おとっ)さんは又、癇(かん)の起る度に家を飛出す。峠の爺を頼んで連れて来て貰うたッて、お金でしょう。何度(なんたび)にか山や林を売りました。所詮(とても)これではヤリキレないと言って、それから吾夫(やど)が郡役所などへ勤めるように成ったんです。事業に手を出し始めてからだっても、そうですよ。一度でも自分に得したことは無い……何時(いつ)でも損ばかり……苦しいもんですから種々な人を使用(つか)う気に成る、そうしちゃあ他(ひと)の分まで皆な自分で背負込んで了う……それを思うと、私は吾夫(やど)が気の毒にも成ってサ」 思わず嫂は弟達や稲垣の細君を前に置いて話し込んだ。「そうだ――自分に得したことの無い人だ」と三吉も言ってみた。 その日は宗蔵も珍しく機嫌よく、身体の不自由を忘れて、嫂の物語に聞恍(ききほ)れていた。実が刑余の人であるにも関(かかわ)らず、こういう昔の話が出ると、弟達は兄に対して特別な尊敬の心を持った。 主人の実は屋外(そと)から帰って来た。続いて稲垣も入って来た。夫の声が格子戸のところで聞えたので、急に稲垣の細君は勝手の方へ隠れて、やがて娘のことを案じ顔に裏口からコソコソ出て行った。「家内は御宅へ参りませんでしたか」と稲垣は縁側から顔を出して尋ねた。「ええ、今し方まで……」とお倉は笑いながら答える。「オイ、稲垣君、君は細君を掃出(はきだ)したなんて――今、細君が愁訴(いいつけ)に来たぜ」と宗蔵も心やすだてに。「いえ――ナニ――」と稲垣は苦笑(にがわらい)して、正直な、気の短かそうな調子で、「少しばかり衝突してネ……彼女(あいつ)は口惜(くやし)紛(まぎ)れに笄(こうがい)を折ちまやがった……馬鹿な……何処の家にもよくあるやつだが……」「子供が有るんで持ったものですよ」とお倉は慰め顔に言って、寂しそうな微笑(えみ)を見せた。 木曾の姉からの写真を見た後、実は奥座敷へ稲垣を呼んで、銀行の帳簿を受取ったり、用向の話をしたりした。 稲垣は出て行った。実は更に三吉を呼んで、弟の為に結婚の話を始めた。 三吉も結婚期に達していた。彼の友達の中には、最早(もう)子供のある人も有り、妻を迎えたばかりの人も有り、婚約の定(き)まった人も有った。大島先生という人の勧めから始まって、彼の前にも結婚の問題が起って来た。その縁談を実が引取て、大島先生と自分との交渉に移したのである。 三吉の過去は悲惨で、他の兄弟の知らないような月日を送ったことが多かった。実が一度失敗した為に、長い留守を引受けたのも彼が少壮(としわか)な時からで、その間幾多の艱難(かんなん)を通り越した。ある時は死んでも足りないと思われる程、心の暗い時すらあった。僅(わず)かに夜が明けたかと思う頃は、辛酸を共にした母が亡くなった。彼には考えなければ成らないことが多かった。 大島先生から話のあった人は、六七年前、丁度十五位の娘の時のことを三吉も幾分(いくら)か知っており、嫂は又、その頃房州の方で一夏一緒に居たことも有って、大凡(おおよそ)気心は分っていたが、なにしろ三吉のような貧しい思をして来た人ではなかった。彼は負債も無いかわりに、財産も無い。再三彼は辞退してみた。しかし大島先生の方では、一書生に娘を嫁(かたづ)かせようという先方の親の量見をも能(よ)く知っているとのことで、「万事俺(おれ)が引受けた」と実はまた呑込顔(のみこみがお)でいる。こんな訳で、三吉はこの縁談を兄に一任した。「お雪さんなら、必(きっ)と好かろうと思いますよ」とお倉もそこへ来て、大島先生から話のあった人の名を言って、この縁談に賛成の意を表した。「なにしろ、大島先生の話では、先方(さき)の父親(おとっ)さんが可愛がってる娘(こ)だそうだ」と実も言った。「俺はまあ見ないから知らんが、父親さんに気に入る位なら必ず好かろう」「私は能く知ってる」とお倉は引取て、「脚気(かっけ)で房州の方へ行きました時に、あの娘(こ)と、それからもう一人同年齢位(おないどしぐらい)な娘と、学校の先生に連れられて来ていまして一月程一緒に居ましたもの――尤(もっと)もあの頃は年もいかないし、御友達と一緒に貝を拾って、大騒ぎするような時でしたがね――あの娘なら、私が請合う」「それに、大島先生があの娘の家へ行って泊ってたことも有るそうだ」と復(ま)た実が言った。「その時話が出たものだろう。父親さんという人が又余程変ってるらしいナ」 こう実は種々(いろいろ)と先方の噂(うわさ)をして、「三吉も、それでもお嫁さんを貰うように成ったかナア――早いものだ」などと言って笑った。実が前垂掛で胡坐(あぐら)にやっている側には、大きな桐(きり)の机が置いてあって、その深い抽斗(ひきだし)の中に平常(いつも)小使が入れてある。お倉は夫の背後(うしろ)へ廻って要(い)るだけの銭の音をさせて、やがて用事ありげに勝手の方へ出て行った。「宗さんを措(お)いて、僕が家を持つのも変なものですネ」と三吉は言出した。「あんな者はダチカン」と実は思わず国の言葉を出した。「どれ程俺が彼(あれ)に言って聞かせて、貴様は最早死んだ者だ、そう思って温順(おとな)しくしておれ、悟(さとり)を開いたような気分でおれッて、平常(しょっちゅう)言うんだが……それが彼には解らない」「どうしてあんな風に成っちまったものですかナア」「放蕩(ほうとう)の報酬(むくい)サ」「余程質(たち)の悪い婦女(おんな)にでも衝突(ぶつか)ったものでしょうかナア」「皆な自分から求めたことだ。それを彼が思ったら、もうすこし閉口しておらんけりゃ成らん。土台間違ってる……多勢兄弟が有ると、必(きっ)とああいう屑(くず)が一人位は出て来る……何処(どこ)の家にもある」 宗蔵の話が出ると、実は口唇(くちびる)を噛(か)んで、ああいう我儘(わがまま)な、手数の掛る、他所(よそ)から病気を背負って転がり込んで来たような兄弟は、自分の重荷に堪えられないという語気を泄(もら)した。そればかりではない、実が宗蔵を嫌(きら)い始めたのは、一度宗蔵が落魄(らくはく)した姿に成って故郷の方へ帰って行った時からであった。その頃は母とお倉とで家の留守をしていた。お倉は未だ若かった。「兄弟に憎まれれば、それだけ損だがナア」と実は嘆息するように言った。「いずれ宗蔵の為には、誰か世話する人でも見つけて、其方(そっち)へ預けて了おうと思う――別にでもするより外に仕様のない人間だ」 三吉も書生ではいられなくなった。家を持つ準備(したく)をする為には、定(きま)った収入のある道を取らなければ成らなかった。彼は学校教師の口でも探すように余儀なくされた。 ある日、実は弟に見せる物が有ると言って、例の奥座敷へ三吉を呼んだ。「三吉さん――私もすこし兄さんに御話したいことが有る。御手間は取らせませんから、先へ私に話させて下さいな」 こう稲垣の細君が来て言って、三吉と一緒に実の居る方へ行った。実は直に細君の用事ありげな顔付きを看(み)て取った。 稲垣の細君は何遍か言淀(いいよど)んだ。「そりゃもう、皆さんの成さる事業(こと)ですから、私が何を言おうでは有りませんが……何時まで待ったら験(けん)が見えるというものでしょう。どうも吾夫(やど)の話ばかりでは私に安心が出来なくて……」「ああ、車の方の話ですか」と実はコンコン咳(せき)をした後で言った。「ちゃんと技師に頼んで有りますからね。そんな心配しなくても、大丈夫」「いえ――吾夫(やど)でも、小泉さんに御心配を掛けては済まない、そのかわり儲(もう)けさして頂く時には――なんて、そう言い暮しましてね。実際吾夫(やど)も苦しいもんですから、田舎から出て来た母親(おっか)さんを欺(だま)すやら、泣いて見せるやら、大芝居をやらかしているんですよ」「お金の要ることが有りましたら、稲垣さんにもそう言って置きましたが――銀行に預けて有りますからね」「そう言って頂けば私も難有(ありがた)いんですけれど……でも、何んとか前途(さき)の明りが見えないことには……何処まで行けばこの事業(しごと)が物に成るものやら……」と言って、細君は不安な眼付をして、「私がこんなことを言いに来たなんて、吾夫に知れようものなら、それこそ大叱責(おおしかられ)――殿方と違って女というものはとかくこういうことが気に成るもんですよ」 稲垣の細君は実の機嫌を損(そこ)ねまいとして、そう煩(うるさ)くは言わなかった。お俊の噂、自分の娘のことなどを少し言って、やがてお倉の居る方へ起(た)って行った。 実の机の上には、水引を掛けるばかりにした祝の品だの、奉書に認(したた)めた書付だのが置いてあった。兄は先方へ贈るように用意した結納(ゆいのう)の印を開けて弟に見せた。「どうだ――大島先生から届けて貰うようにと思って、こういう帯地を見立てて来た――繻珍(しゅちん)だ」「こんな物でなくっても可かったでしょうに」と三吉は言ってみた。「兄貴が附いてて、これ位のことが出来ないでどうする――俺の体面に関(かか)わる」と実の眼が言った。 三吉は兄に金を費(つか)わせることを心苦しく思った。結婚の準備(したく)もなるべく簡単にしたい、借金してまで体裁をつくろう必要は無い、と思った。小泉実はそれでは済まされなかった。 お俊も小学校の卒業に間近く成って、これから何処の高等女学校へ入れたら可(よ)かろうなどと相談の始まる頃には、三吉の前にも二つの途(みち)が展(ひら)けていた。一つは西京の方に教師の口が有った。一つは往時(むかし)英語を学んだ先生から自分の学校へ来てくれないかとの手紙で、是方は寂しい田舎ではあり、月給も少かった。しかし三吉は後の方を択んだ。 春の新学期の始まる前、三吉は任地へ向けて出発することに成った。仙台の方より東京へ帰るから、この田舎行の話があるまで――足掛二年ばかり、三吉も兄の家族と一緒に暮してみた。復た彼は旅の準備(したく)にいそがしかった。彼は小泉の家から離れようとした。別に彼は彼だけの新しい粗末な家を作ろうと思い立った。     四 三吉は発(た)って行った。一月ばかり経って、実は大島先生からの電報を手にした。名倉の親達は娘を連れて、船に乗込む、とある。名倉とは、大島先生が取持とうとする娘の生家(さと)である。「来る来るとは言っても、この電報を見ないうちは安心が出来なかった。先(ま)ず好かった――実に俺(おれ)は心配したよ」 こう実はお倉を奥座敷へ呼んで言って、早速稲垣をも呼びにやった。稲垣は飛んで来た。「へえ、名倉さんでは最早(もう)御発ちに成ったんですか。船やら――汽車やら――遠方をやって来るなんて容易じゃ有りません」 と稲垣も膝(ひざ)を進める。賑(にぎや)かな笑声は急に家の内に溢(あふ)れて来た。 実の机の上には、何処(どこ)の料理店で式を挙げて、料理は幾品、凡(およ)そ幾人前、酒が幾合ずつ、半玉が幾人(いくたり)、こう事細かに書いた物が用意してあった。「時に、銚子(ちょうし)を持つ役ですが」と実は稲垣の方を見て、「君の許(とこ)の娘を借りて、俊と、二人出そうと思いましたがね、それも面倒だし……いっそ雛妓(おしゃく)を頼むことにしました」「その方が世話なくて好い」とお倉が言葉を添える。「雄蝶(おちょう)、雌蝶(めちょう)だなんて、娘達に教えるばかりでも大変ですよ」「いや、そうして頂けば難有(ありがた)い」と稲垣も言った。「実は吾家(うち)でもその事で気を揉(も)んでいました。それから式へ出るのは、私だけにして下さい。簡単。簡単。皆な揃(そろ)って押出すのは、大に儲(もう)けた時のことにしましょう――ねえ、姉さん」「真実(ほんと)に、そうですよ」とお倉は微笑(ほほえ)んで、「私なんか出たくも、碌(ろく)な紋付も持たない」「まあ、姉さんのように仰(おっしゃ)るものじゃ有りません」と言って、稲垣は手を振って、「出たいと思えば、何程(いくら)でも出る方法は有りますがね――隣の娘なんか借着で見合をしましたあね、御覧なさい、それをまた損料で貸して歩く女も居る――そういう世の中ですけれど、時節というものも有りますからね」「簡単。簡単」と実も力を入れて命令するように言った。 稲垣は使に出て行った。料理屋へは打合せに行く、三吉の方へは電報を打つ、この人も多忙(いそが)しい思いをした。その電報が行くと直ぐ三吉も出て来る手筈(てはず)に成っていた。「宗蔵は暫時(しばらく)稲垣さんの方へ行っておれや」 と兄に言われて、宗蔵も不承々々に自分の部屋を離れた。彼は、不自由な脚(あし)を引摺(ひきず)りながら、稲垣の家の方へ移されて行った。 婚礼の日は、朝早く実も起きて庭の隅々(すみずみ)まで掃除した。家の内も奇麗に取片付けた。奥座敷に並べてある諸道具は、丁寧に鳥毛の塵払(ちりばらい)をかけて、机の上から箪笥(たんす)茶戸棚(ちゃとだな)まで、自分の気に入ったように飾ってみた。火鉢(ひばち)の周囲(まわり)には座蒲団(ざぶとん)を置いた。煙草盆(たばこぼん)、巻煙草入、灰皿なども用意した。こうして、独(ひと)りで茶を入れて、香の薫(かおり)に満ちた室内を眺め廻した時は、名倉の家の人達が何時(いつ)来て見ても好いと思った。床の間に飾った孔雀(くじゃく)の羽の色彩(いろどり)は殊(こと)に彼の心を歓(よろこ)ばせた。 弟の森彦からも、三吉の結婚を祝って来た。その手紙には、自分は今旅舎(やどや)住居(ずまい)の境遇であるから、式に出ることだけは見合せる、万事兄上の方で宜敷(よろしく)、三吉にも宜敷、としてあった。「貴方、俊の下駄(げた)を買って来ました――見てやって下さい」 こう言って、お倉は娘と一緒に買物から帰って来た。「どれ、見せろ」と実は高い表付の赤く塗った下駄を引取った。「こんな下駄を穿(は)かして、式に連れて行かれるものか。これは、お前、雛妓(おしゃく)なぞの穿くような下駄だ」「だって、『母親(おっか)さん、これが好い、これが好い』ッて、あの娘(こ)が聞かないんですもの」とお倉が言う。「親が附いて行って……こんなものはダチカン……鈴の音のしないような、塗って無いのが好い。取替えて来い」と実は叱るように言った。「私も、そうも思ったけれど」とお倉は苦笑(にがわらい)しながら。「母親さん、取替えて来ましょうよ」と娘は母の袂(たもと)を引いた。 生め、殖(ふや)せ、小泉の家と共に栄えよ――この喜悦(よろこび)は実が胸に満ち溢れた。彼は時の経つのを待兼ねた。遠方から着いた名倉の母、兄などは、先ず旅舎(やどや)で待つということで、実と稲垣とは約束の刻限に其方へ向けて家を出た。 丁度、お倉の実の姉のお杉も、手伝いながら来て、掛っている頃であった。このお杉の他に、稲垣の細君もやって来て、二人してお俊の為に晴の衣裳を着せるやら、帯を〆(しめ)させるやらした。直樹の老祖母(おばあ)さんも紋付を着てやって来た。目出度(めでたい)、目出度、という挨拶は其処(そこ)にも此処(ここ)にも取換(とりかわ)された。田舎(いなか)の方から引返して来た三吉は、この人達と一緒に、料理屋を指して出掛けた。日暮に近かった。 一同出て行った後、家に残った人達は散乱(ちらか)った物を片付けるやら、ざッと掃除をするやらした。その晩は平常(いつも)より洋燈(ランプ)の数を多く点(つ)けて、薄暗い玄関までも明るくした。急に家の内は改まったように成った。「今晩は」 と稲垣の娘も入って来て、母親と一緒に成った。お杉、お倉なども長火鉢の周囲(まわり)に集った。 稲垣の細君は起(た)って行って、次の部屋に掛けてある柱時計を眺(なが)めて、それから復(ま)た娘の側へ戻った。「最早それでも皆さんは料理屋の方へ被入(いら)しったでしょうか」と稲垣の細君が言ってみた。「どうして、おばさん、未だナカナカですよ」とお倉は笑って、「名倉さんの旅舎(やどや)で御酒が出るんですもの。散々(さんざん)彼処(あすこ)で祝って、それからでなければ――」「丁度今頃は御酒の最中だ」とお杉も言った。「名倉さんの方では母親(おっか)さんと兄さんと附いていらしッたんですッてね。必(きっ)とまた吾家(うち)の阿爺(おやじ)が喋舌(しゃべ)っていましょうよ。遠方から来た御客様をつかまえて、ああだとか、こうだとかッて――しかし、母親さんも御大抵じゃ有りませんね、御嫁さんの仕度から何から一人で御世話を成さるんじゃ……」 こう稲垣の細君が言うと、娘は母に倚凭(よりかか)りながら、結婚ということを想像してみるような眼付をしていた。 部屋々々の洋燈は静かに燃(とぼ)った。お倉は一つの洋燈の向うに見える丸蓋(まるがさ)の置洋燈の灯を眺めて、「私なぞも小泉へ嫁(かたづ)いて来る時は――真実(ほんと)に、まあ、昔話のように成って了(しま)った――最早親の家にも別れるのかと思って、ちょっと敷居を跨(また)ぐと……貴方(あなた)、涙がボロボロと零(こぼ)れて……」 稲垣の細君も思出したように、「誰でもそうですよ、あんな哀(かな)しいことは有りませんよ」「もう一度私もあんな涙を零してみたい――」とお杉も笑って、乾いた口唇を霑(うるお)すようにした。「アアアア、こんなお婆さんに成っちゃ終(おしまい)だ……年を拾うばかしで……」「厭(いや)だよ、この娘(こ)は――ブルブル震えてサ」と稲垣の細君は娘の顔を眺めて言った。「何だか小母(おば)さんの身体まで震えて来た」 こうお杉は細君の手から娘を抱取るようにして笑った。 静かな夜であった。上野の鐘は寂(しん)とした空気に響いて聞えて来た。留守居の女達は、楽しい雑談に耽(ふけ)りながら、皆なの帰りを待っていた。 柱時計が十時を打つ頃に成って、一同車で帰って来た。急に家の内は人で混雑(ごたごた)した。「どうも名倉さんの母親(おっか)さんには感心した。シッカリしたものだ」 こう実と稲垣とは互に同じようなことを言った。復た酒が始まった。その時、三吉の妻は家の人々や稲垣の細君などに引合わされた。「お俊ちゃん、叔母さんが一人増えたことね」と稲垣の娘が言った。「ええ、そうよ、お雪叔母さんよ」とお俊も笑った。「稲垣さん、種々(いろいろ)御尽力で難有(ありがと)う御座いました」と実は更に盃を差した。「酒はもう沢山」と稲垣は手を振って、「今夜のように私も頂いたことは有りません」「こんな嬉しいことは無い」と実は繰返し言った。「私一人でも今夜は飲み明かさなくちゃ成らん」「三吉――宗蔵はお前の方へ頼む。今度田舎へ行く序(ついで)に、是非一緒に連れてッてくれ」 こう実は、婚礼のあった翌日、三吉に向って茶話のように言出した。 巣を造るか造らないに最早(もう)こういう難題が持上ろうとは、三吉も思いがけなかった。お杉やお倉ですら持余(もてあま)している宗蔵だ。その病人の世話が、嫁(かたづ)いて来たばかりのお雪に届くであろうか、覚束(おぼつか)なかった。実の頼みは、茶話のようで、その実無理にも強(し)いるような力を持ていた。とにかく、三吉は田舎へ発つまでに返事をすることにした。 一方に学校を控えていたので、そう三吉もユックリする余裕は無かった。不取敢(とりあえず)、森彦、宗蔵の二人の兄に妻を引合せて行きたいと思った。 名倉の母達が泊っている宿からは、柳行李(やなぎごうり)が幾個(いくつ)も届いた。「まあ、大変な荷物だ」と稲垣も来て言って、仮にそこへ積重ねてくれた。 稲垣の家は近かった。三吉はお雪を連れて、その方に移されていた宗蔵を訪ねた。この病人の兄は例の縮(ちぢ)かまったような手を揉(も)んで、「遠方から御苦労様」という眼付をして、弟の妻に挨拶(あいさつ)した。「宗さんには逢(あ)った。これから森彦さんの許(ところ)だ」と三吉は稲垣の家を出てから言った。「その兄さんは何を為(な)さる方ですか」こうお雪が聞いた。 長いこと森彦は朝鮮の方に行っていた。東亜の形勢ということに眼を着けて、その間種々な方面の人に知己の出来たことや、時には貿易事業に手を出したことなどは、大体の輪廓だけしか身内の者の間に知られていなかった。それから帰って来て、以前尽力した故郷の山林事件の為に、有志者を代表して奔走を続けている。この兄は、一平民として、地方の為に働きつつあるとは言える。しかし、何――屋とか、何――者とか、一口に話せないような人であった。「まあ、俺(おれ)と一緒に行って、逢ってみるが可い」 三吉はこんな風に言ってみた。 森彦の旅舎(やどや)へは、お俊も三吉夫婦に伴われて行った。二階の座敷には熊の毛皮などが敷いてあって、窓に寄せて、机、碁盤(ごばん)の類が置いてある。片隅(かたすみ)に支那鞄(かばん)が出してある。室内の心地(こころもち)よく整頓(せいとん)された光景(さま)を見ても、長く旅舎住居をした人ということが分る。「よく来てくれた。私は兄貴の許(ところ)へ手紙を遣(や)って置いたが、名倉さんにもお目に懸らなくて失礼しました。今日は一つ、皆なに西洋料理でも御馳走(ごちそう)しよう」こう森彦は言って、茶盆を取出して置いて手を鳴らした。「何か御用で御座いますか」と宿の内儀(かみさん)が入って来た。「ヤ、内儀(おかみ)さん、これが弟の嫁です」と森彦はお雪を紹介した。「時に、何か甘い菓子を取りに遣(や)って下さい」「では、僕も巻煙草を頼もう」と三吉が言った。「三吉はえらく煙草を燻(ふか)すように成ったナ」と森彦はすこし顔をシカめた。この兄は煙草も酒もやらなかった。 昼食(ひる)には、四人で連立って旅舎を出た。森彦は弟達をある洋食屋の静かな二階へ案内した。そこで故郷の方に留守居する自分の家族の噂(うわさ)をした。 森彦にも遇(あ)わせた。三吉は更に、妻の友達にも、と思って、二人の婦人(おんな)の知人(しりびと)を紹介しようとした。お雪も逢ってみたいと言う。で、順にそういう人達の家を訪問することにした。 暮れてから、三吉は曾根(そね)という家の方へお雪を連れて行った。 曾根は、お雪が学校時代の友達の叔母にあたる人で、姉の家族と一緒に暮していた。細長い陶器(せともの)の火鉢を各自(めいめい)に出すのがこの家の習慣に成っていた。その晩はある音楽者の客もあって、火鉢が何個(いくつ)も出た。ここはすべてが取片付けてあって、あまり部屋を飾る物も置いて無い。子供のある家で、時々泣出す声も聞える。六つばかりに成る、色の白い、髪を垂下げた娘が、曾根の傍へ来て、三吉夫婦に御辞儀をした。「まあ、可愛らしいお娘(こ)さんですね」 とお雪が言うと、娘は神経質らしい容子(しな)をして、やがてキマリが悪そうに出て行った。 お雪から見ると、曾根は年長(としうえ)だった。お雪の眼には、憂鬱(ゆううつ)な、気心の知れない、隠そう隠そうとして深く自分を包んでいるような、まだまだ若く見える女が映った。曾根は最早いろいろな境涯を通り越して来たような人であった。言葉も少なかった。 客もあったので、夫婦は長くも居なかった。小泉の兄の家へ帰ってから、三吉はこんな風に妻に尋ねてみた。「どうだね、あの人達は」「そうですね……」 とお雪は返事に窮(こま)った。交際(つきあ)って見た上でなければ、彼女には何とも言ってみようが無かった。 翌日(あくるひ)の午後、三吉達は東京を発つことにした。買物やら、荷造やら、いそがしい思をした。その時、三吉は実の居るところへ行って、一と先(ま)ず宗蔵の世話を断(ことわ)った。「あれはすこし無理だった――俺の方が無理だった」 と実は笑いながら点頭(うなず)いた。 名倉の母や兄からは、停車場(ステーション)までは見送らないと言って、お雪の許へ箪笥を買う金を二十円ほど届けて来た。別離(わかれ)の言葉が取換(とりかわ)された。三時頃には、夫婦は上野の停車場へ荷物と一緒に着いた。多くの旅客も集って来ていた。 暗くなって三吉夫婦は自分等の新しい家に着いた。汽車の都合で、途中に一晩泊って、猶(なお)さ程旅を急がなかった為に、復た午後から乗って来た。その日のうちに着きさえすれば可い、こういう積りであったので。お雪は汽車を降りるから自分の家の庭に入るまで、暗い、知らない道を夫に連れられて来た。 庭を上ると、直ぐそこは三尺四方ばかりの炉を切った部屋で、炉辺(ろばた)には年若な書生が待っていた。この書生は三吉が教えに行く学校の生徒であった。「明日は月曜ですから、最早それでも御帰りに成る頃かと思って、御待ち申していました」と書生はお雪に挨拶した後で言った。「大分ユックリやって来ました」と三吉も炉辺に寛(くつろ)いだ。 お雪は眺(なが)め廻しながら、「へえ、こういうところですか」 と言って、書生に菓子などを出して勧めた。先ず眼につくものは、炉に近い戸棚、暗い煤(すす)けた壁、大きな、粗末な食卓……「ここは士族屋敷の跡なんだそうだ」と三吉は妻に言い聞かせた。「後の方に旧(もと)の入口があるがね、そこは今物置に成てる。僕等が入って来たところは、先に住んだ人が新規に造(こしら)えた入口だ。どうも、酷(ひど)い住方をして行ったものサ。壁を張る、畳を取替える――漸(ようや)くこれだけに家らしくしたところだ。この炉も僕が来てから造り直した」 書生は物置部屋の方から奥の洋燈(ランプ)を点(つ)けて出て来た。三吉はそれを受取って、真暗な台所の方へ妻を連れて行て見せた。広い板間(いたのま)、立て働くように出来た流許(ながしもと)、それからいかにも新世帯らしい粗末な道具しかお雪の目に入らなかった。台所の横手には煤けた戸があった。三吉はそれを開けて、そこに炭、薪、ボヤなどの入れてあることを言って、洋燈を高く差揚げて見せたが、お雪には暗くてよく見えなかった。「ここをお前の部屋にするが好い」 と三吉が洋燈を持って案内したは、炉辺の次にある八畳の間で、高い天井、茶色の壁紙で貼(は)った床の間などがお雪の眼についた。奥には、これと同じ大さの部屋があって、そこには本や机が置いてある。その隣に書生の部屋がある。割合に広い住居ではあったが、なにしろ田舎臭い処であった。 停車場前で頼んで置いた荷物も届いた。夫婦は未だ汽車で動(ゆす)られているような気がした。途中から一緒に汽車に乗り込んで来た夫婦ものらしい人達は、未だ二人の前に腰掛けて二人の方を見て、何か私語(ささや)き合っているらしくも思われた。あの細君の大きな目――あの亭主の弱々しい、力のない眼――そういうものは考えたばかりでも羞恥(しゅうち)の念を起させた。二人は人に見られて旅することを羞(は)じた。どうかすると互に顔を見ることすら避けたかった。 戸の透間(すきま)が明るく成った。お雪は台所の方へ行って働いた。裏口を開けて屋外(そと)へ出てみると、新鮮な朝の空気は彼女に蘇生(いきかえ)るような力を与えた。その清々(せいせい)とした空気はお雪が吸ったことの無いようなものであった。 一晩知らずに眠った家は隣と二軒つづきの藁葺(わらぶき)の屋根であった。暗くて分らなかった家の周囲(まわり)もお雪の眼前(めのまえ)に展(ひら)けた。彼女は、桑畠(くわばたけ)の向に見える人家や樹木の間から、遠く連(つづ)いた山々を望むことの出来るような処へ来ていた。ゴットン、ゴットンと煩(うるさ)く耳についたは、水車の音であった。 裏には細い流もあった。胡頽子(ぐみ)の樹の下で、お雪は腰を曲(かが)めて、冷い水を手に掬(すく)った。隣の竹藪(たけやぶ)の方から草を押して落ちて来る水は、見ているうちに石の間を流れて行く。こういう処で顔を洗うということすら、お雪にはめずらしかった。 例の書生は手桶(ておけ)を提(さ)げて、表の方から裏口へ廻って来た。飲水を汲(く)む為には、唐松(からまつ)の枝で囲った垣根の間を通って、共同の掘井戸まで行(いか)なければ成らなかった。 前の晩に見たよりは、家の内の住み荒された光景(ありさま)も余計に目についた。生家(さと)を見慣れた眼で、部屋々々を眺めると、未だ四辺(そこいら)を飾る程の道具一つ出来ていなかった。 書生はよくお雪の手伝いをした。不慣な彼女が勝手で働いている間に、奥の方の庭までも掃除を済ました。バケツを提げて、その縁側へお雪が雑巾掛(ぞうきんがけ)に行ってみると、丁度躑躅(つつじ)の花の盛りである。土塀(どべい)に近く咲いた紫と、林檎(りんご)の根のところに蹲踞(うずくま)ったような白とが、互に映り合て、何となくこの屋根の下を幽静(しずか)な棲居(すまい)らしく見せた。土塀の外にもカチャカチャ鍋(なべ)を洗う音などがした。向の高い白壁には朝日が映(あた)って来た。 飯の用意も出来た。お雪は自分の手で造ったものを炉辺の食卓の上に並べて、夫にも食わせ、自分でも食った。書生も楽しく笑いながら食った。世帯を持って初めての朝、味噌汁(みそしる)も粗末な椀(わん)で飲(のん)だ。お雪が生家(さと)の知人(しりびと)から祝ってくれたもので、荷物の中へ入れて持って来た黒塗の箸箱(はしばこ)などは、この食卓に向きそうも無かった。 やがて三吉や書生が学校へ行く時が来た。質素な田舎のことで、着て出る物も垢(あか)さえ着いていなければそれで間に合った。お雪は夫の為に大きな弁当箱を包んだ。こんな風にして、彼女は新婚の生涯を始めた。奉公人を多勢使って贅沢(ぜいたく)に暮して来た日までのことに比べると、すべて新たに習うようなものである。とはいえ、お雪は壮健(じょうぶ)な身体を持っていた。彼女は夫を助けて働けるだけ働こうと思った。 鍛冶屋(かじや)に注文して置いた鍬(くわ)が出来た頃から、三吉は学校から帰ると直ぐそれを手にして、裏の畠の方へ出た。彼は家の持主から桑畠の一部を仕切って借りた。そこは垣根に添うた、石塊(いしころ)の多い、荒れた地所で、野菜畠として耕す前には先ず堅い土から掘起して掛らなければ成らなかった。 俗に鉄道草と称(とな)える仕末に負えない雑草が垣根の隅(すみ)に一ぱい枯残っていた。それを抜取るだけでも、三吉はウンザリして了(しま)った。その他の雑草で最早(もう)根深く蔓延(はびこ)っているのも有った。青々とした芽は、其処(そこ)にも、是処(ここ)にも、頭を擡(もちあ)げていた。 労苦する人達の姿が三吉の眼に映り初めたのは、橋本の姉の家へ行く頃からであった。木曾に居る時も、幾分(いくら)か彼はその心地(こころもち)を紙に対(むか)って書いた。こうして僅かばかりの地所でも、実際自分で鍬を執(と)って耕してみるということは、初めてである。不慣な三吉は直に疲れた。彼の手足は頭脳(あたま)の中で考えたように動かなかった。時々彼はウンと腰を延ばして、土の着いた重い鍬に身体を持たせ凭(か)けて、青い空気を呼吸した。 マブしい日が落ちて来た。三吉は眼鏡(めがね)の上から頬冠りして、復た働き始めた。「どうも、好く御精が出ます」 と声を掛けて、クスクス笑いながら垣根の外から覗(のぞ)いて通る人があった。学校の小使だ。この男の家では小作をして、小使の傍(かたわ)ら相応の年貢を納めている。いずれ三吉はこの男に相談して、畠の手伝いを頼もうと思った。野菜の種も分けて貰おうと思った。 翌日(あくるひ)も、学校から帰ると直ぐ三吉は畠へ出た。 お雪は垣根と桑畠の間を通って、三吉の働いている処へ来た。書生も後から随(つ)いて来た。「オイ、そんなところに立って見ていないで、ちと手伝いをしろ」と三吉が言た。「御手伝いに来たんですよ」とお雪は笑った。「お前達はその石塊(いしころ)を片付けナ」と三吉は言付けて、「子供のうちから働きつけた者でなくちゃ駄目だね――所詮(とても)この調子じゃ、俺も百姓には成れそうも無いナ」 三吉は笑って、一度掘起した土を復た掘返した。大な石塊が幾個(いくつ)も幾個も出て来た。 お雪も手拭を冠り、尻端を折って、書生と一緒に手伝い始めた。石塊は笊(ざる)に入れて、水の流の方へ運んだ。掘起した雑草の根は畠の隅に積重ねてあった。その容易に死なない、土の着いた、重いやつを、何度にか持運んで捨てに行くということすら、お雪には一仕事であった。三人は日光を浴びながら一緒に成って根気に働いた。「頬冠りも好う御座んすが、眼鏡が似合いません」 こうお雪は夫の方を見て、軽く笑うように言った。書生も立って見ていた。三吉も苦笑(にがわらい)して、土の着いた手で額の汗を拭(ぬぐ)った。 清い流で鍬を洗って、入口の庭のところに腰掛けながら、一服やった時は、三吉も楽しい疲労(つかれ)を覚えた。お雪も足を洗って入って来た。激しく女の労働する土地で、麻の袋を首に掛けながら桑畠へ通う人達が会釈して通る。お雪は家を持つ早々こうして女も働けば働けるものかということを知った。 嫁(かたづ)いて来たばかりで、まだ娘らしい風俗がお雪の身の辺(まわり)に残っていた。彼女の風俗は、豊かな生家(さと)の生活を思わせるようなもので、貧しい三吉の妻には似合わなかった。紅(あか)く燃えるような帯揚などは、畠に出て石塊(いしころ)を運ぶという人の色彩(いろ)ではなかった。 三吉はお雪の風俗から改めさせたいと思った。彼は若い妻を教育するような調子で、高い帯揚の心(しん)は減らせ、色はもっと質素なものを択(えら)べ、金の指輪も二つは過ぎたものだ、何でも身の辺(まわり)を飾る物は蔵(しま)って置けという風で、この夫の言うことはお雪に取って堪え難いようなことばかりであった。「今から浅黄の帯揚なぞが〆(し)められるもんですか」とお雪はナサケないという眼付をした。「今からこんな物を廃(よ)せなんて――若い時に〆なければ〆る時はありゃしません」 とはいえ、お雪は夫の言葉に従った。彼女は今までの飾を脱ぎ去って、田舎教師の妻らしく装うことにした。「よくよく困った時でなければ出すなッて、阿爺(おとっ)さんに言われて貰って来たんですが……」と言って、百円ばかりの金の包まで夫の前に置いた。お雪は又、附添(つけた)して、仮令(たとい)倒死(のたれじに)するとも一旦嫁(とつ)いだ以上は親の家へ帰るな、と堅く父親に言い含められて来たことなどを話した。凛然(りん)とした名倉の父の気魄(きはく)、慈悲――そういうものは、お雪の言葉を通しても略(ほぼ)三吉に想像された。「若布(わかめ)は宜(よ)う御座んすかねえ」と門口に立って声を掛ける女が幾人(いくたり)もあった。遠く越後の方から来る若い内儀(かみさん)や娘達の群だ。その健気(けなげ)な旅姿を眺めた時は、お雪も旅らしい思に打たれた。蛙の鳴声も水車の音に交って、南向の障子に響いて来る……ガタガタ荷馬車の通る音も聞える…… この三吉の家は旧(ふる)い街道の裏手にあたって、古風な町々に連続(つづ)いたような位置にある。お雪は一度三吉に連れられて、樹木の多い谷間(たにあい)を通って、校長という人の家に案内された時、城跡に近い桑畠の向に建物の窓を望んだ。それが夫の通う学校であった。三吉はその道を取ることもあり、日によっては裏の流について、停車場前の新しい道路を横に切れて、それから桑畠だの石垣だのの間を折れ曲って鉄道の踏切のところへ出ると、そこで一里も二里も通って来る生徒の群に逢(あ)って、一緒にアカシヤの生(お)い茂った学校の表門の前へ出ることもある。お雪は夫の話によって、自分等の住む家が大きな山の上の傾斜の中途にあることを知った。幾十里隔てて、橋本の姉と同じ国に来ているような気がしない、と夫は言ったが、お雪にはまだその方角さえも判然(はっきり)しなかった。 裏の畠には、学校の小使に習って、豆、馬鈴薯(じゃがいも)、その他作り易(やす)い野菜から種を播(ま)いた。葱苗(ねぎなえ)を売りに来る百姓があった。三吉の家では、それも買って植えた。 お雪が三吉の許(もと)へ嫁いて来るについては種々(いろいろ)な物が一緒に附纏(つきまと)って来た。「未来のWと思っていたが、君が嫁いて失望した……いずれその内に訪ねて行く……」こんなことを女名前にして書いて寄(よこ)す人も有った。お雪はそれを三吉に見せて、こういう手紙には迷惑すると言った。三吉は好奇心を以(もっ)て読でみた。放擲(うっちゃらか)して置いた。どうかするとお雪は不思議な沈黙の状態(ありさま)に陥ることも有った。何か家の遣方(やりかた)に就いて、夫から叱られるようなことでも有ると、お雪は二日も三日も沈んで了う。眼に一ぱい涙を溜(た)めていることも有る。こういう時には三吉の方から折れて出て、どうしても弱いものには敵(かな)わないという風で、種々に細君の機嫌(きげん)を取った。「氷豆腐というものもナカナカ好いものだね……ウマい……ウマい‥…今日の菜(さい)は好く出来た……」 こう三吉の方で言うと、お雪も気を取直して、夫と一緒に楽しく食うという風であった。尤(もっと)もこの沈黙はそう長くは続かなかった。一度その状態(ありさま)を通り越すと、彼女は平素(いつも)のお雪に復(かえ)った。そして、晴々しい眼付をして、復た根気よく働いた。お雪は夫の境涯をさ程苦にしているでもなかった。 お雪の部屋には、生家(さと)から持って来た道具なども置かれた。大きな定紋の付いた唐皮(からかわ)の箱には、娘の時代を思わせるような琴の爪(つめ)、それから可愛らしい小さな男女(おとこおんな)の人形なども入れてあった。親族や知人からはそれぞれ品物やら手紙やらで祝って寄(よこ)した。三吉が妻の友達にと紹介した二人の婦人からも来た。「曾根さんは曾根さんらしい細い字で書いて来たネ」と三吉が言て笑った。「真実(ほんと)に皆さんは御上手なんですねえ」とお雪も眺めた。 名倉の店に勤めている人で、お雪が義理ある兄の親戚にあたる勉からも、お雪へ宛(あ)てて祝の手紙が来た。これは又、若い商人らしい達者な筆で書いてあった。 こんな風にして、三吉夫婦の若い生涯は混(まじ)り始めた。やがて裏の畠に播いた莢豌豆(さやえんどう)も貝割葉(かいわれば)を持上げ、馬鈴薯も芽を出す頃は、いくらかずつ新しい家の形を成して行った。お雪は住居の近くに、二人の小母さんの助言者をも得た。一人は壁一重隔てて隣家(となり)に住む細君で、この小母さんは病身の夫と多勢の子供とを控えていた。小母さん達はかわるがわる来て、時の総菜が出来たと言ってはくれたり、世帯持の経験を話して聞かせたりするように成った。     五 東京の学校が暑中休暇に成る頃には、お雪が妹のお福も三吉の家へやって来た。お福は、お雪の直ぐ下にあたる妹で、多勢の姉妹(きょうだい)を離れて、一人東京の学校の寄宿舎に入れられている。名倉の母の許を得て、一夏を姉の許(ところ)に送ろうとして来たのである。 三吉が通っている学校は、私人の経営から町の事業に移りかけているような時で、夏休というものもお福の学校の半分しかなかった。お福の学校では二月の余も休んだ。裏の畠(はたけ)の野菜も勢よく延びて、馬鈴薯(じゃがいも)の花なぞが盛んに白く咲く頃には、漸(ようや)く三吉も暇のある身(からだ)に成った。 三吉は新(あらた)に妹が一人増(ふ)えたことをめずらしく思った。読書の余暇には、彼も家のものの相手に成って、この妹を款待(もてな)そうとした。お雪は写真の箱を持出した。 名倉の大きな家族の面影(おもかげ)はこの箱の中に納められてあった。風通しの好い南向の部屋で、お雪姉妹は集って眺(なが)めた。養子して名倉の家を続(つ)いだ一番年長(うえ)の姉、※という店を持って分れて出た次の姉、こういう人達の写真も出て来る度(たび)に、お雪は妹と生家(さと)の噂(うわさ)をした。お福の下にまだ妹が二人あった。その写真も出て来た。姉達の子供を一緒に撮(と)ったのもあった。この写真の中には、お雪が乳母と並んで撮った極く幼い時から、娘時代に肥った絶頂かと思われる頃まで、その時その時の変遷(うつりかわり)を見せるようなものがあった。中には、東京の学校に居る頃、友達と二人洋傘(こうもり)を持って写したもので、顔のところだけ掻※(かきむし)って取ったのもあった。 三吉の方の写真も出て来た。お雪は妹に指して見せて、この帽子を横に冠ったのは三吉が東京へ出たばかりの時、その横に前垂を掛けているのが宗蔵、中央(まんなか)に腰掛けて帽子を冠っている少年が橋本の正太、これが達雄、これが実、後に襟巻(えりまき)をして立ったのが森彦などと話して聞かせた。「どうです、この兄さんは可愛らしいでしょう」 と三吉もそこへ来て、自分がまだ少年の頃、郷里(くに)から出て来た幼友達と浅草の公園で撮ったという古い写真を出して、お福に見せた。「まあ、これが兄さん?」とお福は眺めて、「これは可愛らしいが、何だか其方(そっち)はコワいようねえ」 お雪も笑った。お福がコワいようだと言ったは、三吉の学校を卒業する頃の写真で、熟(じっ)と物を視(み)つめたような眼付に撮れていた。 お雪が持って来た写真の中には、女の友達ばかりでなく、男の知人(しりびと)から貰ったのも有った。名だけ三吉も聞いたことの有る人のもあり、全く知らない青年の面影(おもかげ)もあった。「勉さんねえ」 とお福は名倉の店に勤めている人のを幾枚か取出して眺めた。「福ちゃん」 とお雪は妹を呼んだ。返事が無かった。お福はよく上(あが)り端(はな)の壁の側や物置部屋の風通しの好いところを択(えら)んで、独(ひと)りで読書(よみかき)するという風であったが、何処(どこ)にも姿が見えなかった。「福ちゃん」 と復(ま)たお雪は呼んで探してみた。 南向の部屋の外は垣根に近い濡縁(ぬれえん)で、そこから別に囲われた畠の方が見える。深い桑の葉の蔭に成って、妹の居る処は分らなかったが、返事だけは聞える。 お雪は入口の庭から裏の方へ廻って、生い茂った桑畠の間を通って、莢豌豆(さやえんどう)の花の垂れたところへ出た。高い枯枝に纏(まと)い着いた蔓(つる)からは、青々とした莢が最早(もう)沢山に下っていた。「福ちゃん、福ちゃんッて、探してるのに――そんなところに居たの」こうお雪が声を掛けた。 お福は畠の間から姉の方を見て、「今ね――一寸(ちょっと)裏へ出て見たら、あんまり好く生(な)ってるもんだから。すこし取って行って進(あ)げようと思って」「そう……好く生ったことね」と言ってお雪も摘取りながら、「福ちゃん、此頃(こないだ)姉さんと約束したもの……あれを書いておくれナ。母親(おっか)さんの許(ところ)へ手紙を出すんだから――」「姉さん、そんなに急がなくたって可(い)いわ」「だって、どうせ出す序(ついで)だもの」「それもそうね」と言ってお福は姉の傍へ寄った。 妹は自分で摘取った莢を姉の前垂の中へあけて、やがて畠を出て行った。お雪はそこに残っていた。 桑の葉を押分けて、復たお雪が入口の庭の方へ戻って行った頃は、未だ妹は引込んで書いていた。お雪は炉辺の食卓の上に豆の莢を置いて、一つずつその両端を摘切った。 お福は下書を持って静かな物置部屋の方から出て来た。「姉さん、これで可(よ)くッて?」とお福は書いたものを姉に見せて言った。「もうすこし丁寧にお書きな」とお雪が言った。「だって、どう書いて好いか解らないんですもの」と妹は首を傾(かし)げて、娘らしい微笑(えみ)を見せた。 お福は姉の勧めに従って、勉と結婚することを堅く約束する、それを楽みにして卒業の日を待つ、という意味を認(したた)めて、お雪に渡した。お雪は名倉の母へ宛(あ)てた手紙の中へこの妹に書かせたものを同封して送ることにした。 名倉の母からは、お福が行って世話に成るという手紙と一緒に、菓子の入った小包が届いた。遠く離れた母の手紙を読むことは、お雪に取って何よりの楽みであった。お雪はその返事を書いたのである。序に妹のことをも書き加えたのである。 お雪の許へ宛てて勉からは度々(たびたび)文通が有る。復たお雪は受取った。彼女は勉から来る手紙の置場所に困った。 ある日、三吉は勉からお雪へ宛てた手紙を他の郵便と一緒に受取った。「勉さんからはよく手紙が来るネ」 こう三吉はお雪を呼んで言って、何気なくその手紙を妻の手に渡した。 どういう事柄が書かれてあるにもせよ、それを聞こうともしなかった程、三吉は人の心を頼んでいた。こういう文通の意味を略(ほぼ)彼も想像しないではなかった。しかし、それに驚かされる年頃でもなかった。彼は、自分が種々なところを通り越して来たように、妻もまた種々なところを通り越して、そして嫁(かたづ)いて来たものと思っていた。お雪も最早二十二に成る。こうして種々な手紙が新しい家まで舞込んで来るのは、別に三吉には不思議でもなかった。唯、妻が自己(おのれ)の周囲(まわり)を見過(みあやま)らないで、従順(すなお)に働いてくれさえすればそれで可い、こう思った。彼には心を労しなければ成らないことが他に沢山有った。 畠の野菜にもそれぞれ手入をすべき時節であった。三吉は鍬(くわ)を携えて、成長した葱(ねぎ)などを見に行った。百姓の言葉でいう「サク」は最早何度かくれた。見廻る度に延びている葱の根元へは更に深く土を掛けて、それから馬鈴薯の手入を始めた。土を掘ってみると、可成(かなり)大きな可愛らしいやつが幾個(いくつ)となく出て来た。「ホウ、ホウ」 と三吉は喜んで眺(なが)めた。 裏の流で取れただけの馬鈴薯を洗って、三吉は台所の方へ持って行って見せた。お雪もめずらしそうに眺めた。新薯は塩茹(しおゆで)にして、食卓の上に置かれた。家のものはその周囲(まわり)に集って、自分達の手で造ったものを楽しそうに食ったり、茶を飲んだりした。 その晩、三吉はお福や書生を奥の部屋へ呼んで、骨牌(トランプ)の相手に成った。黄ばんだ洋燈(ランプ)の光は女王だの兵卒だのの像を面白そうに映して見せた。お福はよく勝つ方で、兄や若い書生には負けずに争った。お雪も暫時(しばらく)仲間入をしたが、やがてすこし頭が痛いと言って、その席を離れた。 炉辺(ろばた)の洋燈は寂しそうに照していた。何となくお雪は身体が倦(だる)くもあった。毎月あるべき筈(はず)のものも無かった。尤(もっと)も、さ程気に留めてはいなかったので、炉辺で独(ひと)り横に成ってみた。 奥の部屋では楽しい笑声が起った。一勝負済んだと見えた。復た骨牌が始まった。頭の軽い痛みも忘れた頃、お雪は食卓の上に巻紙を展(ひろ)げた。彼女は勉への返事を書いた。つい家のことに追われて、いそがしく日を送っている……この頃の御無沙汰(ごぶさた)も心よりする訳では無いと書いた。妹との結婚を承諾してくれて、自分も嬉しく思うと書いた。恋しき勉様へ……絶望の雪子より、と書いた。 この返事をお雪は翌日(あくるひ)まで出さずに置いた。折を見て、封筒の宛名だけ認(したた)めて、肩に先方(さき)から指してよこした町名番地を書いた。表面(おもて)だって交換(とりか)わす手紙では無かったからで。お雪は封筒の裏に自分の名も書かずに置いた。箪笥(たんす)の上にそれを置いたまま、妹を連れて、鉄道の踏切からずっとまだ向の崖下(がけした)にある温泉へ入浴(はいり)に行った。 ふと、この裏の白い手紙が三吉の目に着いた。不思議に思って、開けてみた。一度読んだ。気を沈着(おちつ)けて繰返してみた。彼は自分で抑えることもどうすることも出来ない力のままに動いた。知らないでいる間は格別、一度こういう物が眼に触れた以上は、事の真相を突留めずにいられなかったのである。つと箪笥の引出を開けてみた。針箱も探してみた。櫛箱(くしばこ)の髢(かもじ)まで掻廻(かきまわ)してみた。台所の方へも行ってみた。暗い入口の隅(すみ)には、空いた炭俵の中へ紙屑(かみくず)を溜(た)めるようにしてあった。三吉は裏口の柿の樹の下へその炭俵をあけた。隣の人に見られはせぬか、女連(おんなれん)は最早(もう)帰りはせぬか、と周囲(あたり)を見廻したり、震えたりした。 勉が手紙の片(きれ)はその中から出て来た。その時、三吉はこの人の熱い情を読んだ。若々しい、心の好さそうな、そして気の利(き)いた勉の人となりまでも略(ほぼ)想像された。温泉に行った人達の帰りは近づいたらしく思われた。読んだ手紙は元の通りにして、妻が帰って来て見ても、ちゃんと箪笥の上に在(あ)るようにして置いた。 お雪とお福の二人は洋傘(こうもり)を持って入って来た。お雪は温泉場の前に展(ひら)けた林檎畠(りんごばたけ)、青々と続いた田、谷の向に見える村落、それから山々の眺望の好かったことなどを、妹と語り合って、復た洗濯物を取込むやら、夕飯の仕度に掛るやらした。 やがて家のものは食卓の周囲(まわり)に集った。お雪は三吉と相対(さしむかい)に坐って、楽しそうに笑いながら食った。彼女の眼は柔順と満足とで輝いていた。時々三吉は妻の顔を眺めたが、すこしも変った様子は無かった。三吉は平素(いつも)のように食えなかった。 一夜眠らずに三吉は考えた。翌日(あくるひ)に成ってみると、お雪や勉が交換(とりかわ)した言葉で眼に触れただけのものは暗記(そらん)じて了った程、彼の心は傷(いた)み易(やす)く成っていた。家を出て、夕方にボンヤリ帰って来た。 夫の好きな新しい野菜を料理して、帰りを待っていたお雪は、家のものを蒐(あつ)めて夕飯にしようとした。土地で「雪割(ゆきわれ)」と称(とな)えるは、莢豌豆(さやえんどう)のことで、その実の入った豆を豚の脂(あぶら)でいためて、それにお雪は塩を添えたものを別に夫の皿へつけた。彼女は夫の喜ぶ顔を見たいと思った。「頂戴(ちょうだい)」 とお福や書生は食い始めた。三吉は悪い顔色をして、折角お雪が用意したものを味おうともしなかった。「今日は碌(ろく)に召上らないじゃ有りませんか……」 と言って、お雪は萎(しお)れた。 その晩、三吉は遅くまで机に対って、書籍(ほん)を開けて見たが、彼が探そうと思うようなものは見当らなかった。復た夜通し考え続けた。名倉の母へ手紙でも書こうか、お雪の親しい友達に相談しようか、と思い迷った。 錯乱した頭脳(あたま)は二晩ばかり眠らなかった為に、余計に疲れた。彼はお雪と勉の愛を心にあわれにも思った。ブラリと家を出て、復た日の暮れる頃まで彷徨(うろつ)いた三吉は、離縁という思想(かんがえ)を持って帰って来た。もし出来ることなら、自分が改めて媒妁(ばいしゃく)の労を執って、二人を添わせるように尽力しよう、こんなことまで考えて来た。 家出――漂泊――死――過去ったことは三吉の胸の中を往(い)ったり来たりした。「自分は未だ若い――この世の中には自分の知らないことが沢山ある」この思想(かんがえ)から、一度破って出た旧(ふる)い家へ死すべき生命(いのち)も捨てずに戻って来た。その時から彼はこの世の艱難(かんなん)を進んで嘗(な)めようとした。艱難は直に来た。兄の入獄、家の破産、姉の病気、母の死……彼は知らなくても可いようなことばかり知った。一縷(いちる)の望は新しい家にあった。そこで自分は自分だけの生涯を開こうと思った。東京を発(た)つ時、稲垣が世帯持の話をして、「面白いのは百日ばかりの間ですよ」と言って聞かせたが、丁度その百日に成るか成らないかの頃、最早自分の家を壊そうとは三吉も思いがけなかった。 倒死(のたれじに)するとも帰るなと堅く言ってよこしたという名倉の父の家へ、果してお雪が帰り得るであろうか。それすら疑問であった。お雪は既に入籍したものである。法律上の解釈は自分等の離縁を認めるであろうか。それも覚束(おぼつか)なかった。三吉はある町に住む弁護士の智慧(ちえ)を借りようかとまで迷った。蚊屋(かや)の内へ入って考えた。夏の夜は短かかった。 三吉は家を出た。彼の足は往時(むかし)自分の先生であったという学校の校長の住居(すまい)の方へ向いた。古い屋敷風の門を入って、裏口へ廻ってみると、向の燕麦(からすむぎ)を植えた岡の上に立ってしきりと指図(さしず)をしている人がある。その人が校長だ。先生は三吉を見つけて、岡を下りて来た。先生の家では学校の小使を使って可成(かなり)大きな百姓ほど野菜を作っていた。 師はやがて昔の弟子(でし)を花畠に近い静かな書斎の方へ導いた。最早入歯をする程の年ではあったが、気象の壮(さか)んなことは壮年(わかもの)にも劣らなかった。長い立派な髯(ひげ)は余程白く成りかけていた。この阿爺(おと)さんとも言いたいような、親しげな人の顔を眺めて、三吉は意見を聞いてみようとした。他(ひと)に相談すべき事柄では無いとも思ったが、この先生だけには簡単に話して、どう自分の離縁に就(つい)て考えるかを尋ねた。先生は三吉の為に媒妁の労を執(と)ってくれた大島先生のそのまた先生でもある。 雅致のある書斎の壁には、先生が若い時の肖像と、一番最初の細君の肖像とが、額にして並べて掛けてあった。「そんなことは駄目です」と先生は昔の弟子の話を聴取(ききと)った後で言った。「我輩のことを考えてみ給え――我輩なぞは、君、三度も家内を貰った……最初の結婚……そういう若い時の記憶は、最早二度とは得られないね。どうしても一番最初に貰った家内が一番良いような気がするね。それを失うほど人間として不幸なことは無い。これはまあ極く正直な御話なんです……」 三吉は黙って先生の話を聞いていた。先生は往時(むかし)戦争にまで出たことのある大きな手で、種々(いろいろ)な手真似(てまね)をして、「君なぞも、もっと年をとってみ給え、必(きっ)と我輩の言うことで思い当ることが有るから……我輩はソクラテスで感心してることが有る。ソクラテスの細君と言えば、君、有名な箸(はし)にも棒にも掛らないような女だ……それをジッと辛抱した……一生辛抱した……ナカナカあの真似はできないね……あそこが我輩はあの哲学者の高いところじゃないかと思うね」 先生の話は宗教家のような口調を帯びて来た。そして、種々なところへ飛んで、自分の述懐に成ったり、亜米利加(アメリカ)時代の楽しい追想に成ったりする。「亜米利加の婦人なぞは、そこへ行くと上手なものだ。以前に相愛の人でも、自分の夫に紹介して、奇麗に交際して行く―― 'He is my lover' なんて……それは君、サッパリしたものサ。日本の女もああいかんけりゃ面白くないね」 訪ねて来た客があったので、先生は他の話に移った。「まあ、小泉さん、よく考えてご覧なさい」という言葉を聞いて、三吉は旧師の門を出た。一歩(ひとあし)家の方へ踏出してみると復た堪え難い心に復(かえ)った。三吉は自分の家の草屋根を見るのも苦しいような気がした。 家にはお雪が待っていた。何処(どこ)までも夫を頼みにして、機嫌(きげん)を損(そこ)ねまいとしているような、若い妻の笑顔は、余計に三吉の心を苦めた。 燈火(あかり)の点(つ)く頃まで、三吉は自分の部屋に倒れていた。「オイ、手拭(てぬぐい)を絞って持って来てくれ」 こう夫から言付けられて、お雪は一度流許(ながしもと)へ行って、戻って来た。あおのけに畳の上に倒れている夫の胸は浪打(なみう)つように見えた。「まあ、どうなすったんですか」 と言って、お雪は夫の胸の上へ冷い手拭を宛行(あてが)った。 翌晩、三吉は机に対(むか)って紙を展(ひろ)げた。遅くまで書いた。書生は部屋の洋燈(ランプ)を消し、お福も寝床へ入りに行ったが、未だ三吉は書いていた。「お雪、すこしお前に読んで聞かせるものが有る……俺(おれ)が済むまで、お前も起きておいで」 こう妻を呼んで言った。お雪は炉辺で独(ひと)り解(ほど)き物(もの)をしていた。小さな夏の虫は何処から来るともなく洋燈(ランプ)の周囲(まわり)に集った。 お雪が鳴らしていた鋏(はさみ)を休めた頃は、十二時近かった。お福や書生は最早前後も知らずに熟睡している頃であった。「何ですか」 とお雪は不思議そうに夫の机の傍へ来た。「こういうものを書いた、この手紙はお前にもよく聞いて貰わんけりゃ成らん」 と言って、三吉は洋燈を机の真中に置直した。彼は平気を装おうとしたが、その実周章(あわて)て了ったという眼付をしていた。声も度を失って、読み始めるから震えた。とはいえ、彼はなるべく静かに、解り易(やす)く読もうとした。 お雪は耳を※(そばだ)てた。「甚(はなは)だ唐突ながら一筆申上候(そうろう)……かねてより御噂(うわ)さ、蔭乍(なが)ら承り居り候。さて、未だ御目にかからずとは申しながら腹蔵なく思うところを書き記し候。此(この)手紙、決して悪(あ)しき心を持ちて申上ぐるには候わず。何卒々々心静かに御覧下されたく候……」 お雪は鋭く夫の顔を眺めて、復た耳を澄ました。「実は、君より妻へ宛(あ)てたる御書面、また妻より君へ宛てたる手紙、不図(ふと)したることより生の目に触れ、一方には君の御境遇をも審(つまびらか)にし、一方には……妻の心情をも酌取(くみと)りし次第に候……」 お雪は耳の根元までも紅(あか)く成った。まだ世帯慣れない手で顔を掩(おお)うようにして、机に倚凭(よりかか)りながら聞いた。「斯(か)く申す生こそは幾多の辛酸にも遭遇しいささか人の情(なさけ)を知り申し候……されば世にありふれたる卑しき行のように一概に君の涙を退くるものとのみ思召(おぼしめ)さば、そは未だ生を知らざるにて候……否……否……」 どうかすると三吉の声は沈み震えて、お雪によく聞取れないことがあった。「斯(か)く君の悲哀(かなしみ)を汲(く)み、お雪の心情をも察するに、添い遂げらるる縁(えにし)とも思われねば、一旦は結びたる夫婦の契(ちぎり)を解き、今迄(まで)を悲しき夢とあきらめ、せめては是世(このよ)に君とお雪と及ばず乍ら自身媒妁(ばいしゃく)の労を執って、改めて君に娶(めあわ)せんものと決心致し、昨夜、一昨夜、殆ど眠らずして其(その)方法を考え申候……ここに一つの困難というは、君も知り給う名倉の父の気質に候。彼是(かれこれ)を考うれば、生が苦心は水の泡(あわ)にして、反(かえ)って君の名を辱(はずかし)むる不幸の決果を来さんかとも危まれ候……」 暫時(しばらく)、部屋の内は寂(しん)として、声が無かった。「ああ君と、お雪と、生と――三人の関係を決して軽きこととも思われず候。世間幾多の青年の中には、君と同じ境遇に苦む人も多からん。新しき家庭を作りて始めて結婚の生涯を履(ふ)むものの中には、あるいは又生と同じ疑問に迷うものもあらん。斯(かか)ることを書き連ね、身の恥を忘れ、愚かしき悲嘆(なげき)を包むの暇(いとま)もなきは、ひとえに君とお雪とを救わんとの願に外ならず候。あわれむべきはお雪に候。君もし真にお雪を思うの厚き情(なさけ)もあらば、願わくは友として生に交らんことを許し給え……三人の新しき交際――これぞ生が君に書き送る願なれば。今後吾家庭の友として、喜んで君を迎えんと思い立ち候。思うに君は春秋に富まるるの身、生とても同じ。一旦の悲哀よりして互に終生を棄つるなく、他日手を執りて今日を追想し、胸襟(きょうきん)を披(ひら)いて相語るの折もあらば、これに過ぎたる幸はあらじと存じ候……」 この勉へ宛てた手紙を読んで了った時、三吉は何か事業(しごと)でも済ましたように、深い溜息(ためいき)を吐(つ)いた。お雪は畳の上に突伏(つっぷ)したまま、やや暫時(しばらく)の間は頭を揚げ得なかった。「オイ、そんなことをしていたって仕様が無い。この手紙は皆なの寝てるうちに出して了おう」 と三吉は慰撫(なだ)めるように言って、そこに泣倒れたお雪を助け起した。郵便函(ポスト)は共同の掘井戸近くに在った。三吉は妻を連れて、その手紙を出しながら一緒にそこいらを歩いて来ようと思った。 お福や書生の眼を覚ませまいとして、夫婦は盗むように家の内を歩いた。表の戸を開けてみると、屋外(そと)は昼間のように明るかった。燐(りん)のような月の光は敷居の直ぐ側まで射して来ていた。  裏の流は隣の竹藪(たけやぶ)のところで一度石の間を落ちて、三吉の家の方へ来て復た落ちている。水草を越して流れるほど勢の増した小川の岸に腰を曲(かが)めて、三吉は寝恍(ねぼ)けた顔を洗った。そして、十一時頃に朝飯と昼飯とを一緒に済ました。彼は可恐(おそろ)しい夢から覚めたように、家の内を眺め廻した。 口では思うように言えないからと言って、お雪が手紙風に書いた物を夫の許へ持って来た頃は、書生も水泳(およぎ)に行って居なかった。お雪が三吉に見てくれというは、種々(いろいろ)止(や)むを得ない事情から心配を掛けて済まなかった、自分は最早どうでも可いというようなそんな量見で嫁いて来たものでは無い、自分は自分相応の希望を有(も)って親の家を離れて来た、という意味が認めてある。猶(なお)、勉へ宛てて最後の断りの手紙を書いたから、それだけは許してくれ、としてある。「なにも、俺は断れと言ってあんな手紙を書いたんじゃない。お前なんかそう取るからダメだ」と三吉は言ってみた。「福ちゃんの旦那さんに成ろうという人じゃないか……行く行くは吾儕(われわれ)の弟じゃないか……」 お雪は答えなかった。 冷(すず)しい風の来るところを択んで、お福は昼寝の夢を貪(むさぼ)っていた。南向の部屋の柱に倚凭(よりかか)りながら、三吉はお雪から身上(みのうえ)の話を聴取ろうと思った。夫婦は不思議な顔を合せた――今まで合せたことのない顔を合せた――結婚する前には、互に遠くの方でばかり眺めていたような顔を……「勉さんとお前とはどういう関係に成っていたのかネ」三吉は何気なく言出した。「どういうとは?」とお雪はすこし顔を紅めて。「家の方でサ。そういうことはズンズン話して聞かせる方が可い」 その時、三吉は妻の口から、勉と彼女とは親が認めた間柄であること、夫婦約束を結ばせたではないが親達の間だけにそういう話のあったこと、店の番頭に邪魔するものが有って、あること無いこと言い触らして、その為に勉の方の話は破れたことなどを聞いた。 済んだことは済んだこと、こう妻は言い消して了おうとした。夫はそれでは済まされなかった。 寂しい心が三吉の胸の中に起って来た。その心は、女をいたわるということにかけて、自分もまた他の男に劣るものではないということを示させようとした。その日、三吉は種々と細君の機嫌(きげん)を取った。機嫌を取りながら、悶(もだ)えた。 間もなく勉から返事が来た。一通は三吉へ宛て、一通はお雪へ宛ててあった。お雪へ宛てては、「自分の為に君にまで迷惑を掛けて気の毒なことをした、君に咎(とが)むべきことは一つも無い、何卒(どうか)自分にかわって君から詫(わび)をしてくれよ」という意味が書いてある。お雪はその手紙を読んで泣いた。 月を越えて、三吉の家では一人の珍客を迎えた。三吉は停車場まで行って、背の高い、胡麻塩(ごましお)の鬚(ひげ)の生えた、質素な服装(みなり)をした老人を旅客の群の中に見つけた。この老人が名倉の父であった。「まあ、阿父(おとっ)さん……」 とお雪も門に出て迎えた。 名倉の父は、二人の姉娘に養子して、今では最早余生を楽しく送る隠居である。強い烈(はげ)しい気象、実際的な性質、正直な心――そういうものはこの老人の鋼鉄のような額に刻み付けてあった。一代の中に幾棟(いくむね)かの家を建て、大きな建築を起したという人だけあって、ありあまる精力は老いた体躯(からだ)を静止(じっと)さして置かなかった。愛する娘のお雪が、どういう壮年(わかもの)と一緒に、どういう家を持ったか、それを見ようとして、遙々(はるばる)遠いところを出掛けて来たのであった。「先ずこれで安心しました」 と老人はホッと息を吐(つ)くように言った。 南向の部屋の柱には、新しい時計が懸った。そして音がし出した。若夫婦へ贈る為に、わざわざ老人が東京から買って提(さ)げて来たのである。これは母から、これは名倉の姉から、これは※の姉から、と種々な土産物(みやげもの)がそこへ取出された。 煤(すす)けた田舎風の屋(うち)の内(なか)を見て廻った後、老人は奥の庭の見える座敷に粗末な膳(ぜん)を控えた。お雪やお福のいそいそと立働くさまを眺めたり、水車の音を聞いたりしながら、手酌でちびりちびりやった。「何卒(どうぞ)もうすこしも関(かま)わずに置いて下さい。私はこの方が勝手なんで御座いますから」 と老人が言った。何がなくともお雪の手製(てづくり)のもので、この酒に酔うことを楽みにして来たことなどを話した。 三吉は炉辺へお雪を呼んで、「何かもうすこし阿爺さんに御馳走(ごちそう)する物はないかい」「あれで沢山です」とお雪が言う。「こんな田舎じゃ何物(なんに)も進(あ)げるようなものが無い。罐詰(かんづめ)でも買いにやろうか」「宜(よ)う御座んすよ。それに、阿爺さんは後から何か持って行ったって、頂きやしません」 幼少の時父に別れた三吉は、こういう老人が訪ねて来たことを珍しく嬉しく思った。父というものは彼がよく知らないようなもので有った。三吉が何時(いつ)までも亡くなった忠寛を畏(おそ)れているように、お雪やお福は又、この老人を畏れた。 名倉の父は二週間ばかり逗留(とうりゅう)して、東京の学校の方へ帰るお福を送りながら、一緒に三吉の家を発(た)って行った。この老人は橋本の姉や小泉の兄の方に無いようなものを後へ残して行った。そして、亡くなった忠寛が手本を残しておいた家の外(ほか)に、全く別の技師が全く別の意匠で作った家もある、ということを三吉に思わせた。「こんな書籍(ほん)を並べて置いたって、売ると成れば紙屑(かみくず)の値段(ねだん)だ」――こう言うほど商人気質(しょうにんかたぎ)の父ではあったが、しかし三吉はこの老人の豪健な気象を認めずにはいられなかった。 翌年の五月には、三吉夫婦はお房という女の児(こ)の親であった。書生は最早居なかった。手の無い家のことで、お雪は七夜(しちや)の翌日から起きて、子供の襁褓(むつき)を洗った。その年の初夏ほど、三吉も寂しい旅情を経験したことは無かった。奥の庭には古い林檎の樹があって、軒に近い枝からは可憐(かれん)の花が垂下った。蜜蜂(みつばち)も来て楽しい羽の音をさせた。すべての物の象(かたち)は、始めて家を持った当時の光景(ありさま)に復(かえ)って来た。「俺の家は旅舎(やどや)だ――お前は旅舎の内儀(おかみ)さんだ」「では、貴方は何ですか」「俺か。俺はお前に食物(くいもの)をこしらえて貰ったり、着物を洗濯して貰ったりする旅の客サ」「そんなことを言われると心細い」「しかし、こうして三度々々御飯を頂いてるかと思うと、難有(ありがた)いような気もするネ」 こんな言葉を夫婦は交換(とりかわ)した。 ヒョイヒョイヒョイヒョイと夕方から鳴出す蛙の声は余計に旅情をそそるように聞える。それを聞くと、三吉は堪え難いような目付をして、家の内を歩き廻った。 新婚の当時のことは未だ三吉の眼にあった。東京を発って自分の家の方へ向おうとする旅の途中――岡――躑躅(つつじ)――日の光の色――何もかも、これから新しい生涯に入ろうとするその希望で輝かないものは無かった。洋燈(ランプ)の影で書籍(ほん)を読みながら聞いた未だ娘のような妻の呼吸――それも三吉の耳にあった。彼は女というものを知りたいと思うことが深かったかわりに、失望することも大きかったのである。 どうかすると、三吉は往時(むかし)の漂泊時代の心に突然帰ることが有った。お雪が勝手をする間、子供を預けられて、それを抱きながら家の内を歩いている時、急に子も置き、妻も置いて、自分の家を出て了おうかしらん、こんな風に胸を突いて湧(わ)き上って来ることも有った。「好い児だ――好い児だ――ねんねしな――」 眠たい子守歌をお房に歌ってやりながら三吉は自分の声に耳を澄ました。お雪はよく働いた。 裏の畠には、前の年に試みた野菜の外に茄子(なす)、黄瓜(きうり)などを作り、垣根には南瓜(かぼちゃ)の蔓(つる)を這(は)わせた。ある夕方、三吉が竹箒(たけぼうき)を持って、家の門口を掃除したり、草むしりをしたりしていると、そこへ来て風呂敷包を背負った旅姿の人が立った。 橋本の大番頭、嘉助が行商の序(ついで)に訪ねて来たのであった。毎年の例で、遠く越後路から廻って来たという。この番頭の日に焼けた額や、薬を入れた籠(つづら)の荷物を上(あが)り端(はな)のところへ卸した様子は、いかに旅の苦痛に耐えて、それに又慣らされているかということを思わせる。嘉助は草鞋(わらじ)の紐(ひも)を解いて上った。「是方(こちら)でも子供衆が出来さっせえて、御新造さんも手が有らっせまいで、寄るだけは寄れ、御厄介には成るな――こう姉様(あねさま)から言付かって来ました」と嘉助が言った。「まあ、そんなことを言わなくても可い。是非泊って行って下さい、姉さんの家の話も種々(いろいろ)伺いたい」 と三吉は引留めて、一年に一度ずつ宿をすることに定(き)めていると言った。お雪も勝手の方から飛んで来た。 嘉助は橋本の家を出て最早(もう)足掛二月に成るという。この長い行商の旅は、ずっと以前から仕来(しきた)ったことで、橋本の薬といえば三吉が住む町のあたりまで弘まっていた。燈火(あかり)の点く頃から、お雪も嘉助の話を聞こうとして、子供を抱きながら夫の傍へ来た。「女のお児さんかなし。子供衆の持薬(じやく)には極く好いで、すこし置いていかず」 こう嘉助が言って、土産がわりに橋本の薬を取出した。「貴方のところでもお嫁さんがいらしったそうで……」とお雪は正太の細君のことを言った。「豊世さんでしたね」と三吉も引取て、「吾家(うち)へも手紙を貰いましたが、なかなか達者に好く書いてありましたッけ」「ええ、まあ、御蔭様で好いお嫁さんを見つけました。あれ位のお嫁さんは探したってそう沢山(たんと)無い積りだ。大旦那始め皆な大悦びよなし……」 と言って、嘉助は禿頭(はげあたま)を撫(な)でた。正太が結婚について、いかに壮(さか)んな式を挙げたかということは、この番頭の話で略(ほぼ)想像された。「嘉助さんが褒(ほ)める位だから、余程好いお嫁さんに相違ないぜ」「正太さんも御仕合ですこと」 こんな言葉を、三吉夫婦は番頭の聞いていないところで交換(とりかわ)した。 翌朝(よくあさ)早く嘉助は別離(わかれ)を告げて発った。その朝露を踏んで出て行く甲斐々々(かいがい)しい後姿は、余計に寂しい思を三吉の胸に残した。 三吉は東京の方の空を眺めて、種々な友達から来る音信(たより)を待ち侘(わ)びる人と成った。学校がひける、門を出る、家へ帰ると先ず郵便のことを尋ねる。毎日顔を突合せている同僚の教師の外には、語るべき友も無かった。 お雪の友達にもと思って三吉が紹介した一人の婦人からは、結婚の報知(しらせ)が来た。三吉は又曾根からも山の上へ避暑に行こうと思うという手紙を受取った。     六 停車場(ステーション)の方で汽車の音がする。 山の上の空気を通して、その音は南向の障子に響いて来た。それは隅田川(すみだがわ)を往復する川蒸汽の音に彷彿(そっくり)で、どうかするとあの川岸に近い都会の空で聞くような気を起させる。よく聞けばやはり山の上の汽車だ。三吉はそれを家のものに言って、丁度離れた島に住む人が港へ入る船の報知(しらせ)でも聞くように、濡縁(ぬれえん)の外まで出て耳を立てた。新聞にせよ、手紙にせよ、新しい書籍(ほん)の入った小包にせよ、何か一緒に置いて行くものはその音より外に無かった。三吉は曾根から来た手紙のことを胸に浮べた。最早(もう)山の上に来ているかしらん、とも思った。 曾根が一夏を送りたいと言って寄(よこ)したは、三吉夫婦が住む町とは五里ばかり離れたところにある避暑地である。同じ山つづきの高原の上で、夏は人の集る場所である。 東京へ行った学生達はポツポツ帰省する頃のことであった。三吉の家へは、復(ま)たお福がやって来ていた。 丁度三吉も半日しか学校のない日で、外出する用意をして、炉辺で昼飯(ひる)をやった。「何処(どちら)へ?」とお雪は給仕しながら尋ねてみた。「曾根さんが来てるか行って見て来ようと思う」こう三吉は答えた。「最早いらしったんでしょうか」とお雪は夫の顔を眺める。「居るか居ないか解らんがね、まあ遊びがてら行って見て来る」 三吉が曾根を妻に紹介して、二人の女の間を結び付けようとしたのは、家庭の友として恥かしからぬ人と思ったからで。曾根は音楽に一生を托(たく)しているような婦人で、三吉が向いて行こうとする方面にも深く興味を有(も)っていた。言わば、三吉には、自分を知ってくれる人の一人と思われた。この思想(かんがえ)が彼を喜ばせた。 しかし、お雪はあまり喜ばないという風であった。三吉が曾根のことを言って、彼女の身内が悲惨な最期を遂げた時に、それを独(ひと)りで仕末したという話をして、「どうして、お前なかなかシッカリモノだぜ」などと言って聞かせると、「その話を聞くのはこれで三度目です」とか何とかお雪の方では笑って、「最早(もう)沢山」という眼付をする。お雪は曾根を知ろうともしなかった。どうしてこう女同志は友達に成れないものかしらん、と三吉は嘆息することも有った。 三吉は妻の狭い考えを笑った。そして、男とか女とかということを離れて、もっと種々な人を知りたいと思った。「何卒(どうぞ)、御逢(あ)いでしたら宜敷(よろしく)」 こういう妻の言葉を聞捨てて、三吉は出て行った。暑い日であった。 曾根の宿を探しあぐんで、到頭三吉は分らず仕舞に自分の家の方へ引返した。ギラギラするような日光を通して見た避暑地の光景(ありさま)は、三吉の心を沈着(おちつ)かせなかった。彼は種々な物の象(かたち)を眼に浮べながら帰って来た――ところどころに新築された別荘、赤く塗った窓、蕃牡丹畠(キャベツばたけ)……それから古い駅路の両側にある並木、その蔭を往来する避暑客、金色な髪の子供を連れて歩く乳母…… 三吉は又、はじめて曾根を知った当時のことを想(おも)いながら帰って来る人であった。多勢若い男や女の居る部屋で、ふと曾根は三吉の傍へ来て、亡くなった友達のことを尋ねた。机の上には、短い曲の譜があった。「神の意(こころ)のままに」という題で、男女(おとこおんな)の別離(わかれ)を歌ったものだった。メンデルソオンの曲だ。その一節を、曾根は極く小さい震えるような声で歌って聞かせた。音楽者の癖で、曾根が手の指は無心に洋琴(ピアノ)の鍵盤に触れるように動いた。これはそう旧(ふる)いことでも無かった。急に、三吉はこの人と親しみを増すように成った。十年一日のような男同士の交際とは違って、何故(なぜ)かこう友情を急がせるようなところもあった。 垣根に這(は)わせた南瓜(かぼちゃ)は最早盛んに咲く頃であった。その大きな黄色い花に添うて、三吉は往来の方から入って来た。家には珍しい客が待っていた。「直樹さん――」思わず三吉は微笑(ほほえ)んで言った。「兄さんのお留守へやって参りました」と直樹も出て迎えた。 この中学生は、三吉が一緒に木曾路(きそじ)を旅した頃から比べると、見違えるほど成人していた。丁寧な口の利(き)きようからして、いかにも都会に育った青年らしい。丁度この直樹位の年頃の生徒を毎日学校で相手にしている三吉には、余計にその相違が眼についた。直樹は父の許を得て、暑中休暇を三吉の家で送ろうとして来たのである。 日頃親身の弟のように思う人がこうして一緒に成ったということは、三吉を喜ばせたばかりでは無かった。「姉さん、姉さん」と呼ばれるお雪も心から喜んで、この青年を迎えた。退屈でいるお福も好い話相手を得た。遽(にわ)かに三吉の家では賑(にぎや)かに成った。 翌日から、直樹は殆(ほと)んど家の人であった。子供を可愛がることも、この青年の天性に近かった。お福は、娘でありながら、直樹のようには子供を好かなかった。「房(ふう)ちゃん、房ちゃん」と言って、子供を背中に乗せて、家の内を歩く直樹の様子を眺(なが)めると、三吉は昔時(むかし)自分が直樹の家に書生した時代のことを思出さずにいられなかった。「僕も、ああして、よく直樹さんを背負って歩いたものだ」 と三吉は妻に話した。直樹は生れ落ちるから、三吉の手に抱かれた人である。「曾根さんが先刻(さっき)訪ねていらっしゃいましたよ」とお雪は入口の庭のところで張物をしながら言った。 屋外(そと)から入って来た三吉は、妻の顔を眺めた。何時(いつ)山の上へ着いたとも、何処(どこ)へ宿を取ったとも、判然(はっきり)知らせて寄(よこ)さないような曾根が、こうして自分等の家へ訪ねて来たということは、酷(ひど)く三吉を驚かした。「あの」とお雪は張物する手を留めて、「そこいらまで見物に被入(いら)しった序(ついで)に御寄んなすったんですッて」「お前も又、待たして置けば好いのに――折角来たものを」「だって御上りなさらないんですもの。お連(つれ)の方がお有んなさるからッて」「へえ、誰か一緒に来たのかい」「女の方が二人ばかり、流の処に蹲踞(しゃが)んでいらっしゃいました」「姉さん」とお福は上(あが)り框(がまち)のところに腰掛けながら、「あの連の方は必(きっ)と耶蘇(ヤソ)ですよ」「どうして耶蘇ということが分るの」とお雪は妹の方を見た。「衣服(きもの)の風や束髪で分りますわ」とお福が言った。「復た寄るとは言わなかったかい」と三吉は妻に尋ねた。「ええ、被入(いら)っしゃりたいような様子でしたよ」とお雪は妙に力を入れて、「なんでも、停車場前の茶屋に寄っていらっしゃるんですッて」「行って見て来るかナ」 こう三吉は言捨てて、停車場の方を指して急いだ。 茶屋には、曾根が二人の連と一緒に休んでいた。連の一人は曾根の身内にあたる婦人で、艶(つや)の無い束髪や窶々(やつやつ)しいほど質素な服装などが早く夫に別れたらしい不幸な生涯を語っていた。今一人は肥え太った、口数のすくない女学生であった。いずれもすこし歩き疲れたという風で、時刻過ぎてからお腹(なか)をこしらえようとしていた。三吉は休茶屋にあるものを取寄せて、この人達をもてなした。「何卒(どうぞ)おかまい下さいますな。私共は持って参りました……」 と言って、年長(としうえ)の婦人は寂しそうに笑った。山歩きでもするように、宿から用意して来た握飯(むすび)がそこへ取出された。肥った女学生は黙って食った。 やがて、三吉はこの人達を城跡の方へ案内した。桑畠の間を通って、鉄道の踏切を越すと、そこに大きな額の掛った門がある。四人は熱い日の映(あた)った赤土の崖(がけ)に添うて、坂道を上った。高い松だの、アカシヤだのの蔭を落している石垣の側へ出た。 どうかすると、連の二人はズンズン先へ歩いて行って了(しま)った。曾根は深張の洋傘(こうもり)に日を避(よ)けながら、三吉と一緒に連の後を追った。 大きな石を積み上げた古い城跡には、可憐な薔薇(ばら)の花などが咲乱れていた。荒廃した石段を上って、天主台のところへ出ると、長い傾斜の眺望が四人の眼前(めのまえ)に展(ひら)けた。 三吉はその傾斜の裾(すそ)の方を指して見せて、林に続く村落の向にはある風景画家の住居もあることなどを語り聞かせた。曾根は眼を細くして、「私もこうして人の知らない処へでも来ていたらばと思います」 と眺め入りながら沈み萎(しお)れた。 松林の間を通して、深い谷の一部も下瞰(みおろ)される。そこから、谷底を流れる千曲川(ちくまがわ)も見える。 夕立を帯びた雲の群は山の方角を指して松林の上を急いだ。遽然(にわかに)ザアと降って来た。三吉は天主台近くにある茶屋の二階へ客を案内した。広い座敷へ上って、そこで茶だの菓物(くだもの)だのを取り寄せながら、一緒に降って来る雨を眺めた。廊下の欄(てすり)から手の届くほど近いところには、合歓木(ねむ)や藤が暗く掩(おお)い冠(かぶ)さっていた。雫(しずく)は葉を伝って流れた。 冷々(ひやひや)とした空気は三吉が心の内部(なか)までも侵入(はい)って来た。どうかすると彼は、家の方を思出したような眼付をしながら、夏梨をむく曾根の手を眺めていた、曾根が連の寡婦(やもめ)は宗教の伝道に従事していることなどを三吉に語った。こういう薄命な、とはいえ独りで立って行こうとするほど意志の堅い婦人は、まだ外にも、曾根の周囲(まわり)にあった。曾根は女の力で支(ささ)えられたような家族の中に居て、又、女の力で支えられたような芸術に携(たずさわ)っていた。時とすると、彼女の言うことは、岩の間を曲り折(くね)って出て来る水のように冷たかった。 間もなく夏の雨は通り過ぎた。三吉は客と一緒にこの眺望の好い二階を下りた。四人は高い石垣について、元来た城跡の道を歩いて行った。 雨がかかると鶯(うぐいす)の象(かたち)が顕(あらわ)れるように言い伝えられた大きな石の傍へ来掛る頃は、復た連の二人がサッサと歩き出した。二人の後姿は突出た石垣の蔭に成った。 曾根は草木の勢に堪(た)え難いような眼付をして、「山の上へ参りましたら病気も癒(なお)るだろう、海よりは山の方が好い――なんて懇意な医者に言われるもんですから、人様も憐(あわれ)んで連れて来て下すったんですけれど……やっぱり駄目です……」 独身でいる曾根の懊悩(なやみ)は、何とも名のつけようの無いもので有った。彼女は医者の言葉をすら頼めないという語気で話した。「尤(もっと)も、僅か一週間ばかりの故(せい)だとは言いますけれど……」と復た曾根は愁(うれ)わしげに言った。「貴方(あなた)のはどういう病気なんですか」と三吉は尋ねて、歩きながら巻煙草(まきたばこ)に火を点(つ)けた。「我(わたくし)の持病です」と曾根は答えた。 暫時(しばらく)二人は黙って歩いた。目映(まぶ)しい日の光は城跡の草の上に落ちていた。「あんまり考え過ぎるんでしょう」 と三吉は嘲(あざけ)るように笑って、やがて連の人達に追付いた。 城門を出たところで、曾根は二人の婦人と一緒に世話に成った礼を述べた。鉄道草の生(お)い茂った踏切のところを越して、岡の蔭へ出ると、砂まじりの道がある。そこで曾根は三吉に別れて、疲れた足を停車場の方へ運んだ。「曾根さんも相変らずの調子だナア」 こう三吉は口の中で言ってみて、家を指して帰って行った。 お雪は屋外(そと)に出して置いた張物板を取込んでいた。そこへ夫が帰って来た。曾根のことは二人の話に上った。「真実(ほんと)に、曾根さんはお若いんですねえ……」とお雪は乾いた張物を集めながら言った。「女の年齢(とし)というものは分らんものサ」と三吉も入口の庭に立って、「俺(おれ)は二十五六だろうと思うんだ」「まさか。あんなにお若くって――二十二三位にしか見えないんですもの」「独身(ひとり)でいるものは何時までもああサ」「それに、あんなに派手にしていらっしゃるんですもの」「そうさナア。あの人にはああいう物は似合わない」「紫と白の荒い縞(しま)の帯なぞをしめて……あんな若い服装(なり)をして……」「あの人のはツクルと不可(いけない)。洒瀟(さっぱり)とした平素(ふだん)の服装(なり)の方が可い。縮緬(ちりめん)の三枚重かなんかで撮(と)った写真を見たが、腰から下なぞは見られたものじゃなかった。なにしろ、ああいう気紛(きまぐ)れな人だから、種々な服装をしてみるんだろうよ……ある婦人(おんな)があの人を評した言葉が好い、他(ひと)が右と言えば左、他が白いと言えば黒いッて言うような人だトサ」「悧好(りこう)そうな方ですねえ。私もああいう悧好な人に成ってみたい――一日でも可いから……ああ、ああ、私の気が利かないのは性分だ……私はその事ばかし考えているんですけれど……」 こう言って、お雪は萎(しお)れた。 直樹とお福とは部屋の方で無心に口笛を吹きかわしていた。 その晩、三吉は直樹やお福を集めて、冷(すず)しい風の来るところで話相手に成った。「さあ、三人でかわりばんこに一ツずつ話そうじゃ有りませんか」と直樹が言出した。「私が話したらば、その次にお福さん、それから兄さん」「それじゃ泥棒廻りだわ」とお福が混反(まぜかえ)す。「そんなら、兄さんから貴方」「私は出来ません。話すことが無いんですもの」 こう若い人達が楽しそうに言い争った。雑談は何時の間にか骨牌(トランプ)の遊に変った。「姉さんもお入りなさいよ」と直樹はお雪の方を見て勧めるように言った。「私は止(よ)します」とお雪は子供の傍で横に成る。「何故(なぜ)?」と直樹はツマラなさそうに。「今夜は何だか心地(こころもち)が悪いんですもの――」と言って、お雪は小さな手をシャブっている子供の顔を眺めた。 無邪気な学生時代を思わせるような笑声が起った。「ああ、ツライなあ、運が悪いなあ」などと戯れて、直樹が手に持った札を数える若々しい声を聞くと、何時もお雪は噴飯(ふきだ)さずにいられないのであるが、その晩は一緒に遊ぼうともしなかった。急にお房は反返(そりかえ)って、鼻を鳴らしたり、足で蹴(け)ったりした。お雪は肥え太った子供の首のあたりへ線香の粉にしたのを付けた。お房は怒って、泣いた。乳房を咬(くわ)えさせて、お雪は沈んで了った。 田舎(いなか)の盆過に、復た曾根は三吉の家を訪ねた。その時は一人でやって来た。水車の音も都会の人にはめずらしかった。暫時(しばらく)彼女は家の門口に立って、垣根のところから南瓜の生(な)り下ったような侘(わび)しい棲居(すまい)のさまを眺めた。 お雪は裏の柿の樹の下へ洗濯(せんたく)物が乾いたかを見に出た。直樹は遊びに出て居なかった。「曾根さん――」 とお雪は女の客を見つけて、直に家の内へ案内した。 寂しくている三吉も喜んで迎えた。曾根が一人で訪ねて来たということは、ある目に見えない混雑を三吉の家の内へ持来(もちきた)した。曾根は、戸の間隙(すきま)からでも入って来て、何時の間にか三吉の前に坐っている人のようであった。「お雪、鮨(すし)でも取りにやっておくれ。それから、お前も話しに来るが可い」と三吉は妻の居る処へ来て言った。「私なんか……」とお雪はすねる。「そう言うものじゃないよ。ああいう人の話も聞くものだよ」 こう言って置いて、三吉は客の方へ戻った。 庭に咲いた松葉牡丹(ぼたん)、凌霄葉蘭(のうぜんはらん)などの花の見える奥の部屋で、三吉は大きな机の上へ煙草盆を載せた。音楽や文学の話が始まった。蜂(はち)と蟻(あり)と蜘蛛(くも)の生活に関する話なども出た。「こういう田舎で御座いますから、何にも御構い申すことが出来ません」 とお雪は、子供を抱きながら、取寄せたものを持運んで来た。「まあ、房(ふう)ちゃんで御座いますか」 と曾根は可懐(なつか)しげに言って、お雪の手から子供を借りて抱いてみた。膝(ひざ)の上に載せて、頬(ほお)を推当(おしあ)てるようにもしてみた。お房は見慣れない他(よそ)の叔母(おば)さんを恐れたか、声を揚げて泣叫ぶ。土産(みやげ)にと用意して来た翫具(おもちゃ)を曾根が取出して、それを見せても、聞入れない。お雪はこの光景(ありさま)を見ていたが、やがてお房を抱取って、炉辺の方へ行って了った。 暫時(しばらく)、曾根は耳を澄まして、お房の泣声を聞いていた。「昨晩は――私は眠られませんでした」 と曾根が言って、避暑地の霧に悩まされていることなどを話出した。彼女は、何かこうシッカリと捉(つか)まる物でも無(なけ)れば、自分の弱い体躯(からだ)まで今に何処へか持って行かれて了うような眼付をした。「日記といえば」と曾根は又思出したように、「私も日記をつけてみましたけれど……不平なようなことばかりで、面白くないものですから、大晦日(おおみそか)の晩に焼いて了いました。そして、元日に遺言状を書きました。ああ狂(きちがい)……私のようなものが世の中に居るのは間違なんで御座いましょう……」 深く沍々(さえざえ)とした彼女の黒瞳(くろめ)は自然と出て来る涙の為に輝いた。 その日、曾根は興奮した精神(こころ)の状態(ありさま)にあった。どうかすると、悲哀(かなしみ)の底から浮び上ったように笑って、男というものを嘲るような語気で話した。 お雪はこの仲間入に呼出されても、直に勝手の方へ行って、妹を相手に洗濯物を取込むやら、霧を吹いて畳むやらしていた。曾根が礼を述べて、別れて帰る時、お雪は炉辺で挨拶(あいさつ)した。「まあ、宜しいじゃ御座いませんか……もっと御緩(ごゆっくり)なすったら奈何(いかが)で御座います……」 と客を引留めるように言ったが、曾根は汽車の時間が来たからと断(ことわ)って、出た。三吉はお雪に言付けて、停車場まで見送らせることにした。 お雪が子供を背負(おぶ)いながら引返して来てみると、机の下に、「お雪さまへ、千代」とした土産が置いてあった。千代とは曾根の名だ。「曾根さんは黙ってこういうことをして行く人だ」と三吉が笑った。 お雪はその紙に包んだ女持の※子(ハンケチ)を眺めながら、「汽車が後(おく)れて、大分停車場で待ちましたよ――三十分の余も」「何か話が出たかネ」と三吉は聞いてみた。「曾根さんが私のことを、『大変貴方は顔色が悪い』なんて……」 何となく家の内はガランとして来た。三吉夫婦は互に顔も見合せずに、黙って食卓に対(むか)うことすら有った。 むずかしい顔付をして考え込んでばかりいるような夫の様子は、お雪の小さな胸を苦しめた。この機嫌(きげん)の取りにくい夫の言うことは、又、彼女に合点の行かないことが多かった。夫はお房が可愛くて成らないという風で、「この児の頬(ほっぺた)は俺の母親(おっか)さんに彷彿(そっくり)だ」などと言っているかと思えば、突然(だしぬけ)にお雪に向ってこんなことを言出す。「房ちゃんは真実(ほんと)に俺の児かねえ」「馬鹿な……自分の児でなくて、そんなら誰の児です」 こういう馬鹿らしい問答ほど、お雪の気を傷(いた)めることは無かった。「一体、お前はどういう積りで俺の家へ嫁(かたづ)いて来た……」「どういう積りなんて、そんな無理なことを……」「いっそ俺は旅にでも出て了おうかしらん――どうかすると、そういう気が起って来て仕方ない」「まあ、どうしてそんな気に成るんでしょうねえ」 お雪はもう呆(あき)れて了う。「他所(よそ)から帰って来ると、自分の家ほど好い処は無いなんて、よく言うじゃ有りませんか――真実(ほんと)に、貴方は気が変り易(やす)いんですねえ」こうも並べてみる。お雪には、夫が戯れて言うとはどうしても思われなかった。それは、唯考えてみたばかりでも、彼女の心をムシャクシャさせた。 熱い日が射(あた)って来た。三吉の家では、前の年と同じように、鴨居(かもい)から鴨居へ細引を渡した。お雪が生家(さと)から持って来たもので、この田舎では着る時の無いような着物が虫干する為に掛けられた。結婚の時に用いた夫の羽織袴(はおりはかま)、それから彼女の身に纏(まと)うた長襦袢(ながじゅばん)の類まで、吹通る風の為に静かに動いた。小泉の兄の方から送った結納(ゆいのう)の印の帯なぞは、未だ一度も締たことが無くて、そっくり新しいまま眼前(めのまえ)に垂下った。「ああ、ああ、着物も何も要(い)らなくなっちゃった」 と言って、お雪は深い溜息(ためいき)を吐(つ)いた。 子供は名倉の母から貰ったネルの単衣(ひとえ)を着せて、そこに寐(ね)かしてあった。「それ、うまうま」 とお雪は煩(うる)さそうに横に成って、添乳(そえぢ)をしながら復た自分の着物を眺めた。 午睡(ひるね)から覚(さ)めた時の彼女は顔の半面と腰骨のあたりを射し入る光線に照らされていた。彼女はすこし逆上(のぼ)せたような眼付をして身を起した。額も光った。こういう癇癪(かんしゃく)の起きた時は、平常(ふだん)より余計に立働くのがお雪の癖で、虫干した物を片付けるやら、黙って拭掃除(ふきそうじ)をするやらした。彼女は夫や客の為に食事の用意をして置いて、一緒に食おうともしなかった。裏の流の水草に寄る螢(ほたる)は、桑畠の間を通って、南向の部屋に近い垣根の外まで迷って来た。お雪は濡縁(ぬれえん)のところに立って、何の目的(めあて)もなく空を眺めた。隣のおばさんは鎌(かま)を腰に差して畠(はたけ)の方から帰って来る。桑を背負った男もその後から会釈して通る……「一筆(ひとふで)しめし上げ※(まいらせそろ)。さてとや暑さきびしく候(そうろう)ところ、皆様には奈何(いかが)御暮しなされ候や。私よりも一向音信いたさず候えども、御許(おんもと)よりも御便り無之(これなく)候故、日々御案じ申上げ候。御蔭さまにて当方は一同無事に日を送り居り候。御安心被下(くだされ)たく候。私こと、毎日々々そこここと手伝見舞にまいり、いそがしく、それに仕事の方も間に合せたくと存じ、それ着物の浸抜(しみぬき)、それ洗張(あらいはり)と、騒ぎにばかり日を暮し、未だ父上の道中着物ほどきもせずに居るような仕末に御座候。 ――私よりの御無沙汰(ごぶさた)、右の次第にて、まことに申訳なく候えども、あまり御許(おんもと)よりも手紙なきゆえ、定めし子供を控え手もすくなく其日々々のことに追われ、暇(いとま)なき身(からだ)とは御察し申しながら、父上着(ちゃく)なされ候てより未だ一通の手紙もまいらず、御許のことのみ気に懸り、心許なくぞんじ居り候。奈何(いかが)いたし候や。あるいは御許の心変りしやとも考え、斯(か)くては定めし夫に対しても礼義崩れ、我儘(わがまま)なることもなきやと、日々心痛いたし居り候。御許ばかりは左様の事なきかとは思い居り候えども、人間の我儘はいずれにもあることなれば、実に安心の成らぬものに御座候。それにしても、御許にかぎりて、左様なことは有るまじくと存じ居り候。何につけ善悪(よしあし)とも御便り下されたく候。 ――お福も最早(もはや)学校も間近に相成り候。長々の間、定めて御心を懸け下され候ことと、ありがたく、父上ともども喜び居り候。 ――就(つ)いては、先日より何か送りたくと存じながら、彼(あれ)や是(これ)やにひかされて今日まで延引いたし、誠に不本意に御座候。只今小包便にて、乾塩引(かんしおびき)少々、鰹節(かつおぶし)五本、豆せんべい、松風いずれも少々、前掛一枚、右の品々めずらしくも無い物に御座候えども、御送り申上候。乾塩引は素人(しろうと)の俄(にわ)か干しに候間、何分身は砕け、うまみも無く候。されど今は斯(こ)の品ばかりの時節に候。尤(もっと)も、斯の品にて小なる物一本四十五銭に御座候。送り物に直段書(ねだんがき)などは可笑(おか)しく候。 ――御話もいろいろ有之候えども、今日は之にて御免を願い上げ候。福子へも宜敷(よろしく)御伝え下されたく候。先(まず)は、あらあら。                                    母 よ り  雪子どの 末筆ながら旦那様へ宜敷御申訳くだされたく、御頼申上げ※。又、御近所へは何も進(あ)げる物なきゆえ、何卒々々よろしく御伝え下されたく候」 お雪はしばらく生家(さと)へも書かなかった。この母からの便りは彼女に種々(いろいろ)なことを思わせた。お雪は、母の手紙を顔に押当てて、泣いた。「どうしてそう家が面白くないんでしょうねえ」 こうお雪は夫の傍へ子供を抱いて来て、嘆息するように言った。奥の庭の土塀(どべい)に近く、大きな李(すもも)の樹があった。沢山密集(かたま)って生(な)った枝からは、紫色に熟した実がポタポタ落ちた。三吉は沈思を破られたという風で、子供の方を見て、「なにも、俺は面白い家庭なぞを造ろうと思って掛ったんじゃない――初から、艱難(かんなん)な生活を送る積りだ」「でもこの節は毎日々々考えてばかりいらっしゃるじゃ有りませんか」とお雪は恨めしそうに、「ああ、家を持ってこんな風に成ろうとは思わなかった」「じゃ、こうだろう、お前のは平素(しょっちゅう)芝居でも見られるような家へ行きたかったんだろう」「そう解(と)っちゃ困りますよ。芝居なんか見たか有りませんよ。直に貴方(あなた)はそれだもの。なんでも私の為(す)ることは気に入らない。第一、貴方は何事(なんに)も私に話して聞かせて下さらないんですもの」「こうして話してるじゃないか」と三吉は苦笑(にがわらい)した。「話してるなんて……」と言って、お雪は子供の顔を眺めて、「ああ、もっと悧好(りこう)な女に生れて来れば好かった。私も……私も……この次に生れ変って来たら……」「生れ変って来たら、どうする」 お雪は答えなかった。「あんまり貴方も考え過ぎるんでしょう」 とお雪は冷かに微笑(ほほえ)んで、「ちと曾根さんの方へでも遊びに行ってらしたらどうです」「余計な御世話だ」と三吉は力を入れて言った。「お前は直に、曾根さん、曾根さんだ。それがどうした。お前のような狭い量見で社会(よのなか)の人と交際が出来るものか」こう彼は言おうとしたが、それを口には出さなかった。「だって、こうして引籠(ひっこ)んでばかりいらっしゃらないで、御出掛に成ったら可いでしょうに……」「行こうと、行くまいと、俺の勝手じゃないか」 土塀の外の方では、近所の子供が集って李を落す音がした。「房ちゃん」とお雪は子供を抱〆(だきしめ)るようにして、「父さんに嫌(きら)われたから、彼方(あっち)へ行きましょう」 力なげにお雪は夫の傍を離れた。三吉は、「妙なことを言うナア」と口の中で言ってみて、復た考え沈んだ。 暮れてから、三吉と直樹とは奥の部屋に洋燈(ランプ)を囲んで、一緒に読んだり話したりした。 急にお雪は嘔気(はきけ)を覚えた。縁側の方へ行って吐いた。「姉さん、どうなすったんですか」 と直樹はお雪の側へ寄って、背中を撫(な)でてやる。「ナニ、何でもないんです」とお雪は暫時(しばらく)動かずにいた後で言った。「難有(ありがと)う――直樹さん、もう沢山です」 この嘔吐の音は直樹を驚かした。三吉は何か思い当ることが有るかして、すこし眉(まゆ)を顰(ひそ)めた。流許(ながしもと)の方から塩水を造って持って来て、それを妻に宛行(あてが)った。 その晩は、お雪はお福と一緒に蚊帳(かや)を釣って、平常(いつも)より早くその内へ入った。蚊が居て煩(うるさ)いと言いながら、一度横に成った姉妹(きょうだい)は蝋燭(ろうそく)を点(とも)して、蚊帳の内を尋ね廻った。緑色に光る麻蚊帳を外から眺めながら、三吉と直樹の二人は遅くまで読んだ。 お雪は何時までも団扇(うちわ)の音をさせていたが、夫や直樹の休む頃に復た起きて、蚊帳の外で涼んだ。三吉も寝る仕度をして、子供の枕許(まくらもと)を覗(のぞ)くと、お雪が見えない。「何しているんだろうナア」 こう独語(ひとりごと)のように言って、三吉は探してみた。表の入口の戸が明いていた。隣近所でも最早(もう)寝たらしい。向の料理屋の二階だけは未だ賑(にぎや)かで、三味線の音だの、女の笑い声だのが風に送られて聞えて来る。瓦斯(ガス)の燈(あかり)はションボリとした柳の樹を照している。一歩(ひとあし)三吉が屋外(そと)へ出てみると、暗い空には銀河が煙の様に白かった。「お雪――」 と三吉が呼んだ。お雪は白い寝衣(ねまき)のままで、冷々とした夜気に打たれながら、彼方是方(あちこち)と歩いていたが、夫の声を聞きつけて引返して来た。「オイ、風邪を引くといかんぜ」 と三吉は妻を家の内へ呼入れて、表の戸を閉めた。 急に、子供は身体が具合が悪かった。三吉の学校では暑中休暇も短いので、復た彼は弁当を提(さ)げて通う人であったが、帰って来てみると、家のものが皆なでお房の機嫌(きげん)を取っていた。お房は母親から離れずに泣き続けた。「まあ、どうしたんだろう、この児は」とお雪は持余(もてあま)している。「智慧熱(ちえねつ)という奴かも知れんよ」と三吉も言ってみた。「橋本の薬をすこし服(の)ませてみるが可い」 夫婦は他の事を忘れて、一緒にお房のことを心配した。子供の泣声ほど直接(じか)に三吉の頭脳(あたま)へ響けて、苦痛を与えるものは無かった。あまりお房が泣止まないので、三吉は抱取って、庭の方へ行って見せるやら、でんでん太皷だの笛だのを取出して見せるやら、種々にして賺(すか)したが、どうしてもお房の気に入らなかった。 お房の発熱は、大人の病気と違って、さまざまなことを夫婦に考えさせた。その夜は二人とも、熱臭い子供の枕許に集って、一晩中寝ずにも看護をしようとした。やがてお房は熟睡した。熱もそうタイしたことでは無いらしかった。三吉はお房の寝顔を眺めていたが、そのうちに疲労(つかれ)が出て、眠くなった。 何時の間にか三吉は時と場所の区別も無いような世界の中に居た。そこには、唯恐しさがあった。無智な子供のような恐しさがあった……見ると病室だ。出たり入ったりしているのは医者らしい人達だ。寝台(ねだい)の上に横たわっている婦人は曾根だ。曾根は三吉に蒼(あお)ざめた手を出して見せて、自分の病気はここに在(あ)ると言う。人差指には小さい穴が二つ開いている。痛そうに血が浸染(にじ)んでいる。医者が来て、その穴へU字形の針金を填(は)めると、そんな酷(ひど)いことをしてどうすると叫びながら、病人は子供のように泣いた…… 三吉はすこし正気に復(かえ)った。未だ彼は曾根の病床に附いていて、看護を怠らないような気がしていた……ふと眼が覚めた。気がついてみると、三吉は自分の細君の側に居た。 このお房の発熱は一晩若い親達を驚かしたばかりで、彼女は直に壮健(じょうぶ)そうな、好く笑う子供に復(かえ)った。 朝晩は羽織を欲しいと思うように成ったのも、間もなくであった。暑中休暇を送りに来た人達もそろそろ帰仕度を始(はじめ)た。九月に入って、お福は東京の学校へ向けて発った。 直樹が別れて行く日も近づいた。浅間登山の連(つれ)があって、この中学生も一行の中に加わって出掛けた。丁度三吉は午前だけ学校のある日で、課業を済まして門を出ると、曾根の宿を訪ねてみたく成った。折角(せっかく)知人が同じ山の上に来ている。この人の帰京も近づいたろう。病気はどうか。こう思った。彼の足は学校から直(じか)に停車場の方へ向いた。 上りの汽車が来た。 午後の一時過には、三吉は汽車の窓から浅間の方を眺めて、直樹のことを想像しながら行く人であった。濃い灰色の雲は山の麓(ふもと)の方まで垂下って来ていた。 高原の上はヒドい霧であった。殆(ほと)んど雨のような霧であった。停車場(ステーション)から曾根の宿まで、道は可成(かなり)有る。古い駅路に残った旅舎(やどや)へ着いた時は、三吉が学校通いの夏服も酷く濡(ぬ)れた。 曾根が借りている部屋は、奥の方にある二階の一室で、そこには女ばかり三四人集っていた。孀暮(やもめぐら)しをしつけた人達は、田舎の旅舎へ来ても、淋しい男気(おとこけ)のない様子に見えた。いずれも煙草一つ服(の)まないような婦人の連で、例の曾根の親戚にあたるという人は見えなかったが、肥った女学生は居た。煙草好な三吉はヤリキレなくて、巻煙草を取出しながら独りで燻(ふか)し始めた。「あれ、煙草盆も進(あ)げなかった」 と曾根はサッパリした調子で言って、客の為に宿から取寄せて出した。女学生はかわるがわる茶を入れたり、菓物(くだもの)を階下(した)から持運んだりした。歩いて来た故(せい)か、三吉ばかりは額から汗が出る。 曾根はつつましそうに、「まあ、そんなに御暑いんですか。私は又、御寒いと思っていますのに」 こう言いながら、白い単衣(ひとえ)の襟を掻合(かきあわ)せた。彼女は顔色も蒼(あお)ざめていた。 何時の間にか連の人達は出て行った。窓の障子の明いたところからは、冷々とした霧が部屋の内まで入って来た。曾根の話は、三吉の家を訪ねた時のことから、草木の茂った城跡の感じの深かったことや、千曲川の眺望(ながめ)の悲しく思われたことなどに移った。三吉は曾根の身体のことを尋ねてみた。「別に変りましたことも御座いません」と曾根は悩ましそうに、「山を下りましたら、海辺(かいへん)へ参ってみようかと思います」 こう言って、それから海と山の比較などを始める。「たしか、小泉さんは山が御好なんで御座いましたねえ」とも言った。 三吉はすこし煩(うる)さそうに、「医者は何と言うんですか、貴方(あなた)の御病気を」「医者? 医者の言うことなぞがどうして宛(あて)に成りましょう。女の病気とさえ言えば、直ぐ歇私的里(ヒステリイ)……」 曾根の癖として、何時(いつ)でも自身の解剖に落ちて行く。彼女はそこまで話を持って行かなければ承知しなかった。「私の友達で一緒に音楽を始めました人も、そう申すんで御座いますよ――私ほど気心の解らない者は無い、こうして十年も交際(つきあ)っているのにッて」曾根は自分で自分を嘲(あざけ)るように言った。 三吉も冷やかに、「貴方のは――誰もこう同情を寄せることの出来ないような人なんでしょう」「では、私を御知りなさらないんだ」と言って、曾根は寂しそうに笑って、「昨晩は悲しい夢を見ましたんで御座いますよ……」 三吉は曾根のションボリとした様子を眺めた。「私は死んだ夢を見ました……」 こう言って、曾根は震えた。暫時(しばらく)二人は無言でいた。「ああ……私は東京の方へ帰るという気分に成りません。東京へ帰るのは、真実(ほんと)に厭(いや)で……」曾根は嘆息するように言出した。「してみると、貴方も孤独な人ですかネ」と言って、復た三吉は巻煙草を燻した。窓の外は陰気な霧に包まれたり、時とすると薄日が幽(かす)かに射したりした。 旅情を慰める為に、曾根が東京から持って来た書籍(ほん)は机の上に置いてあった。それを曾根は取出した。旅に来ては客をもてなす物も無かったのである。その曾根が東京の友達から借りて来たと言って、出して見せたような書籍は、以前三吉も読み耽(ふけ)ったもので、そういう書籍の中にあるような思想に長いこと彼も生活していた。この山の上へ移ってから、次第に彼の心は曾根の愛読するような書籍から離れた。折角の厚意と思って、三吉はその書籍を手に取って見た。しかし、彼は別の話に移ろうとした。こうして彼が曾根の宿へ訪ねて来たのは、他でもなかった。彼は平素(いつも)曾根の口から聞く冷い刺すような言葉を聞きたくて来たのである。自分の馬鹿らしさを嘲られたくて来たのである。 意外にも、その日の曾根は涙ぐんでいるような人であった。何となく平素(いつも)よりは萎(しお)れていた。「小泉さん、ここへ被入(いら)しって御覧なさい――まあ、ここまで被入しって御覧なさい」 曾根は窓に近い机の側へ行って、そこに客の席を作ろうとしたが、三吉は辞退した。「ここで沢山です」と三吉は答えて、新しい巻煙草に火を点(つ)けた。 柱には、日蔭干(ひかげぼし)にした草花の束が掛けてあった。曾根は壁のところに立って、眼を細くしてその花束を嗅(か)いで見せた。親しいようでも、何処か三吉には打解けないところが有るので、やがて曾根も手持無沙汰に元の席へ戻った。彼女は、二度まで三吉の家を訪ねて世話に成ったことを考えて、何卒(どうか)して客をもてなしたいという風で有った。林檎(りんご)などをむいて勧めた。二人の雑談は音楽のことから、ある外国から来ている音楽者の上に移った。「先生がこう申しますんです」と曾根はその年老いた音楽者のことを言った。「曾根さん、貴方は宗教(おしえ)を信じなければいけません、宗教を信じなければ死んだ後で復た御互に逢(あ)うことが出来ませんからッて――死んで極楽へ行く積りも御座いませんけれど、逢えませんでは心細う御座(ござい)ますねえ……」 間もなく汽車の時間が来た。三吉は宿の主人に頼んで、車を用意して貰うことにした。「今日は学校から直(じか)に汽車に乗ってやって来ました」と三吉が言った。「御宅へ黙って出ていらしったんでしょう……」と曾根も気の毒そうに苦笑(にがわらい)した。「何卒(どうぞ)、御帰りでしたら、奥さんに宜敷(よろしく)……」 家の方のことは妙に三吉の気に掛って来た。それを言出した時ほど、彼も平気を装おうとしたことは無かった。三吉は曾根に別れを告げて、復た霧の中を停車場の方へと急いだ。 日暮に近い頃、三吉は自分の住む町へ入った。家の草屋根が見える辺(あたり)まで行くと、妙に彼の足は躊躇(ちゅうちょ)した。平素(ふだん)とは違って、わざわざ彼は共同の井戸のある方へ廻道して、日頃懇意な家の軒先に立った。別に用事も無いのに、しばらくそこで近所の人と立話をした。その日の空模様では浅間登山の連中もさぞ困るであろうなどと話し合った。ちらちら燈火(あかり)の点く頃に、三吉はブラリと自分の家へ帰った。 こんな風に、断(ことわり)なしで外出した例(ためし)は三吉に無いことであった。直樹は山の上で一夜を明す積りで出掛けたので、無論夕飯には帰らず、夫婦ぎりで互に黙ったまま食卓に対(むか)って食った。妻の気を悪くした顔付を見ると、三吉は話して差支(さしつかえ)の無いことまで話せなかった。 夕飯の後、お雪は尋ねた。「曾根さんは未だ居(い)らっしゃいましたか」 この問には、三吉は酷(ひど)く狼狽(ろうばい)したという様子をして、咽喉(のど)へ干乾(ひから)び付いたような声を出して、「私が知るものかね、そんなことを」 と思わず知らずトボケ顔に答えた。三吉はウソを吐(つ)かずにはいられなかった。そのウソだということを自分で聞いても隠されないような気がした。 その晩、夫婦の取換した言葉は唯(たった)これぎりであった。物を言わないは言うよりか、どれ程苦痛であるか知れなかった。直樹は居ず、三吉は独りで奥の蚊帳の内に横に成りながら、自分で自分の為(す)ることを考えてみた。気味の悪い蚊帳は髪に触って、碌(ろく)に眠られもしなかった。 十二時過ぎた頃、お雪は寝衣のままで、別の蚊帳の内に起直って、「御休みですか」 と声を掛ける。三吉の方では返事もせずに、沈まり返っていた。お雪の啜泣(すすりなき)の声が聞えた。「貴方、御休みですか」 と復た呼ぶので、三吉は眠いところを起されたかのように、「何か用が有るかい」「何卒(どうぞ)、私に御暇を頂かせて下さい」 お雪は寝床の上に倒れて、声を放って哭(な)いた。「明日にしてくれ……そんなことは明日にしてくれ……」 こう三吉はさも草臥(くたぶ)れているらしく答えて、それぎり黙って了った。身動きもせずにいると、自分で自分の呼吸を聞くことが出来る。彼は寝床の上に震えながら、熟(じっ)と寝た振をしていた。そして耳を澄ました。お雪は泣きながら蚊帳の外へ出て、そこいらを歩く音をさせた。畳がミシリミシリ言う。箪笥(たんす)が鳴る。三吉は最早疑心に捕えられて了って、その物音を恐れた。そのうちに、蚊帳の内に寝かしてあった子供が泣出した。三吉は子供の傍の方で妻の歔泣(なきじゃくり)の音を聞くまでは安心しなかった。 浅間登山の一行は翌日の午前に成って帰って来た。直樹は好きな高山植物などを入口の庭に置いて草鞋(わらじ)の紐(ひも)を解いた。「兄さんにチョッキを借りて行って、好い事をしました――寒くて震えましたよ」 こう直樹は三吉の顔を眺めて言った。山登りをした制服も濡(ぬ)れ萎れて見えた。この中学生は払暁(あけがた)に噴火口を見て、疲れた足を引摺(ひきず)りながら降りて来た。 直樹を休ませて置いて、三吉は何処(どこ)へという目的(めあて)もなく屋外(そと)へ歩きに行った。お雪の言ったことに対しても、何とか彼は答えなければ成らなかった。 午後に成って、三吉はスタスタ歩いて帰って来た。彼は倚凭(よりかか)って眺め入っていた田圃(たんぼ)の側(わき)だの、藉(し)いていた草だの、それから岡を過(よぎ)る旅人の群などを胸に浮べながら帰って来た。家へ戻ってみると、直樹は疲労(つかれ)を忘れる為に湯に行った留守で、お雪は又、子供を背負(おぶ)いながら働いていた。彼女は、「お暇を頂かせて下さい」と言出したに似合わず、それ程避けたい生活を送っている人とも見えなかった。三吉は自分の部屋へ行った。机の上に紙を展(ひろ)げた。 曾根――旅舎(やどや)の二階の壁のところに立って、花束を嗅いで見せた曾根の蒼(あお)ざめた頬は、未だ三吉の眼にあった。「吾儕(われわれ)は友達ではないか――どこまでも友達ではないか――互に多くの物に失望して来た仲間同志ではないか」この思想(かんがえ)は、三吉に取って、見失うことの出来ないものであった。 ここから三吉は曾根へ宛てて最後の別離(わかれ)の手紙を書いた。「――あるいは、これを好しとみ給うの日もあるべきかと存じ候」と書いた。 この長く御無沙汰するという手紙を、三吉はお雪を呼んで見せた。それから、彼はすこし改まったような、決心の籠(こも)った調子で、こう言出した。「お断り申して置きますが、僕の家は解散して了いますから」「ええ……どうでも貴方の御好きなように……私は生家(うち)へは帰りませんから」 とお雪は恨めしそうに答えた。 何故夫が曾根への手紙を見せて、同時に家を解散すると言出したかは、彼女によく汲取(くみと)れなかった。で、その手紙のことに就いては、「そんなことを為(な)さらないたッても可いでしょうに……」と言ってみた。 その時、お雪は不思議そうに夫の顔を熟視(みまも)って、「誰も暇が貰いたくて、下さいと言うものは有りゃしません」と眼で言わせていた。復た彼女は台所の方へ行って働いた。 湯から帰って来た直樹は、縁側に出て、奥の庭を眺めた。庭の片隅(かたすみ)には、浅間から採って来た植物が大事そうに置いてあった。それを直樹は登山の記念として、東京への好い土産だと思っている。 この温和(すなお)な青年の顔を眺めると、三吉は思うことを言いかねて、何度かそれを切出そうとして、反(かえ)って自分の無法な思想(かんがえ)を笑われるような気がした。「直樹さん、すこし僕も感じたことが有って、吾家(うち)は解散して了おうかと思います」と三吉は話の序(ついで)に言出した。 直樹は答えなかった。そして、深い溜息(ためいき)を吐いた。常識と同情とに富んだこの青年の柔嫩(やわらか)な眼は自然(おのず)と涙を湛(たた)えた。「君はどう思うか知らんが」と三吉は言淀(いいよど)んで、「どういうものか家がウマくいかない……僕の考えでは、お雪は生家(さと)へ帰した方が可いかと思うんです」「しかし、兄さん」と直樹は涙ぐんだ眼をしばたたいて、「それでは姉さんが可哀想です。もし、そんなことにでも成れば、一番可哀想なのは房ちゃんじゃ有りませんか」「房(ふう)は可哀想サ」と三吉も言った。 長いこと二人は悄然(しょんぼり)として、言葉もかわさずに庭を眺めていた。 お雪は食事の用意が出来たことを告げに来た。それを聞いて、直樹は起(た)ちがけに、三吉に向って、「ああ――私のように弱い者は、今のような御話を聞くと、最早何事(なんに)も手に付ません。私は実に涙もろくて困ります――」「まあ、行って飯でもやりましょう」と三吉も立上った。「兄さん、兄さん、真実(ほんとう)に考え直してみて下さい」 こう言って、直樹は三吉の後を追った。 直樹は三吉夫婦と一緒に食卓に対(むか)っても、絶間(とめど)がなく涙が流れるという風であった。その晩は三人とも早く臥床(ねどこ)に就いたが、互におちおち眠られなかった。直樹は三吉と枕を並べてしくしくやりだす。お雪もその同情(おもいやり)に誘われて、子供に添乳(そえぢ)をしながら泣いた。この二人の暗いところで流す涙を、三吉は黙って、遅くまで聞いた。 頑固(かたくな)な三吉が家を解散すると言出すまでには、離縁の手続、妻を引渡す方法、媒妁人(なこうど)に言って聞かせる理由、お雪の荷物の取片付、それから家を壊した後の生活のことまでも想像してみたので、一度それを口にしたら、容易に譲ることの出来ないという彼の心も、いくらか和(やわら)げられたような日が来た。「君の志は有難い――まあ、僕もよく考えてみよう」こう三吉は直樹に言って、それから復た学校の方へ出掛けたが、帰って来てみると、曾根からの葉書が舞込んでいた。彼女も避暑地を発(た)つ、奥様へ宜敷、房子様へも宜敷、と認(したた)めてあった。三吉から出した手紙は東京へ宛てたので、未だ曾根は知る筈(はず)がない。そんな手紙が待つとは知らずに、彼女は帰京を急ぐのであった。 到頭、三吉も譲歩した。家の解散も見合せることにしたと言出した。それを聞いて、お雪はホッと息を吐(つ)いた。直樹も漸(ようや)く安心したという顔付で、三吉が自分の意見を容(い)れたことを喜んだ。「姉さん、浅間の話でもしましょう」 と直樹は勇ましそうに笑ながら言った。その時に成って、三吉も登山の話をする気に成った。「一度行かない馬鹿、二度行く馬鹿」と土地の人のよく言うことなどを持出した。そして、世帯を持つからその日までのことを考えてみて、今更のように家の内を歩いてみた。 直樹の出発はそれから間もなくで有った。この青年が中学の制服を着けて、例の浅間土産を手に提げて、名残(なごり)惜しそうに別れを告げて行く朝は、三吉も学校通いの風呂敷包を小脇(こわき)に擁(かか)えながら、一緒に家を出た。「直樹さん。左様なら」 とお雪は子供を抱いて、門口のところまで出て見送った。 停車場で直樹に別れた三吉は、直ぐその足で軌路(レール)の側(わき)を通って、学校へ廻った。日課を終った後、三吉は家の方へ帰ろうとして、復た鉄道の踏切を越した。その時は城門の前を横に切れて、線路番人の番小屋のある桑畠のところへ出た。番人は緑色の旗を示しながら立っていた。暫時(しばらく)三吉も佇立(たたず)んで眺めた。轟然(ごうぜん)とした地響と一緒に、午後の上り汽車は三吉の前を通過ぎた。「直樹さんも行って了った。曾根さんも行って了った」 こう三吉は思いやった。 ぼっぼっと汽車が置いて行った煙は、一団(ひとかたまり)ずつ桑畠の間を這(は)って、風の為に消えた。停車場の方で、白い蒸気を噴出す機関車、馳(か)けて歩く駅夫、乗ったり降りたりする旅客の光景(さま)などは、その踏切のところから望むことが出来る。やがて盛んな汽笛が起った。「直樹さん、左様なら」 と三吉は朝一番で発った人のことを思出して、もう一度別れを告げるように口の中で言ってみた。汽車は出て行った。三吉は山の上に残った。     七 一年経った。三吉は沈んで考えてばかりいる人ではなかった。彼の心は事業(しごと)の方へ向いた。その自分の気質に適した努力の中に、何物を以(もっ)ても満(みた)すことの出来ない心の空虚を充(みた)そうとしていた。 彼が探していた質実な生活は彼の周囲(まわり)に在った。先(ま)ず彼は眼を開いて、この荒寥(こうりょう)とした山の上を眺(なが)めようとした。そして、その中にある種々(いろいろ)な物の意味を自分に学ぼうとしていた。 お雪も最早(もう)家を持ってから足掛三年に成る。次第に子供も大きく成った。家には十五ばかりに成る百姓の娘も雇入れてあった。年寄の居ない三吉の家では、夫婦して子供を育てるということすら容易でなかった。 丁度三吉は学校の用向を帯びて出京した留守で、家では皆な主人の帰りを待侘(まちわ)びていた。「今晩は」 こう声を掛けて、近所の娘達が入って来た。この娘達は、夕飯の終る頃から手習の草紙を抱(かか)えて、お雪のところへ通って来るように成ったのである。「何卒(どうぞ)、お上んなさいまし」とお雪は入口の庭の方へ子供を向けて、自分も一緒に蹲踞(しゃが)みながら言った。「まあ、房ちゃんの肥っていなさること」と娘の一人が言った。 他の娘も笑いながら、「房ちゃん、シイコが出ますかネ」 お房は半分眠っていた。お雪は子供の両足を持添えて、「シ――」とさせて、やがて自分の部屋の方へ連れて行った。 子供の寝床は敷いてあった。お雪が寝衣を着更えさせていると、そこへ下婢(おんな)は線香の粉にしたのを紙に包んで持って来た。お房は股擦(またずれ)がして、それが傷(いた)そうに爛(ただ)れている。お雪は線香の粉をなすって、襁褓(むつき)を宛(あ)てて、それから人形でも縛るようにお房の足を縛った。 お雪が横に成って子供を寝かしつけている間に、近所の娘達は洋燈(ランプ)の周囲(まわり)へ集った。下婢も台所を片付けて来て、手習の仲間入をさして貰った。ともかくもこの娘は尋常科だけ卒業したと言って、その前に雇った下女(おんな)のように、仮名の「か」の字を右の点から書き始めたり、「す」の字を結(むすび)だけ書き足すようなことはしなかった。 しかし、この下婢(おんな)は性来読書(よみかき)が嫌(きら)いと見えて、どんなに他の娘達が優美な文字を書習おうとして骨折っていても、それを羨(うらや)ましいとも思わなかった。お雪が起きて来て、ヨモヤマの話を始める頃には、下婢も黙って引込んでいない。無智な彼女はまたそれを得意にして、他の娘達よりも喋舌(しゃべ)った。 お房を背負(おぶ)って町へ遊びに行った時、ある人がこんなことを言ったと言って、それを下婢が話し出した。「教師の赤にしては忌々(いめいめ)しいほどミットモねえなあ――赤もフクレてるし、子守もフクレてるし、よく似合ってらあ」 お雪も他の娘も笑わずにいられなかった。「明日はこちらの叔父さんも御帰りに成りやしょう」 と娘の一人が言った。お雪はこの娘達を相手にして、旅にある夫の噂(うわさ)をした。 東京から三吉は種々な話を持って帰って来た。旅に出て帰って来る時ほど、彼も家を思い妻子を思うことはなかった。「房ちゃん、御土産(おみや)が有るぜ」 と三吉は旅の鞄(かばん)をそこへ取出した。「父さんが御土産を下さるッて。何でしょうね」とお雪は子供に言って聞かせて、鞄の紐(ひも)を解(と)きかけた。「まあ、この鞄の重いこと。父さんの荷物は何時(いつ)でも書籍(ほん)ばかりだ」 下婢(おんな)は茶を運んで来た。三吉は乾いた咽喉(のど)を霑(うるお)して、東京にある小泉の家の変化を語り始めた。兄の実が計画していた事業は驚くべき失敗に終ったこと、更に多くの負債を残したこと、銀行の取引が停止されたこと、これに連関して大将の家まで破産の悲運に陥りかけたこと、それから実の家ではある町中(まちなか)の路地のような処へ立退(たちの)いたことなどを話した。「姉さんの姉さんで、ホラ、お杉さんという人が有ったろう。あの人も兄貴の家で亡くなった」と三吉は附添(つけた)した。「宗さんはどうなさいました」とお雪が聞いた。「宗さんか。あの人は世話してくれるところが有って、そっちの方へ預けてある。今度は俺(おれ)は逢(あ)わなかった。見舞として菓子だけ置いて来た――なにしろ、お前、兄貴の家では非常な変り方サ。でも兄貴は平気なものだ」「姉さんも御心配でしょうねえ」 こう夫婦が話し合っていると、お房はそこへ来て茶を飲みたいと迫る。母が飲ませてやると言えば、それでは聞入れなかった。なんでもお房は自分で茶椀(ちゃわん)を持って飲まなければ承知しなかった。終(しまい)には泣いて威(おど)した。「未だ独(ひと)りで飲めもしないくせに」 と言って、お雪が渡すと、子供は茶椀の中へ鼻も口も入れて飲もうとした。皆なコボして了(しま)った。「それ、御覧なさいな」とお雪は※子(ハンケチ)を取出した。「ア――舌打してらあ。あれでも飲んだ積りだ」と三吉が笑う。「この節は何でも母さんの真似(まね)ばかりしてるんですよ。母さんが寝れば寝る真似をするし、お櫃(ひつ)を出せば御飯をつける真似をするし――」「どれ、父さんが一つ抱ッこしてみてやろう――重くなったかナ」と三吉は子供を膝(ひざ)の上に載せてみた。 お房の笑顔(えがお)には、親より外に見せないような可憐(あどけな)さがあった。「兄貴の家を見たら、俺もウカウカしてはいられなく成って来た」 こう三吉が言って、子供をお雪の手に渡した。「房ちゃん」と下婢はそこへ来て笑いながら言った。「父さんに股眼鏡(まためがね)してお見せなさい」「止(よ)せ、そんな馬鹿な真似を」 と三吉が言ったが、お房は母の手を離れて、「バア」と言いながら後向に股の下から母の顔を覗(のぞ)いた。「隣の叔母さんが、房ちゃんの股眼鏡するのは復(ま)た直に赤さんの御出来なさる証拠だッて」 こう下婢が何の気なしに言った。三吉夫婦は思わず顔を見合せた。 夫婦は眠い盛りであった。殊(こと)に三吉が旅から帰って来てからは、下婢まで遅く起きるように成った。どうかすると三吉の学校へ出掛けるまでに、朝飯の仕度の間に合わないことも有った。 朝の光が薄白く射して来た。戸の透間(すきま)も明るく成った。一番早く眼を覚(さま)すものは子供で、まだ母親が知らずに眠っている間に、最早(もう)床の中から這出(はいだ)した。 子供は寝衣のままで母の枕頭(まくらもと)に遊んでいた。お雪は半分眠りながら、「ちょッ。風邪(かぜ)を引くじゃないか」 と叱るように言って、無理に子供を床の中へ引入れた。お房は起きたがって母に抱かれながら悶(もが)き暴(あば)れた。 水車小屋の方では鶏が鳴いた。洋燈は細目に暗く赤く点(とぼ)っていた。お雪は頭を持上げて、炉辺(ろばた)に寝ている下婢を呼起そうとした。幾度も続けざまに呼んだが、返事が無い。「ああああ、驚いちまった」 お雪は嘆息した。この呼声に、下婢が眼を覚まさないで、子供が泣出した。「ハイ」 と下婢は呼ばれもしない頃に返事をして、起きて寝道具を畳んだ。下婢が台所の戸を開ける頃は、早起の隣家の叔母(おば)さんは裏庭を奇麗に掃いて、黄色い落葉の交った芥(ごみ)を竹藪(たけやぶ)の方へ捨てに行くところであった。「どんなにお前を呼んだか知れやしない……いくら呼んだって、返事もしない」 こうお雪が起きて来て言った。 暗い、噎(む)せるような煙は煤(すす)けた台所の壁から高い草屋根の裏を這って、炉辺の方へ遠慮なく侵入して行った。家の内は一時この煙で充(み)たされた。未だ三吉は寝床の上に死んだように成っていた。「最早、起きて下さい」 とお雪が呼起した。三吉は眠がって、いくら寝ても寝足りないという風である。勤務(つとめ)の時間が近づいたと聞いて、彼は蒲団(ふとん)を引剥(ひきは)がすように妻に言付けた。「宜(よ)う御座んすか。真実(ほんと)に剥がしますよ――」 お雪は笑った。 漸(ようや)く正気に返った三吉は、急いで出掛ける仕度をした。その日、彼は学校の方に居て、下婢が持って来た電報を受取った。差出人は東京の実で、直に金を送れとしてある。しかも田舎(いなか)教師の三吉としてはすくなからぬ高である。前触(まえぶれ)も何もなく突然こういうものを手にしたということは、三吉を驚かした。 兄弟とは言いながら、殆(ほと)んど命令的に金の無心をして寄した電報の意味を考えつつ三吉は家へ帰った。委(くわ)しいことの分らないだけ、東京の家の方が気遣(きづか)わしくもある。とにかく、兄の方で、よくよく困った場合ででもなければ、こんな請求の仕方も為(す)まいと想像された。そして、小泉の一族の上に、何となく暗い雲を翹望(まちもう)けるような気がした。 三吉は断りかねた。と言って、余裕のあるべき彼の境涯でも無かった。お雪もそれを気の毒に思って、万一の急に備えるようにと名倉の父から言われて貰って来た大事の金を送ることに同意した。三吉は電報為替(がわせ)を出しに行った。 夫は出て行った。お雪は子供の傍に横に成った。次第に発育して行くお房は、離れがたいほどの愛らしい者と成ると同時に、すこしも母親を休息させなかった。子供を育てるということは、お雪に取って、めずらしい最初の経験である。しかし、泣きたい程の骨折ででもある。そればかりではない、気の荒い山家育ちの下婢(おんな)を相手にして、こうして不自由な田舎に暮すことは、どうかすると彼女の生活を単調なものにして見せた。「ああああ――毎日々々、同じことをして――」 こうお雪は嘆いて、力なさそうに溜息(ためいき)を泄(もら)した。暫時(しばらく)、彼女は畳の上に俯臥(うつぶし)に成っていた。復たお房は泣出した。「それ、うまうま」 と子供に乳房を咬(くわ)えさせたが、乳は最早出なかった。お房は怒って、容易に泣止まなかった。 炉に掛けた鉄瓶(てつびん)の湯はクラクラ沸立っていた。郵便局まで出掛た三吉は用を達して戻って来て、炉辺で一服やりながら、一雨ごとに秋らしく成る山々、蟋蟀(こおろぎ)などの啼出(なきだ)した田圃側(たんぼわき)、それから柴車だの草刈男だのの通る淋(さび)しい林の中などを思出していた。お雪は子供を下婢に背負(おぶわ)せて置いて、夫の傍へ来た。「房ちゃん、螽捕(いなごと)りに行きましょう」 と言って、下婢は出て行った。 夫婦は、質素な田舎の風習に慣れて、漬物で茶を飲みながら話した。めずらしくお雪は煙草(たばこ)を燻(ふか)した。「何だってそんなに人の顔をジロジロ見るんです」とお雪が笑った。「でも、煙草なぞをやり出したからサ」こう答えて、三吉もスパスパやった。「どういうものか、私は普通(なみ)の身体(からだ)でなくなると、煙草が燻したくって仕様が有りません」「してみると、いよいよ本物かナ」 三吉は笑い事では無いと思った。今からこんなに子供が出来て、この上殖えたらどうしようと思った。 それから四五日経って、三吉は兄の実から手紙を受取った。その中には、確かに送ってくれた金を受取ったとして、電報で驚かしたことを気の毒に思うと書いてあったが、家の事情は何一つ知らして寄さなかった。唯、負債ほど苦しい恐しいものは無い、借金する勿(なか)れ、という意味が極く簡単に言ってあった。 十一月に入って、復(ま)た実は電報を打って寄した。そうそうは三吉も届かないと思った。しかし、弟として、出来得るかぎりの力は尽さなければ成らないような気がした。せめて全額でないまでも、送金しようと思った。その為に、三吉は三月ばかり掛って漸く書き終った草稿を売ることにした。「オイ、子供が酷(ひど)く泣いてるぜ。そうして休んでいるなら、見ておやりよ」「私だって疲れてるじゃ有りませんか――ああ、復た今夜も終宵(よっぴて)泣かれるのかなあ。さあ、お黙りお黙り――母さんはもう知らないよ、そんなに泣くなら――」 こんな風に、夫婦の心が子供の泣声に奪われることは、毎晩のようであった。母の乳が止ってから、お房の激し易(やす)く、泣き易く成ったことは、一通りでない。それに、歯の生え初めた頃で、お房はよく母の乳房を噛(か)んだ。「あいた――あいた――いた――いた――ち、ち、ちッ――何だってこの児はそんなに乳を噛むんだねえ――馬鹿、痛いじゃないか」と言って、母がお房の鼻を摘(つま)むと、子供は断(ちぎ)れるような声を出して泣いた。「馬鹿――」 と叱られても、お房はやはり母の懐(ふところ)を慕った。そして、出なくても何でも、乳房を咬(くわ)えなければ、眠らなかった。 三吉は又、自分の部屋をよく出たり入ったりした。子供の泣声を聞きながら机に対(むか)うほど、彼の心を焦々(いらいら)させるものは無かった。日あたりの好い南向の部屋とは違って、彼が机の置いてあるところは、最早寒く、薄暗かった。 収穫(とりいれ)の休暇(やすみ)が来た。農家の多忙(いそが)しい時で、三吉が通う学校でも一週間ばかり休業した。 ある日、三吉は散歩から帰って来た。お雪は馳寄(かけよ)って、「西さんが被入(いら)っしゃいましたよ」 と言いながら二枚の名刺を渡した。「御出掛ですかッて、仰(おっしゃ)いましてね――それじゃ、出直しておいでなさるッて――」とお雪は附添(つけた)した。 こういう侘(わび)しい棲居(すまい)で、東京からの友人を迎えるというは、数えるほどしか無いことで有った。やがて、「お帰りでしたか」と訪れて来た覚えのある声からして、三吉には嬉しかった。 西は少壮(としわか)な官吏であった。この人は、未だ大学へ入らない前から、三吉と往来して、中村という友達などと共に若々しい思想(かんがえ)を取換(とりかわ)した間柄である。久し振で顔を合せてみると、西は最早堂々たる紳士であった。 西が連れて来て三吉に紹介した洋服姿の人は、やはりこの地方に来ている新聞記者であった。B君と言った。奥の部屋では、めずらしく盛んな話声が起った。 西は三吉の方を見て、「僕は君、B君なら疾(とう)から知っていたんだがネ、長野に来ていらっしゃるとは知らなかった……新聞社へ行って、S君を訪ねてみたのサ。すると、そこに居たのがB君じゃないか」「ええ、つい隣に腰掛けるまで、西君とは思いませんでした」と記者も引取って、「それに苗字(みょうじ)は変ってましょう、髭(ひげ)なぞが生えてる、見違えて了(しま)いましたネ。実は西君が来ると言いますから、S君などと散々悪口を利(き)いて、どんな法学士が来るかなんて言っていました――来てみると西君でサ」 西も笑出した。「君、なかなか人が悪いんだよ……僕もね、今度県庁から頼まれてコオペレエションのことを話してくれと言うんで来たのサ。ところが君、酷(ひど)いじゃないか。僕の来る前に、話しそうなことを皆な書いちまって、困らしてやれッて、相談していたんだとサ――油断が成らない――人の悪い連中が揃(そろ)っているんだからね」 西は葉巻の灰を落しながら、粗末な部屋の内を見廻したり、こういう地方に来て引籠(ひきこも)っている三吉の容子(ようす)を眺(なが)めたりした。三年ばかり山の上で暮すうちに、三吉も余程田舎臭く成った。「B君は寒いでしょう。御免蒙(こうむ)って外套(がいとう)を着給え」と西は背広を着た記者に言ってみて、自分でもすこし肩を動(ゆす)った。「どうも、寒い処だねえ――こんなじゃ有るまいと思った」 お雪はいそいそと茶を運んで来た。西は旅で読むつもりの書籍(ほん)を取出して、それを三吉の前に置いて、「小泉君、これは未だ御覧なさらないんでしょう。中村に何か旅で読む物はないかッて、聞いたら、これを貸してくれました。その葉書の入ってるところまで、読んでみたんです――それじゃ御土産がわりに置いて行きましょう――葉書は入れといてくれ給え」 記者もその書籍(ほん)を手に取って見た。「私のように仕事にばかり追われてるんじゃ仕様が有りません。すこし静かな処へ引込んで、こういう物を読む暇が有ったら、と思います」 西は記者の横顔を眺めた。 記者は嘆息して、三吉の方を見た。「貴方なぞは仕事を成さる時に、何かこう自然から借金でも有って、日常(しょっちゅう)それを返さなけりゃ成らない、と責められて、否応(いやおう)なしに成さるようなことは有りませんか――私はね、それで苦しくって堪(たま)りません。自分が何か為(し)なければ成らない、と心で責められて、それで仕方なしに仕事を為ているんです。仕事を為ないではいられない。為(す)れば苦しい。ですから――ああああ、毎日々々、彼方是方(あっちこっち)と馳(かけ)ずり廻って新聞を書くのかナア――そんなことをして、この生涯が何に成る――とまあ思うんです」「そりゃあ君、確かに新聞記者なぞを為ている故(せい)だよ」と西が横槍(よこやり)を入れた。「廃(よ)してみ給え――新聞を長く書いてると、必(きっ)とそういう病気に罹(かか)る」「ところがそうじゃ無いねえ」と記者は力を入れて、「私もすこしは楽な時が有って、食う為に働かんでも可いという時代が有りました。やっぱり駄目です。今私が新聞屋を廃(や)めて、学校の教員に成ってみたところが、その生涯がどうなる……畢竟(つまり)心に休息の無いのは同じことです」「それは、君、男の遺伝性の野心だ。野心もそういう風に伝わって来れば、寧(むし)ろ尊いサ」と西が笑った。「そうかナア」と記者は更に嘆息して、「――所詮(とても)自然を突破るなんてことは出来ない。突破るなら、死ぬより外に仕方が無い。そうかと言って、自然に従うのは厭(いや)です。何故厭かと言うに、あまり残酷じゃ有りませんか……すこしも人を静かにして置かないじゃ有りませんか……私は、ですから、働かなけりゃ成らんという心持から退(の)いて、書籍(ほん)も読みたければ読む、眠たければ眠る、という自由なところが欲しいんです」「僕もそう思うことが有るよ」と西は記者の話を引取った。「有るけれども、言わないのサ――言うと、ここの主人に怒られるから――小泉君は、働くということに一種の考えが有るんだねえ。僕は疾(とう)からそう思ってる」「実際――Lifeは無慈悲なものです」 と復た記者が言った。「君、君」と西は記者の方を見て、「真実(ほんとう)に遊ぶということは、女にばかり有ることで、男には無いサ。み給え――小説を読んでさえそうだ、只(ただ)は読まない――何かしらに仕ようという気で、既に読んでるんだ。厭だね、男の根性という奴は。ホラ、あのゾラの三ヵ条――生きる、愛する、働く――厭な主義じゃないか。ツマラない……」「小泉さんはこういう処にいらしって、御寂(おさみ)しくは有りませんか」と記者が聞いた。「そりゃあ君、細君の有る人と無い人とは違うからね」 こう西が戯れるように言出したので、思わず三吉は苦笑(にがわらい)した。「そこだよ」と記者は言葉を続けた。「細君が有れば寂しくは無いだろうか。細君が有って寂しくないものなら、僕はこうやって今まで独身などで居やしない――しかも、新聞屋の二階に自炊なぞをして、クスブったりして――」 西は話頭(はなし)を変えようとした。で、こんな風に言ってみた。「男が働くというのも、考えてみれば馬鹿々々しいサ。畢竟(つまり)、自然の要求というものは繁殖に過ぎないのだ」「そうすれば、やっぱり追い使われているんだね。鳥が無心で何の苦痛も知らずに歌うというようには、いかないものかしら……」と記者が言った。「鳥だって、み給え、対手(あいて)を呼ぶんだと言うじゃないか。人間でも、好い声の出る者が好い配偶を得るという訳なんだろう……ところが人間の頭数が増えて来たから、繁殖ということばかりが仕事で無くなって来たサ――だから、自分の好きな熱を吹いて、暮しても、生きていられるのが今の世の中サ」「何だか僕等の生涯は夢らしくて困る」「いずくんぞ知らん、日本国中の人の生涯は皆な夢ならんとはだ」 三吉は黙って、この二人の客の話を聞いていた。その時記者は沈んだ、痛ましそうな眼付をして、西の方を見た。西は目を外(そら)した。しばらく、客も主人(あるじ)も煙草(たばこ)ばかり燻(ふか)していた。 お房が覗(のぞ)きに来た。「房(ふう)ちゃん、被入(いら)っしゃい」 と西が見つけて呼んだ。お房は恥かしそうに、母のかげに隠れた。やがて母に連れられて、菓子皿の中にある物を貰いに来た。「お客様にキマリが悪いと見えて、母さんの後であんがとうしてます」と言ってお雪は笑った。 西は二度も三度も懐中時計を取出して眺めた。「君は何時(なんじ)まで居られるんだい。なんなら泊って行っても可いじゃないか」と三吉が言った。「ああ難有(ありがと)う」と西は受けて、「今夜僕の為に歓迎会が有るというんで、どうしても四時半の汽車には乗らなくちゃ成らない。今夜はいずれ酒だろうから、僕はあまり難有くない方だけれど――それに、明日はいよいよ演説をやる日取だ」「それにしても、まあユックリして行ってくれ給え」「あの時計は宛(あて)に成らない」と西は次の部屋に掛けてある柱時計と自分のとを見比べた。「大変後れてるよ」「アア吾家(うち)のは後れてる」と三吉も答えた。 お雪はビイルに有合せの物を添えて、そこへ持って来た。「なんにも御座いませんけれど、どうか召上って下さい」と彼女が言った。三吉も田舎料理をすすめて、久し振で友人をもてなそうとした。「こりゃどうも恐れ入ったねえ。僕は相変らず飲めない方でねえ」と西は言った。「しかし、気が急(せ)いて不可(いけない)から、遠慮なしに頂きます」 三吉は記者にもビイルを勧めた。「長野の新聞の方には未だ長くいらっしゃる御積りなんですか」「そうですナア、一年ばかりも居たら帰るかも知れません……是方(こっち)に居ても話相手は無し、ツマリませんからね……私は信濃(しなの)という国には少許(すこし)も興味が有りません」こう記者が答えた。 西はめずらしそうに、牛額(うしびたい)と称する蕈(きのこ)の塩漬などを試みながら、「僕は碓氷(うすい)を越す時に――一昨日(おととい)だ――真実(ほんと)に寂しかったねえ。彼方(あそこ)までは何の気なしに乗って来たが、さあ隧道(トンネル)に掛ったら、旅という心地(こころもち)が浮いて来た。あの隧道を――君、そうじゃないか――誰だって何の感じもしないで通るという人は有るまいと思うよ。小泉君が書籍(ほん)を探しに東京へ出掛けて、彼処を往ったり来たりする時は、どんな心地だろう」 客を見送りながら、三吉は名残(なごり)惜しそうに停車場まで随(つ)いて行った。寒く暗い停車場の構内には、懐手(ふところで)をした農夫、真綿帽子を冠(かぶ)った旅商人、それから灰色な髪の子守の群などが集っていた。 西と三吉とは巻烟草(まきたばこ)に火を点けた。記者もその側に立って、「僕が初めて西君と懇意に成ったのは、何時(いつ)頃だっけね。そうだ、君が大学へ入った年だ。僕はその頃、新聞屋仲間の年少者サ――二十の年だっけ――その頃に最早天下の大勢なんてことを論じていたんだよ」「今は余程(よっぽど)分っていなくちゃならない――ところが、君、やっぱり今でも分らないんだろう」と西が軽く笑った。 記者は玉子色の外套の隠袖(かくし)へ両手を入れたまま、反返(そりかえ)って笑った。やがて、すこし萎(しお)れて、前曲(まえこご)みに西の方を覗(のぞ)くようにしながら、「その頃と見ると、君も大分変った」 と言われて、西は黙って記者を熟視(みつめ)た。三吉は二人の周囲(まわり)を歩いていた。 三人は線路を越して、下りの汽車を待つべきプラットフォムの上へ出た。浅間へは最早雪が来ていた。「寒い寒い」と西は震えながら、「僕は汽車の中で凍え死ぬかも知れないよ」「すこし歩こう」と三吉が言出した。「そうだ。歩いたら少しは暖かに成る」と言って、西は周囲(あたり)を眺め廻して、「この辺は大抵僕の想像して来た通りだった」 三吉は指(ゆびさ)して見せた。「あそこに薄(うっ)すらと灰紫色に見える山ねえ、あれが八つが岳だ。ずっと是方(こっち)に紅葉した山が有るだろう、あの崖(がけ)の下を流れてるのが千曲川(ちくまがわ)サ」「山の色はいつでもあんな紫色に見えるのかい。もっと僕は乾燥した処かと思った」「今日は特別サ。水蒸気が多いんだね。平常(いつも)はもっとずっと近く見える」「それじゃ何ですか、あれが甲州境の八つが岳ですか――あの山の向が僕の故郷です」と記者が言った。「へえ、君は甲州の方でしたかねえ」と西は記者の方を見た。「ええ、甲州は僕の生れ故郷です……ああそうかナア、あれが八つが岳かナア。何だか急に恋しく成って来た……」と復(ま)た記者が懐(なつ)かしそうに言った。 三人は眺め入った。「小泉君」と西は思出したように、「君は何時(いつ)までこんな山の上に引込んでいる気かネ……今の日本の世の中じゃ、そんなに物を深く研究してかかる必要は無いと思うよ」 三吉は返事に窮(こま)った。「しかし、新聞屋さんもあまり感心した職業では無いね」と西は言った。「君は又、エジトルだって、そう見くびらなくッても可いぜ」と記者が笑った。 西も笑って、「あんなツマラないことは無いよ。み給え、新聞を書く為に読んだ本が何に成る。いくら読んだって、何物(なんに)も後へ残りゃしない。僕は、まあ、厭だねえ。君なんかも早く切上げて了いたまえ」「君はそういうけれど、僕は外に仕方が無いし……生涯エジトルで暮すだろう……これも悪縁でサ」と言って、記者は赤皮の靴を鳴らして、風の寒いプラットフォムの上を歩いてみた。 下りの汽車が来た。少壮(としわか)な官吏と、少壮な記者とは、三吉に別れを告げて、乗客も少ない二等室の戸を開けて入った。「この寒いのに、わざわざ難有う」 と西は窓から顔を出して言った。車掌は高く右の手を差揚げた。列車は動き初めた。長いこと三吉はそこに佇立(たたず)んでいた。 黄ばんだ日が映(あた)って来た。収穫(とりいれ)を急がせるような小春の光は、植木屋の屋根、機械場の白壁をかすめ、激しい霜の為に枯々に成った桑畠(くわばたけ)の間を通して、三吉の家の土壁を照した。家毎に大根を洗い、それを壁に掛けて乾すべき時が来た。毎年山家での習慣とは言いながら、こうして野菜を貯えたり漬物の用意をしたりする頃に成ると、復た長い冬籠(ふゆごもり)の近づいたことを思わせる。 隣の叔母さんは裏庭にある大きな柿の樹の下へ莚(むしろ)を敷いて、ネンネコ半天を着た老婆(おばあ)さんと一緒に大根を乾す用意をしていた。未だ洗わずにある大根は山のように積重ねてあった。この勤勉な、労苦を労苦とも思わないような人達に励まされて、お雪も手拭(てぬぐい)を冠り、ウワッパリに細紐(ほそひも)を巻付けて、下婢(おんな)を助けながら働いた。時々隣の叔母さんは粗末な垣根のところへやって来て、お雪に声を掛けたり、お歯黒の光る口元に微笑(えみ)を見せたりした。下婢は酷(ひど)い荒れ性で、皸(ひび)の切れた手を冷たい水の中へ突込んで、土のついた大根を洗った。「地大根」と称えるは、堅く、短く、蕪(かぶ)を見るようで、荒寥(こうりょう)とした土地でなければ産しないような野菜である。お雪はそれを白い「練馬(ねりま)」に交ぜて買った。土地慣れない彼女が、しかも身重していて、この大根を乾すまでにするには大分骨が折れた。三吉も見かねて、その間、子供を預った。 日に日に発育して行くお房は、最早親の言うなりに成っている人形では無かった。傍に置いて、三吉が何か為(し)ようとすると、お房は掛物を引張る、写真挾(ばさみ)を裂く、障子に穴を開ける、終(しまい)には玩具(おもちゃ)にも飽いて、柿の食いかけを机になすりつけ、その上に這上(はいあが)って高い高いなどをした。すこしでも相手に成っていなければ、お房が愚図々々言出すので、三吉も弱り果てて、鏡や櫛箱(くしばこ)の置いてある処へ連れて行って遊ばせた。お房は櫛箱から櫛を取出して「かんか、かんか」と言った。そして、三吉の散切頭(ざんぎりあたま)を引捕えながら、逆さに髪をとく真似(まね)をした。「さあ、ねんねするんだよ」 こう三吉は子供を背中に乗せて言ってみた。書籍(ほん)を読みながら、自分の部屋の中を彼方是方(あちこち)と歩いた。 お房が父の背中に頭をつけて、心地(こころもち)好(よ)さそうに寝入った頃、下婢は勝手口から上って来た。子供の臥床が胡燵(こたつ)の側に敷かれた。「とても、お前達のするようなことは、俺(おれ)には出来ない」 と三吉は眠った子供をそこへ投出(ほうりだ)すようにして言った。「旦那さん、お大根が縛れやしたから、釣るしておくんなすって」 と下婢が言った。この娘は、年に似合わないマセた口の利きようをして、ジロジロ人の顔を見るのが癖であった。 三吉は裏口へ出てみた。洗うものは洗い、縛るものは縛って、半分ばかりは乾かされる用意が出来ていた。彼は柿の樹の方から梯子(はしご)を持って来て、それを土壁に立掛けた。それから、彼の力では漸く持上るような重い大根の繋(つな)いである繩(なわ)を手に提げて、よろよろしながらその梯子を上った。お雪や下婢は笑って揺れる梯子を押えた。「どうも、御無沙汰(ごぶさた)いたしやした」こう言って、お房の時に頼んだ産婆が復た通って来る頃――この「御無沙汰いたしやした」が、お雪の髪を結っていた女髪結を笑わせた――三吉は東京に居る兄の森彦から意外な消息に接した。 それは、長兄の実が復た復た入獄したことを知らせて寄(よこ)したもので有った。その時に成って三吉も、度々(たびたび)実から打って寄したあの電報の意味を了解することが出来た。森彦からの手紙には、祖先の名誉も弟等の迷惑をも顧みられなかったことを掻口説(かきくど)くようにして、長兄にしてこの事あるはくれぐれも痛嘆の外は無い、と書いて寄した。 三吉は二度も三度も読んでみた。旧(ふる)い小泉の家を支(ささ)えようとしている実が、幾度(いくたび)か同じ蹉跌(つまずき)を繰返して、その度に暗いところへ陥没(おちい)って行く径路(みちすじ)は、ありありと彼の胸に浮んで来た。三吉が過去の悲惨であったも、曾(かつ)てこういう可畏(おそろ)しい波の中へ捲込(まきこ)まれて行ったからで――その為に彼は若い志望を擲(なげう)とうとしたり、落胆の極に沈んだりして、多くの暗い年月を送ったもので有った。 実が残して行った家族――お倉、娘二人、それから他へ預けられている宗蔵、この人達は、森彦と三吉とで養うより外にどうすることも出来なかった。それを森彦が相談して寄した。この東京からの消息を、三吉はお雪に見せて、実にヤリキレないという眼付をした。「まあ、実兄さんもどうなすったと言んでしょうねえ」 と言って、お雪も呆(あき)れた。夫婦は一層の艱難(かんなん)を覚悟しなければ成らなかった。 冬至には、三吉の家でも南瓜(かぼちゃ)と蕗味噌(ふきみそ)を祝うことにした。蕗の薹(とう)はお雪が裏の方へ行って、桑畑の間を流れる水の辺(ほとり)から頭を持上げたやつを摘取って来た。復た雪の来そうな空模様であった。三吉は学校から震えて帰って来て、小倉の行燈袴(あんどんばかま)のなりで食卓に就(つ)いた。相変らず子供は母の言うことを聞かないで、茶椀(ちゃわん)を引取るやら、香の物を掴(つか)むやら、自分で箸(はし)を添えて食うと言って、それを宛行(あてが)わなければ割れる様な声を出して泣いた。
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